Pallade, il secondo asteroide da scoprire

Il 28 marzo 1802, l’astronomo e medico tedesco Wilhelm Olbers scoprì un asteroide. Ora chiamato 2 Pallade, può anche essere considerato il primo asteroide ad essere scoperto poiché 1 Cerere, considerato il primo asteroide ad essere scoperto, è stato riclassificato pianeta nano nel 2006. ASGanesh dà un’occhiata al terzo asteroide più grande nella fascia degli asteroidi…

Il 28 marzo 1802, l’astronomo e medico tedesco Wilhelm Olbers scoprì un asteroide. Ora chiamato 2 Pallade, può anche essere considerato il primo asteroide ad essere scoperto poiché 1 Cerere, considerato il primo asteroide ad essere scoperto, è stato riclassificato pianeta nano nel 2006. ASGanesh dà un’occhiata al terzo asteroide più grande nella fascia degli asteroidi…

Quando impariamo a conoscere il sistema solare, veniamo introdotti a una classe di oggetti chiamati asteroidi. La maggior parte di questi asteroidi esiste nella fascia principale degli asteroidi che si trova tra Marte e Giove. Anche se questo è risaputo in questi giorni, l’esistenza di questa cintura di asteroidi non era nemmeno nota poco più di 200 anni fa.

Verso la fine del XVIII secolo, gli astronomi tedeschi Johann Daniel Titius e Johann Elert Bode giunsero a un’espressione matematica ora nota come legge di Titius-Bode. Questi calcoli non solo predicevano le posizioni dei pianeti allora conosciuti, ma suggerivano anche possibili posizioni di altri.

Inizia la ricerca

Quando la scoperta di Urano nel 1781 corrispondeva a quella prevista da questa legge, c’era un senso di anticipazione poiché la legge ne suggeriva un’altra tra Marte e Giove. Tra il gruppo di astronomi che davano la caccia al pianeta scomparso c’era Wilhelm Olbers, un medico tedesco che fece il suo lavoro astronomico costruendo la propria casa allo scopo.

Si credeva che Cerere, scoperto dall’astronomo italiano Giuseppe Piazzi nel gennaio 1801, fosse il pianeta scomparso e fu rintracciato per un po’ prima che andasse dietro il sole. Fu Carl Friedrich Gauss, un giovane matematico che in seguito divenne un buon amico di Olbers, a escogitare un modo per scoprire l’orbita di un oggetto utilizzando osservazioni limitate.

Olbers applicò il metodo di Gauss e osservò Cerere più tardi nel 1801. Continuò questo esercizio su base quotidiana e scoprì un oggetto simile il 28 marzo 1802. Prende il nome dalla dea greca della saggezza Pallade Atena, 2 Pallade (numero basato sull’ordine di scoperta ) può anche essere considerato il primo asteroide ad essere scoperto poiché 1 Cerere è stato classificato come pianeta nano nel 2006.

Resti di un pianeta?

Oltre ad essere il secondo oggetto di questo tipo ad essere scoperto in quella che oggi conosciamo come la cintura degli asteroidi, Pallade è anche il terzo asteroide più grande della regione. La scoperta di Cerere e Pallade, insieme a Giunone e Vesta negli anni successivi, ha portato all’idea che gli asteroidi siano i resti di un pianeta reale. Anche se questo non è più accettato, l’idea che gli asteroidi siano pezzi del pianeta scomparso previsto dalla legge di Titius-Bode è sopravvissuta a lungo.

Sebbene si sapesse poco di Pallade per oltre 200 anni, uno studio negli ultimi anni ha rivelato che questo asteroide ha un passato violento e craterizzato. Per analizzare in dettaglio la forma e la superficie di Pallade, gli scienziati hanno utilizzato l’imager Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet Research (SPHERE) sul Very Large Telescope nel deserto di Atacama, nel nord del Cile.

Superficie butterata

I ricercatori sono stati in grado di catturare 11 immagini della superficie dell’asteroide. Usando queste immagini insieme alle proprie simulazioni, gli scienziati sono stati in grado di dire che c’erano numerosi crateri larghi da 30 a 120 km sulla superficie di Pallade e che il suo aspetto poteva persino assomigliare a quello di una pallina da golf.

Anche se l’eccentricità orbitale di Pallade è moderata, la sua inclinazione orbitale è insolitamente grande. Ciò significa che l’orbita di Pallade è molto inclinata rispetto al piano della cintura degli asteroidi e l’asteroide è quindi piuttosto inaccessibile ai veicoli spaziali. Molto rimane ancora sconosciuto su questo asteroide e anche se le missioni sono pianificate, Pallade è per ora l’asteroide più grande che non sia stato ancora visitato da un’astronave.

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