Il lungo addio agli anelli di Saturno

Di tutti i pianeti del nostro sistema solare, Saturno potrebbe essere il più bello. Quegli anelli! Filo dopo filo di materiale ghiacciato con appena un accenno di roccia, disposti in un delicato alone. Da vicino, gli anelli brillano di rosa tenue, grigi e marroni, luccicanti nell’oscurità. È difficile immaginare Saturno senza di loro.

Ma gli anelli di Saturno non sono una caratteristica permanente. In effetti, stanno scomparendo.

Gli anelli perdono materiale ogni anno. Le micrometeoriti in arrivo e la radiazione solare disturbano i piccoli frammenti polverosi di materia ad anello, elettrizzandoli. Le particelle, trasformate improvvisamente, si sintonizzano con le linee del campo magnetico di Saturno e iniziano a girare a spirale lungo quei percorsi invisibili. Quando le particelle si avvicinano troppo alla sommità dell’atmosfera di Saturno, la gravità le attira e si vaporizzano nelle nuvole del pianeta.

Gli astronomi chiamano questa “pioggia ad anello”, e nel tempo questo e altri fenomeni indeboliranno l’elemento distintivo che, per noi, rende Saturno Saturno, fino a quando non rimarrà più nulla. Proprio adesso? “Questo siamo noi che guardiamo gli anelli di Saturno nel loro periodo di massimo splendore”, mi ha detto James O’Donoghue, uno scienziato planetario della JAXA, l’agenzia spaziale giapponese. Uno spettacolo magnifico che, dal nostro punto di vista, sembra immutabile, ma, su larga scala, è fugace.

Potrebbe essere utile sapere che il processo richiederà del tempo: O’Donoghue e altri scienziati stimano che gli anelli scompariranno in circa 300 milioni di anni. Gli abitanti della Terra hanno ancora tutto il tempo per ammirare la bellezza degli anelli di Saturno e per studiarli. Perché, sebbene gli astronomi capiscano che gli anelli stanno per uscire, non sanno ancora tutto di queste bande, incluso come Saturno le abbia ottenute in primo luogo.

Gli anelli di Saturno hanno abbagliato gli osservatori per secoli, ma ci siamo avvicinati molto a loro per la prima volta all’inizio degli anni ’80, quando la navicella spaziale Voyager della NASA è passata sfrecciando durante un grande tour dei pianeti esterni. A quel tempo, gli scienziati sospettavano che gli anelli si fossero formati probabilmente accanto a Saturno circa 4,6 miliardi di anni fa, quando il sistema solare era giovane e turbolento. Allora, con oggetti rocciosi che volavano ovunque, un nuovo pianeta avrebbe potuto facilmente catturarne alcuni, lanciarli al centro e lasciare che la gravità li appiattisse.

Ma il sorvolo di Voyager ha suggerito una storia diversa. Le osservazioni hanno catturato gli anelli in modo più dettagliato che mai, rivelando che il sistema non aveva la massa prevista dai ricercatori, il che significava che non potevano avere miliardi di anni. Gli anelli dovevano essere molto più giovani, forse solo da 10 milioni a 100 milioni di anni. “Quei risultati erano totalmente sconcertanti e bizzarri”, mi ha detto Jeff Cuzzi, ricercatore della NASA ed esperto di anelli planetari.

Il sistema di anelli di Saturno era sembrato antico quanto lo stesso sistema solare; ora sembrava che gli anelli non esistessero quando i dinosauri iniziarono a vagare per la Terra. Il sistema solare si era ormai calmato, quindi da dove avrebbe preso la materia prima Saturno? “La probabilità che un evento formi gli anelli ora” – ora, in termini astronomici, che significa negli ultimi 100 milioni di anni circa – “è molto improbabile”, Paul Estrada, un ricercatore della NASA che ha studiato gli anelli di Saturno per anni, Dimmi. E ancora osservazioni più recenti supportano questa ipotesi. Nel 2017, una navicella spaziale della NASA chiamata Cassini ha effettivamente volato attraverso gli anelli di Saturno, inviando a casa quante più informazioni possibili prima che venisse cancellata nell’atmosfera del pianeta. Le sue misurazioni finali confermavano ciò che le missioni Voyager avevano osservato, ovvero che gli anelli non erano abbastanza massicci per essere antichi.

La comunità scientifica non è giunta a un consenso sulla storia dell’origine degli anelli di Saturno. Ma, se gli anelli sono davvero cosmicamente giovani, gli scienziati affermano che probabilmente si sono formati quando una delle lune di Saturno, a sua volta piuttosto vecchia, si è avvicinata troppo ed è stata fatta a pezzi. La luna era probabilmente piccola; la nostra luna, ha detto O’Donoghue, potrebbe essere usata per modellare migliaia di sistemi di anelli come quello di Saturno.

La storia degli anelli di Saturno ci ricorda che i mondi del nostro sistema solare, per quanto immobili e statici possano sembrare da qui, sono luoghi dinamici, con storie drammatiche a parte. “Pensiamo che l’universo là fuori – al contrario di questo, dove viviamo, dove tutto è caotico, disordinato e in continua evoluzione – sia questo tipo di cosa cristallina e immutabile”, ha detto Cuzzi. Da lontano, gli anelli di Saturno sembrano così solidi, come una sporgenza su cui potresti far oscillare le gambe. Ma sono tutt’altro. “Quelle particelle si stanno lentamente spingendo e urtando l’una contro l’altra”, mi ha detto Linda Spilker, una scienziata planetaria del Jet Propulsion Laboratory della NASA che ha lavorato alla missione Cassini. “Ci sono scie create da minuscole lune.” Quando Cassini è caduto attraverso di loro, “abbiamo potuto effettivamente misurare la quantità di materiale dell’anello che scorre nel pianeta”, ha detto. La missione Voyager, su cui ha lavorato anche Spilker, aveva individuato alcune prove di una fuoriuscita di materiale ad anello su Saturno, ma con Cassini, gli astronomi potrebbero davvero investire il fenomeno e fare le loro stime migliori per quanto tempo gli anelli sarebbero rimasti.

Poche centinaia di milioni di anni sono un tempo lunghissimo. Eppure provo una particolare fitta di tristezza per l’idea che Saturno perda i suoi anelli. Così fanno alcuni astronomi con cui ho parlato, e altri che non sono affatto astronomi, ma che sono cresciuti con un’immagine molto chiara di Saturno come pianeta inanellato. Ho provato simili fitte di emozione quando ho appreso che la luna si sta lentamente allontanando dalla Terra; che un minuscolo elicottero su Marte ha cercato di prendere un volo nell’atmosfera del pianeta rosso; che una cometa interstellare ha viaggiato per milioni di anni senza sentire il calore di una stella. Sono arrivato a pensare a queste reazioni come a “sensazioni spaziali”. Nessuno di questi eventi ha un impatto reale sulla nostra vita quotidiana, eppure tirano le corde del cuore in modo cosmico. “È molto, molto triste che gli anelli scompaiano in futuro”, ha detto O’Donoghue. Ma “Sono molto felice che siamo abbastanza fortunati da vederlo”.

Forse un giorno, dopo che gli anelli di Saturno si saranno dissipati, l’universo potrebbe dare al pianeta un nuovo set. “Forse attraverso un processo: un’altra luna si è frantumata e una cometa si avvicina troppo, ricominci tutto da capo”, ha detto Spilker. “Forse questa non è l’ultima volta che vedremo anelli intorno a Saturno.”

Dopotutto, il cosmo è piuttosto il designer di gioielli; Giove, Urano e Nettuno hanno tutti gli anelli. Sono oggetti deboli e sottili, ma ci sono, e probabilmente erano molto più massicci molto tempo fa, prima che un misterioso meccanismo li rimpicciolisse, ha detto O’Donoghue. Le forze cosmiche sono già al lavoro sulla prossima aggiunta del sistema solare. Tra poche decine di milioni di anni, Phobos, una piccola luna di Marte, probabilmente si spezzerà. I frammenti gireranno intorno al pianeta rosso, stabilendosi in una nuova, bellissima funzionalità. Immagina Marte con gli anelli.

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