La prossima missione SPHEREx della NASA mapperà l’intero universo nell’infrarosso ogni 6 mesi

L’universo è freddo e oscuro. Eppure, nell’oscurità, c’è un debole bagliore di calore. Nel cielo ci sono oggetti che emettono luce infrarossa, simile alla luce che scalda le mani vicino a un falò. Osservando questa luce, gli astronomi possono vedere il cosmo in un modo molto diverso da quello visto dai nostri occhi.

Sia i telescopi a infrarossi terrestri che quelli spaziali sono in circolazione da un po’ di tempo, ma con il lancio del James Webb Space Telescope (JWST), gli astronomi saranno in grado di catturare il cielo a infrarossi con dettagli senza precedenti. Ci permetterà di vedere pianeti caldi rannicchiati vicino alla loro stella e galassie lontane così antiche che la loro brillante luce visibile si è spostata verso il rosso verso un debole infrarosso. Cambierà la nostra comprensione dell’universo primordiale e forse rivelerà prove di vita aliena.

Un’immagine ingegneristica JWST della stella 2MASS J17554042 + 6551277 utilizza un filtro rosso per ottimizzare il contrasto visivo. Crediti: NASA / STScI

Ma c’è un aspetto del JWST che è molto limitante. È progettato per acquisire immagini ad alta risoluzione di piccole aree del cielo. Questo è vero per la maggior parte dei telescopi poiché è difficile creare un’immagine sia ampia che dettagliata. Per questo motivo, JWST sarà in grado di catturare solo una frazione del cielo nel tempo. Ad esempio, il telescopio spaziale Hubble ci ha regalato viste incredibili del cielo, ma nei suoi 30 anni di missione ha catturato solo lo 0,1% circa del cielo visibile.

Per contrastare questa limitazione possiamo creare telescopi per il rilevamento del cielo. L’Osservatorio Vera Rubin è stato costruito appositamente per questo scopo. Il suo specchio di 8 metri è progettato per offrire una vista del cielo di diverse larghezze lunari. Una volta completato, catturerà la maggior parte del cielo meridionale ogni pochi giorni. Non solo consentirà agli astronomi di studiare una vasta gamma di oggetti celesti, ma consentirà loro anche di studiare come questi oggetti cambiano nel tempo. Sarà uno strumento straordinario per l’astronomia della luce visibile, ma che dire degli infrarossi?

È qui che entra in gioco la prossima missione SPHEREx. Il lancio è previsto per aprile 2025, SPHEREx catturerà il 99% del cielo ogni sei mesi. Questo ha un costo di risoluzione. Le immagini SPHEREx non saranno così dettagliate come JWST. Ma poiché entrambi osserveranno la luce infrarossa, possono lavorare insieme per vedere più del nostro universo. SPHEREx si concentrerà sul calore di fondo dell’universo profondo e cercherà acqua e molecole organiche complesse nascoste all’interno del gas e della polvere dei vivai stellari. E quando SPHEREx trova qualcosa di insolito, JWST può intervenire per dare un’occhiata più da vicino.

Il James Webb Telescope ci darà sicuramente delle viste incredibili nei prossimi anni. Con SPHEREx in arrivo alle calcagna, le rivelazioni a infrarossi di JWST sono sicuramente solo l’inizio.

Riferimento: La missione Spherex

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