Schizofrenia: la scoperta del gene indica rischio e causa | Scienza | Reporting approfondito su scienza e tecnologia | DW

La nostra comprensione della schizofrenia è rimasta bloccata in una specie di scatola nera per decenni: gli esperti dicono che non sappiamo davvero cosa stia succedendo all’interno del cervello.

Sappiamo che la schizofrenia è una grave condizione mentale, caratterizzata da allucinazioni, periodi di psicosi e distacco dalla realtà.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) stima che la schizofrenia colpisca circa 1 persona su 300 in tutto il mondo.

Solo che non sappiamo davvero perché: perché succede o come possiamo trattarlo.

“La nostra conoscenza sulla schizofrenia è vicina allo zero”, afferma Stephan Ripke, ricercatore presso l’ospedale universitario Charitie di Berlino e coautore di uno dei due articoli pubblicati sulla rivista scientifica Nature mercoledì (6 aprile 2022).

Ripke e altri in un team internazionale affermano di aver fatto una scoperta fondamentale nella comprensione biologica della schizofrenia.

Dicono di aver scoperto almeno dieci mutazioni genetiche che influenzano fortemente la probabilità di una persona di sviluppare la malattia e altre 120 che potrebbero avere un ruolo.

La scoperta può portare a un nuovo trattamento

I ricercatori affermano di avere una migliore comprensione ora del motivo per cui la schizofrenia si verifica biologicamente. In precedenza, i ricercatori si erano concentrati sui cosiddetti fattori ambientali, come la dieta di una persona o il consumo di droghe ricreative.

Ripke afferma che la scoperta delle mutazioni genetiche non renderà più facile diagnosticare i pazienti con schizofrenia prima nella vita. Ma potrebbe aiutare gli scienziati a stimare il rischio di una persona e migliorare i trattamenti per la malattia con la medicina.

Esistono farmaci per la schizofrenia, ma non affrontano la causa principale del disturbo. I farmaci che usiamo oggi attenuano solo gli effetti della schizofrenia. Ma ora che i ricercatori sanno di più su ciò che sta accadendo nel cervello per causare la schizofrenia, potrebbero essere in grado di sviluppare farmaci migliori per curarla.

Primo di due studi genetici

Ci sono due nuovi articoli pubblicati su Nature. Ed entrambi guardano alla genetica della schizofrenia da diverse angolazioni.

Uno degli studi è stato condotto dallo Psychiatric Genomics Consortium (PGC). Questo è guidato dagli scienziati dell’Università di Cardiff del Regno Unito.

Hanno adottato un approccio molto ampio studiando l’intero genoma – tutto il materiale genetico in un organismo – per cercare una variazione genetica specifica che aumenta il rischio di una persona di sviluppare la schizofrenia.

Analizzando il DNA di circa 77.000 persone con schizofrenia e di circa 244.000 persone senza di esso, hanno scoperto quasi 300 parti del genoma con collegamenti genetici al rischio di schizofrenia. All’interno di quelle regioni, hanno scoperto 120 geni che potrebbero svolgere un ruolo nel causare il disturbo.

Hanno scoperto che il rischio di schizofrenia è presente solo nel cervello e nei geni concentrati nei neuroni, cellule cerebrali che aiutano a trasmettere messaggi dal mondo esterno al cervello e viceversa, consentendo alle persone di muoversi e parlare.

Questo processo è facilitato dalle sinapsi, che collegano i neuroni con altre cellule del cervello e del corpo.

Il secondo studio

L’altro studio ha adottato un approccio più ristretto, ma i risultati indicano anche che i neuroni e le sinapsi svolgono un ruolo chiave nel rischio di una persona di sviluppare la schizofrenia.

È stato condotto dal team SCHEMA, uno sforzo congiunto guidato dal Broad Institute del MIT e di Harvard. I ricercatori hanno scoperto dieci geni con mutazioni rare che sembravano aumentare il rischio di schizofrenia di una persona e altri 22 che potrebbero svolgere un ruolo.

“In generale, ogni persona ha circa l’uno per cento di possibilità di sviluppare schizofrenia nel corso della propria vita”, ha affermato Benjamin Neale, coautore di SCHEMA e membro di PGC, in un comunicato stampa. “Ma se hai una di queste mutazioni, diventa una probabilità del 10, 20, anche del 50%”.

Alcuni di questi geni hanno indicato i problemi alle sinapsi come una potenziale causa della malattia. Gli scienziati del Broad Institute lo hanno scoperto per la prima volta in uno studio del 2016.

Quel documento ha segnato la prima volta che le origini della schizofrenia sono state collegate a specifiche varianti genetiche e ha contribuito a spiegare perché la schizofrenia inizia a svilupparsi nell’adolescenza e nella prima età adulta.

Invece di studiare l’intero genoma, che offre una visione più ampia ma meno specifica, i ricercatori SCHEMA hanno studiato una piccola parte del genoma chiamata “esoma”. L’esoma codifica per le proteine. Utilizzando gli esomi di circa 24.000 persone con schizofrenia e di circa 97.000 senza di essa, hanno cercato varianti che inibissero la capacità di un gene di creare proteine ​​funzionanti.

Due delle dieci mutazioni genetiche scoperte dal team SCHEMA erano correlate a una disfunzione della sinapsi, che i ricercatori si aspettavano.

Ma i ricercatori affermano che gli altri otto geni non sono mai stati associati a un disturbo cerebrale o a una funzione specifica del neurone. Ciò implica che c’è molto più lavoro da fare.

Cosa ancora non sappiamo

La schizofrenia di solito inizia a manifestarsi nei pazienti nella tarda adolescenza e nei loro 20 anni.

I ricercatori sono stati in grado di studiare l’aspetto ambientale della malattia: hanno scoperto che dove una persona cresce, l’uso e l’alimentazione di cannabis negli adolescenti durante la gravidanza possono tutti svolgere un ruolo nel suo sviluppo.

Sebbene gli scienziati sappiano che la schizofrenia è ereditaria dal 60 all’80%, hanno poca comprensione della genetica della malattia.

Alcune ricerche mostrano che l’uso di cannabis tra gli adolescenti potrebbe essere un fattore di rischio ambientale per la schizofrenia

Come ha detto in precedenza Ripke, la loro conoscenza della biologia della schizofrenia è “vicina allo zero”.

Ciò è dovuto a una serie di problemi che non si limitano alla schizofrenia, afferma Ripke. Questi problemi esistono in molte altre malattie mentali, ad esempio il disturbo bipolare o il disturbo borderline di personalità.

Primo, non c’è modo di studiare la malattia negli animali, dice Ripke. E non può essere diagnosticato attraverso un esame del sangue o nemmeno una scansione del cervello.

“Abbiamo solo domande, risposte e osservazioni, e anche le osservazioni non sono sufficienti se non lo facciamo [share a] linguaggio. Fondamentalmente, dobbiamo sapere se le persone hanno allucinazioni, se sentono voci”, dice Ripke.

Quindi, questo esclude gli animali non umani perché non possono parlare con noi e noi non possiamo parlare con loro. L’importanza del linguaggio nella diagnosi e nel successivo studio della schizofrenia significa che la ricerca deve essere fatta sull’uomo. Le preoccupazioni etiche hanno impedito agli scienziati di raccogliere i campioni di cui hanno bisogno per facilitare l’analisi genetica una volta eseguita quella diagnosi basata sul linguaggio.

“Non possiamo prelevare campioni dall’organo vivente”, afferma Ripke. “Non possiamo semplicemente prendere le cellule cerebrali dai pazienti con schizofrenia”.

Donna che esamina una bottiglia di pillole

I farmaci per la schizofrenia bloccano i recettori della dopamina, ma non affrontano la causa principale del disturbo

Verso nuovi farmaci per la schizofrenia

I farmaci per la schizofrenia di oggi si basano ancora su una scoperta fatta negli anni ’50, dice Ripke.

Il primo farmaco antipsicotico era la clorpromazina, che è ancora prescritta per la condizione. La clorpromazina blocca i recettori della dopamina di una persona. Esistono altri farmaci antipsicotici, ma funzionano tutti in modo simile alla clorpromazina.

La clorpromazina è stata originariamente sviluppata come anestetico. Il suo uso in psichiatria è avvenuto per caso quando i medici hanno scoperto che il farmaco aiutava a prevenire le allucinazioni nei pazienti psichiatrici.

“Non è che qualcuno abbia effettivamente trovato un recettore della dopamina rotto o misurato alti livelli di dopamina nel sangue o nel cervello o qualcosa del genere”, dice Ripke. “Non era il caso. È stata solo una scoperta casuale. Non è mai arrivata dalla ricerca”.

Ma gli scienziati affermano di avere maggiori possibilità ora di sviluppare farmaci che affrontino la radice del problema, piuttosto che solo i sintomi, come le allucinazioni.

Questi enormi esperimenti di sequenziamento del DNA a livello di popolazione sono la soluzione migliore degli scienziati per capire come farlo. Ma Ripke dice che è possibile solo quando le persone si offrono volontari.

“Lo studio non avrebbe mai funzionato senza la fiducia di migliaia e migliaia di pazienti che ci hanno fornito le loro informazioni genetiche”, afferma Ripke. “Siamo davvero grati a tutte le persone che ci hanno affidato i loro dati”.

A cura di: Zulfikar Abbany

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