I dirigenti petroliferi parlano di prezzi elevati del gas all’udienza della Camera

WASHINGTON – In mezzo a un turbinio di dita di parte su chi è responsabile dell’aumento dei prezzi dell’energia, i dirigenti di sei grandi compagnie petrolifere e del gas si sono difesi mercoledì dalle critiche secondo cui stanno cercando di aumentare i profitti aziendali rifiutandosi di produrre più petrolio e gas.

Sono comparsi davanti a una commissione della Camera poiché i prezzi elevati della benzina sono diventati una questione centrale in vista delle elezioni di medio termine di novembre. I repubblicani hanno accusato i regolamenti dell’amministrazione Biden e le politiche ambientali per le carenze nella produzione di energia, mentre i democratici si sono chiesti perché le aziende non potrebbero abbassare i prezzi della benzina poiché i prezzi del petrolio sono leggermente diminuiti dopo il picco dopo l’invasione russa dell’Ucraina.

Cercando di eludere il dibattito politico, i dirigenti hanno affermato che non si stavano impegnando in una truffe sui prezzi e stavano semplicemente rispondendo ai prezzi globali delle materie prime che erano fuori dal loro controllo. Hanno anche detto che stavano lavorando per passare a un’energia più pulita.

“Siamo qui per ottenere risposte dalle grandi compagnie petrolifere sul motivo per cui stanno derubando il popolo americano”, ha affermato il rappresentante Frank Pallone Jr., un democratico del New Jersey e presidente del comitato per l’energia e il commercio, durante l’audizione. “In un momento record, Big Oil si rifiuta di aumentare la produzione”.

I dirigenti petroliferi si sono opposti alle accuse dei Democratici, ma sono rimasti bassi nelle loro risposte.

“Poiché il petrolio è una merce globale, Shell non fissa né controlla il prezzo del greggio”, ha detto al comitato Gretchen H. Watkins, presidente di Shell USA, nelle sue osservazioni preparate. “La crisi di oggi e la pressione sulle forniture e sui prezzi degli idrocarburi rivelano l’urgente necessità di accelerare la transizione energetica”.

Michael Wirth, amministratore delegato di Chevron, ha insistito sul fatto che la società “non tollerava le truffe sui prezzi”.

Con i suoi indici di approvazione che scendono a un nuovo minimo poiché l’inflazione è rimasta alta per mesi, il presidente Biden ha lottato per spiegare l’aumento dei prezzi del gas al popolo americano. Nel tentativo di trarre vantaggio dall’ampio sostegno alle sanzioni paralizzanti alla Russia, l’amministrazione ha cercato di caratterizzare il recente aumento dei prezzi del gas come “l’aumento dei prezzi di Putin”.

Ma i repubblicani hanno cercato di appendere l’aumento al collo del presidente, notando che il prezzo del gas è in aumento da un anno, molto prima che Mr. L’invasione dell’Ucraina da parte di Putin. Hanno usato l’ansia per l’aumento dei prezzi del gas come argomento principale per gli elettori sulla necessità di un cambio di leadership.

I repubblicani hanno martellato Mr. Biden per la sua cancellazione dei permessi per l’oleodotto Keystone XL, nonché per le pause sui nuovi contratti di locazione per pozzi petroliferi su terreni federali. I funzionari della Casa Bianca hanno cercato di spiegare che nessuna delle due politiche è responsabile dell’aumento dei prezzi del gas.

In realtà, l’allentamento delle restrizioni pandemiche ha aumentato la domanda di gas quando l’offerta non aumenta abbastanza rapidamente. Sia l’offerta che la domanda sono guidate da fattori che sono fuori dal controllo di Mr. Biden e il Congresso.

Tuttavia, gli attacchi sembrano funzionare. In un recente sondaggio della Quinnipiac University, solo il 24% degli intervistati ha affermato di ritenere che l’aumento dei prezzi del gas fosse il risultato della guerra in Ucraina, con un numero maggiore di americani che incolpano le politiche dell’amministrazione Biden.

Un recente sondaggio della NBC News ha mostrato che, nonostante l’ampio sostegno al divieto delle importazioni di petrolio russe, la maggior parte degli americani era ancora preoccupata per i prezzi del gas. I sondaggi hanno mostrato che il sig. L’indice di approvazione di Biden è vicino al più basso della sua presidenza, circa il 40 percento, suggerendo che gli americani lo ritengano responsabile anche se sostengono alcune delle sue politiche estere.

Alcuni democratici che hanno affrontato gare competitive a novembre hanno spinto a sospendere la tassa federale sul gas fino alla fine dell’anno. Ma i repubblicani hanno rapidamente respinto la proposta, definendola un tentativo disperato di fare appello agli elettori.

I progressisti hanno anche cercato di utilizzare l’impennata dei prezzi dell’energia e del gas per spingere per investimenti in energia pulita al fine di ridurre la dipendenza dai leader autoritari stranieri e dalle compagnie petrolifere. Il Gruppo intergovernativo delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici ha affermato in un rapporto pubblicato questa settimana che il mondo deve accelerare significativamente gli sforzi per ridurre le emissioni di gas serra dal petrolio e da altri combustibili fossili al fine di limitare il riscaldamento globale a 1,5 gradi Celsius, o 2,7 gradi Fahrenheit.

I repubblicani all’udienza di mercoledì hanno cercato di trarre vantaggio da Mr. La posizione debole di Biden.

“Questo non è l’aumento dei prezzi di Putin”, ha affermato la rappresentante Cathy McMorris Rodgers, repubblicana di Washington. “Questo è l’aumento dei prezzi di Biden. È stata una salita costante da quando è entrato in carica”. Ha detto che i democratici stavano cercando un altro capro espiatorio incolpando l’industria petrolifera.

SM. Rodgers e altri repubblicani hanno criticato quelli che hanno definito gli sforzi dell’amministrazione per allentare le sanzioni petrolifere contro Venezuela e Iran per aumentare le forniture globali di petrolio, così come la decisione di bloccare l’oleodotto Keystone XL, che avrebbe importato più produzione canadese dalle sabbie bituminose di quel paese.

Il prezzo medio per un gallone di benzina è di circa $ 1,30 in più rispetto a un anno fa, salendo di pari passo con i prezzi del petrolio, che ora sono appena sotto i $ 100 al barile.

I democratici hanno invitato i dirigenti petroliferi a sospendere gli aumenti dei dividendi e i riacquisti di azioni e investire di più nello sviluppo di energie alternative e nella riduzione dei prezzi della benzina. Hanno detto che i loro elettori stavano soffrendo e sempre più arrabbiati con le compagnie petrolifere per i prezzi più alti.

La scorsa settimana il sig. Biden ha detto che alcune compagnie petrolifere hanno aumentato la produzione, ma ha aggiunto che “troppe compagnie non stanno facendo la loro parte e stanno scegliendo di realizzare profitti straordinari e senza fare investimenti aggiuntivi per aiutare con l’approvvigionamento”.

L’indignazione per i profitti delle compagnie petrolifere non è insolita. I politici spesso criticano l’industria energetica per il profitto quando i prezzi del gas aumentano, e poi ritirano tranquillamente le loro lamentele quando i prezzi diminuiscono. Negli ultimi 15 anni, i prezzi del petrolio e del gas sono aumentati e diminuiti in tre grandi cicli.

Più di recente, la domanda di energia si è rapidamente ripresa dalla tregua della prima pandemia quando i vaccini sono diventati ampiamente disponibili e una cotta di infezioni è diminuita. Ma la produzione mondiale di petrolio non è tornata del tutto ai livelli prepandemici. La produzione statunitense è di poco inferiore ai 12 milioni di barili al giorno, circa un milione in meno del record stabilito poco prima della pandemia. Con le compagnie petrolifere che aggiungono piattaforme, il Dipartimento dell’Energia prevede che la produzione statunitense supererà i 13 milioni di barili l’anno prossimo.

Mentre il sig. Biden esorta le compagnie petrolifere ad espandere la produzione, gli investitori di Wall Street stanno dicendo loro di essere più cauti perché non vogliono che le aziende formino una tempesta quando i prezzi sono alti solo per perdere soldi quando i prezzi scendono di nuovo. Questo è ciò che è successo tra il 2011 e il 2015, portando a decine di fallimenti.

In questo momento, le compagnie petrolifere stanno realizzando profitti record. Exxon Mobil ha dichiarato questa settimana che i suoi profitti nei primi tre mesi dell’anno potrebbero ammontare a 11 miliardi di dollari, il massimo che l’azienda ha realizzato in un trimestre dal 2008, quando il prezzo di un barile di petrolio ha superato i 140 dollari.

Exxon ha ridotto la spesa e la sua forza lavoro negli ultimi anni, anche aumentando la produzione nel bacino del Permiano, a cavallo tra Texas e New Mexico, e al largo della Guyana. Darren Woods, amministratore delegato della società e uno dei testimoni all’udienza di mercoledì, ha insistito sul fatto che Exxon sta lavorando per ridurre le sue emissioni di gas serra soddisfacendo al contempo il fabbisogno energetico del paese, ma che non è responsabile dell’aumento dei prezzi.

“L’incertezza dell’offerta in un mercato ristretto con una domanda in crescita porta a una significativa volatilità dei prezzi, che è ciò che stiamo vedendo oggi”, ha affermato il Sig. Woods ha detto al comitato.

Scott D. Sheffield, amministratore delegato di Pioneer Natural Resources, un grande produttore del Texas, ha affermato che la sua azienda e altri potrebbero fare solo così tanto per aumentare rapidamente la produzione.

“Capisco il desiderio di trovare una soluzione rapida per il recente aumento dei prezzi della benzina”, ha detto, “ma né Pioneer né nessun altro produttore statunitense può aumentare la produzione dall’oggi al domani aprendo un rubinetto”. Ha osservato che la carenza di manodopera e attrezzature di perforazione e le pressioni inflazionistiche sui servizi petroliferi hanno ostacolato l’aumento della produzione.

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