12 delle più strane creature degli abissi che si nascondono negli oceani

Mentre l’oceano rimane in gran parte inesplorato, di tanto in tanto intravediamo le strane e meravigliose creature che si guadagnano da vivere negli abissi (come il sempre popolare blobfish). Eccone alcuni che sono totalmente fuori dal mondo.

Dente di zanna

Dente di zanna © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Duecento metri sono tutto ciò che ti separa da un mondo alieno, proprio qui sulla Terra. Scendi così lontano nell’oceano ed entri nella “zona crepuscolare” del mare profondo, dove i raggi del sole svaniscono gradualmente e gli animali giocano a nascondino con i predatori nell’ombra.

Immergiti per oltre 1.000 metri e sei nella “zona di mezzanotte”, una vasta oscurità punteggiata da lampi di luce di forme di vita che cercano cibo e cercano compagni qui. È un mondo con denti terrificanti, come quelli del pesce zanna. Ma non farti spaventare dal dente: ha le dimensioni di un pompelmo.

Zooplancton

Zooplancton

Zooplancton © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Molti animali diversi vanno alla deriva nello “spazio interno” dell’oceano profondo, dove sono conosciuti collettivamente come zooplancton, dal greco “animali vaganti”. Alcuni di loro vivono tutta la vita come vagabondi, come il ‘gamberetto da seme’ (1) nascosto nel suo carapace arancione e la ‘farfalla di mare’ (2) – una lumaca che nuota invece di gattonare.

Altri sono solo membri temporanei dello zooplancton, gli stadi larvali di animali come le stelle marine (3), che alla fine ricadono per continuare la loro vita sul fondo del mare. Trascorrere del tempo come vagabondi significa che possono essere trasportati in nuovi posti dalle correnti oceaniche, se non vengono mangiati da altri zooplancton lungo la strada.

Larva di leptocefalo

Larva di leptocefalo

Larva di leptocefalo © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Gli animali oceanici hanno spesso fasi iniziali del loro ciclo vitale che sono molto diverse dalla loro forma adulta. Questa larva di leptocefalo simile a una foglia alla fine si svilupperà in un’anguilla adulta, trasformando la forma del suo corpo.

Avere un corpo sottile e trasparente come una larva può aiutarla a sopravvivere alla sfida dei predatori nello zooplancton mentre cresce. Poiché le larve e gli adulti hanno un aspetto così diverso, le forme larvali sono state spesso descritte come specie diverse dagli adulti, fino a quando i biologi marini si sono resi conto che erano fasi diverse di un ciclo di vita.

Copepodi di zaffiro marino

Copodi

Copepodi © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

I copepodi sono minuscoli crostacei, in genere di appena un millimetro o due di dimensioni, e sono spesso mangiati da pesci di acque profonde come la coda del filo e la mascella mobile del semaforo. La maggior parte dei copepodi pascola su alghe microscopiche che prosperano vicino alla superficie dell’oceano e le loro feci e cadaveri aiutano a trasportare il carbonio nelle profondità sottostanti.

Ma questi copepodi “zaffiri marini” sono diversi: le femmine vivono come parassiti all’interno di animali gelatinosi alla deriva chiamati salpe, mentre questi maschi colorati nuotano liberi nell’oceano. I maschi hanno minuscole lastre di cristallo nella loro pelle che riflettono la luce blu, conferendo loro un aspetto scintillante.

Pesce drago e accetta

Pesce drago e accetta

Pesce drago e accetta © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Come le lucciole subacquee, molti animali di acque profonde possono produrre punti o lampi di luce, noti come bioluminescenza.

Nella zona crepuscolare, i resti della luce solare proiettano ombre che rivelano gli animali ai predatori, quindi molte specie in questa zona sono macchiate di luci per mimetizzarsi. La parte inferiore del pesce accetta, ad esempio, ha organi bioluminescenti che si abbinano alla debole luce proveniente dall’alto, spezzandone la silhouette.

Giù nella zona di mezzanotte, animali come il pesce drago usano proiettori bioluminescenti per trovare la loro preda. E in tutto l’oceano profondo, le creature segnalano con luci ad altri membri della stessa specie, per attirare un compagno, ad esempio.

Semaforo a ganascia

Semaforo Loose Jaw

Semaforo Loosejaw © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Il pesce a mascelle mobili con semaforo è uno dei predatori più furtivi degli abissi. La sua mascella inferiore è una struttura ossea aperta senza pavimento carnoso, il che significa che può chiudersi molto rapidamente come una trappola per topi. E si chiama “semaforo” perché gli organi bioluminescenti vicino ai suoi occhi producono luce rossa.

La maggior parte della bioluminescenza nell’oceano profondo è blu, poiché quel colore viaggia bene attraverso l’acqua e gli occhi di molti animali di acque profonde non sono sensibili alla luce rossa. Ma la mascella mobile del semaforo può vedere il rosso, quindi può illuminare la sua preda senza avvisarla del pericolo.

Calamari di vetro

Calamari di vetro

Calamari di vetro © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Ci sono circa 60 specie di calamari di vetro nell’oceano e prendono il nome dai loro corpi trasparenti: un trucco accurato per evitare di proiettare un’ombra che potrebbe essere individuata dai predatori nella zona crepuscolare.

L’immagine in alto è il giovane di un calamaro cranch. Le due appendici che ne sporgono sono occhi su lunghi steli. Quegli occhi sono più opachi del resto del suo corpo, quindi ogni occhio ha anche un organo bioluminescente per mascherare la sua ombra. Ma quando questo giovane cresce, quegli steli scompariranno e si sposterà verso il basso per vivere nella zona di mezzanotte da adulto.

Calamaro dall’occhio di gallo

Calamaro dall'occhio di gallo

Calamaro dall’occhio di gallo © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

I calamari delle profondità oceaniche sono disponibili in una gamma di dimensioni, dal calamaro gigante simile a un Kraken che può estendersi per più di 10 metri alle punte dei suoi tentacoli più lunghi, ai pesciolini che misurano circa 15 centimetri di lunghezza.

E anche i calamari di acque profonde sono disponibili in una varietà di forme: il calamaro dall’occhio di gallo, noto anche come calamaro alla fragola, ha un occhio due volte più grande dell’altro. Nuota nella zona crepuscolare con l’occhio grande che cerca le ombre proiettate da potenziali prede e l’occhio più piccolo che tiene d’occhio i possibili predatori sottostanti.

Pesce coda filettata e anguilla Boxer

Pesce coda filettata e anguilla Boxer

Pesce coda a filetto e anguilla Boxer © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

Il pesce dalla coda di filo e il beccaccino boxer hanno corpi lunghi, sottili e simili a nastri. Il corpo della coda di filo è lungo circa 30 centimetri, con stelle filanti lunghe il doppio sulla coda, da cui il nome di questo pesce. Il suo altro nome è “pesce a tubo” grazie alle lenti binoculari dei suoi occhi, che vengono utilizzate per individuare le ombre delle prede nella zona crepuscolare. Così insolito è il pesce tubolare, che è l’unica specie in un intero ordine tassonomico.

Il beccaccino pugile cresce fino a quasi 1,5 metri di lunghezza e si nutre spazzando le sue lunghe mascelle attraverso l’acqua, afferrando le appendici dei crostacei di passaggio sui suoi denti fini.

Rana pescatrice

Rana pescatrice

Rana pescatrice © Solvin Zankl / NaturePL.com © Solvin Zankl / NaturePL.com

La vita può essere scarsa nelle profondità oscure, il che è un problema quando gli animali hanno bisogno di trovare un partner per l’accoppiamento. Aggrapparsi a un potenziale compagno è una buona soluzione e alcune rana pescatrici d’altura la portano agli estremi.

I maschi sono molto più piccoli delle femmine e quando un ragazzo incontra una ragazza, le dà un bacio sul corpo che durerà per il resto della sua vita. L’afflusso di sangue del maschio si unisce a quello della femmina attraverso le sue labbra, e lui vive di lei come un parassita mentre cattura la preda con la sua esca bioluminescente. Ma il maschio penzolante è un comodo accessorio che la femmina può portare in giro, pronta a fecondare le sue uova quando le rilascia.

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