La rapida avanzata glaciale ricostruita durante il periodo dell’occupazione norrena in Groenlandia

Affacciato sul fiordo coperto di iceberg da dove si trovavano i margini di Akullersuup Sermia (a sinistra) e Kangiata Nunaata Sermia (a destra) negli anni ’20 (10 km dall’attuale margine di ghiaccio). Mentre i norvegesi erano in Groenlandia, questi ghiacciai si fusero e alla fine avanzarono di altri 13 km oltre questo punto. Crediti: James Lea.

La rapida avanzata glaciale ricostruita durante il periodo dell’occupazione norrena in Groenlandia

Boulder, Colorado, USA: La calotta glaciale della Groenlandia è il secondo corpo di ghiaccio più grande del mondo e ha il potenziale per contribuire in modo significativo all’innalzamento del livello del mare globale in un clima globale in riscaldamento. Comprendere il record a lungo termine della calotta glaciale della Groenlandia, comprese le registrazioni sia dell’avanzamento che della ritirata glaciale, è fondamentale per convalidare approcci che modellano gli scenari futuri della calotta glaciale. Tuttavia, questa ricostruzione può essere estremamente impegnativa. Un nuovo studio pubblicato giovedì sulla rivista geologia ha ricostruito l’avanzata di uno dei più grandi ghiacciai di marea in Groenlandia per fornire una migliore comprensione delle dinamiche glaciali a lungo termine.

“Nelle notizie, siamo molto abituati a sentire parlare di ritiro dei ghiacciai, e questo perché in uno scenario di riscaldamento climatico, che è quello in cui ci troviamo in questo momento, generalmente documentiamo il ritiro delle masse di ghiaccio. Tuttavia, vogliamo anche capire come reagiscono i ghiacciai se c’è un raffreddamento del clima e un successivo avanzamento. Per fare ciò, dobbiamo ricostruire la geometria dei ghiacciai dal passato”, ha affermato Danni Pearce, co-autore principale dello studio.

Un team interdisciplinare di ricercatori ha studiato l’avanzata di Kangiata Nunaata Sermia (KNS), il ghiacciaio delle acque di marea nel sud-ovest della Groenlandia, durante un periodo di raffreddamento quando i norvegesi avevano insediamenti in Groenlandia. A differenza dei ghiacciai che si trovano rigorosamente sulla terraferma, i ghiacciai dell’acqua di marea si estendono e scorrono fino all’oceano o al mare, dove possono poi staccarsi e rompersi in iceberg.

Ricostruire l’avanzata dei ghiacciai può essere eccezionalmente difficile, perché il ghiacciaio in genere distrugge o rielabora tutto ciò che incontra sul suo cammino mentre avanza. Il team di ricerca ha intrapreso più stagioni sul campo in Groenlandia, viaggiando a piedi verso siti remoti, molti dei quali non erano stati visitati dagli anni ’30, per cercare di scoprire il record dell’avanzata del KNS.

“Quando siamo scesi in campo, non avevamo assolutamente idea se le prove ci sarebbero state o meno, quindi ero incredibilmente nervoso. Anche se abbiamo fatto un’enorme quantità di pianificazione in anticipo, finché non scendi in campo non lo fai sapere cosa troverai”, ha detto James Lea, l’altro co-autore principale dello studio.

La rapida avanzata glaciale ricostruita durante il periodo dell'occupazione norrena in Groenlandia

Un fiume abbandonato a causa del ritiro dei ghiacciai. I norvegesi avevano fattorie in questa valle, e mentre erano lì il fiume sarebbe stato molto più grande, drenando l’acqua di disgelo e depositando sedimenti direttamente dalla calotta glaciale. Crediti: James Lea.

Viaggiando a piedi, il team di ricerca è stato in grado di esaminare ed esplorare più da vicino siti che altrimenti sarebbero stati persi se si fosse viaggiato in elicottero. La pianificazione del team ha dato i suoi frutti e le sequenze sedimentarie che hanno studiato e campionato contenevano gli indizi che stavano cercando fino ad oggi e tracciavano l’avanzata del ghiacciaio.

Il team di ricerca ha scoperto che durante il dodicesimo e il tredicesimo secolo d.C., il KNS è avanzato di almeno 15 km, a una velocità di circa 115 m/anno. Questo tasso di avanzamento è paragonabile ai tassi moderni di ritiro dei ghiacciai osservati negli ultimi circa 200 anni, indicando che quando il clima è più freddo i ghiacciai possono avanzare alla stessa velocità con cui si stanno attualmente ritirando. Il ghiacciaio raggiunse la sua massima estensione nel 1761 d.C. durante la Piccola Era Glaciale, culminando in un avanzamento totale di circa 20 km. Da allora, il KNS si è ritirato di circa 23 km nella posizione attuale.

Il periodo di avanzamento del ghiacciaio coincise con la presenza dei norvegesi in Groenlandia. Prima della sua massima estensione, durante la piccola era glaciale, i ricercatori hanno scoperto che il KNS è avanzato in una posizione entro soli 5 km da una fattoria nordica.

“Anche se KNS stava scendendo rapidamente dal fiordo, non sembrava influenzare il norvegese, cosa che abbiamo trovato davvero insolito”, ha detto Pearce. “Così il team ha iniziato a pensare all’ambiente circostante e alla quantità di produzione di iceberg nel fiordo durante quel periodo. Al momento, il fiordo è completamente pieno di iceberg, rendendo difficile l’accesso in barca, e sappiamo dai documenti storici che ha Tuttavia, affinché il KNS avanzasse a 115 m/anno, doveva aggrapparsi al suo ghiaccio e non avrebbe potuto produrre molti iceberg. Il fiordo sarebbe stato molto diverso con pochi iceberg, il che consentiva ai norvegesi un accesso molto più facile questo sito per l’agricoltura, la caccia e la pesca.”

Negli anni ’30, gli archeologi che visitarono il sito ipotizzarono che le condizioni nel fiordo dovessero essere diverse da quelle attuali affinché i norvegesi potessero occupare il sito, e questo studio di ricerca attuale fornisce dati a sostegno di queste idee di lunga data.

“Quindi abbiamo questa idea controintuitiva che il raffreddamento del clima e l’avanzamento dei ghiacciai potrebbero effettivamente aver aiutato i norvegesi in questa specifica circostanza e permesso loro di navigare più facilmente nel fiordo”, ha detto Lea.

La rapida avanzata glaciale ricostruita durante il periodo dell'occupazione norrena in Groenlandia

Un magazzino norreno ad Austmannadalen, che sarebbe stato utilizzato per conservare pesce, carne e merci commerciali. Crediti: Danni Pearce.

I norvegesi lasciarono la Groenlandia durante il XV secolo d.C., e questi risultati sono coerenti con l’idea che un clima rinfrescante probabilmente non fosse la causa del loro esodo; Piuttosto, una combinazione di fattori economici probabilmente portò i norvegesi ad abbandonare la Groenlandia.

I risultati di questa ricerca sulla ricostruzione del rapido avanzamento glaciale hanno anche dimostrato di essere coerenti con il modo in cui funzionano i modelli di calotta glaciale, il che dà fiducia alle proiezioni di questi modelli. Avere modelli e proiezioni accurati è fondamentale per comprendere e prepararsi per scenari futuri di continuo ritiro della calotta glaciale della Groenlandia e relativo innalzamento del livello del mare.

“Lo scioglimento della Groenlandia non ha solo un impatto sul cambiamento del livello del mare, ma anche sull’ecologia attorno alle calotte glaciali, sulla pesca, sulla produttività biologica degli oceani: quante alghe stanno crescendo. E anche perché i tipi di ghiacciai che stiamo osservando producono iceberg questi può causare pericoli per la navigazione e il commercio, soprattutto se il passaggio a nord-ovest si aprirà come previsto”, ha affermato James Lea.

Pearce ha aggiunto: “La nostra ricerca mostra che il raffreddamento del clima può cambiare il comportamento di distacco degli iceberg e guidare l’avanzamento dei ghiacciai a velocità altrettanto rapide dell’attuale ritiro. Mostra anche quanto fossero resilienti i norvegesi groenlandesi alle mutevoli condizioni ambientali. Tale adattamento può darci speranza per i cambiamenti che potremmo affrontare nel prossimo secolo.”

Visualizzatore del cambiamento del ghiacciaio della Groenlandia: https://jmleaglacio.users.earthengine.app/view/greenlandglacierchange


Lo studio mostra un diffuso ritiro e perdita di ghiacciai terminali marini nell’emisfero settentrionale


Maggiori informazioni:
Danni M. Pearce et al, Groenlandia tidewater ghiacciaio avanzato rapidamente durante l’era dell’insediamento norreno, geologia (2022). DOI: 10.1130/G49644.1

Fornito dalla Società geologica d’America

Citazione: Rapida avanzata glaciale ricostruita durante il periodo dell’occupazione norrena in Groenlandia (2022, 25 marzo) recuperata il 27 marzo 2022 da https://phys.org/news/2022-03-rapid-glacial-advance-reconstructed-norse.html

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