La sbalorditiva missione da 2,5 miliardi di dollari per atterrare su “l’oggetto più eccitante del sistema solare”

La sesta luna più grande di Saturno, Encelado, è, secondo alcuni, l’oggetto più eccitante del Sistema Solare. Ha un oceano caldo e salato a 20 chilometri sotto la sua superficie ghiacciata che sembra essere potenzialmente abitabile.

Potrebbe esserci una specie di vita acquatica aliena a Encelado che si è evoluta completamente separatamente dalla vita sulla Terra?

È una questione della massima importanza nelle comunità della scienza planetaria e dell’astrobiologia. Tanto che sta crescendo la pressione affinché la NASA invii una missione di punta su Encelado per scoprire esattamente cosa sta succedendo sotto la crosta ghiacciata della minuscola luna.

È una questione attualmente in fase di conclusione nell’ambito del Decadal Survey for Planetary Science and Astrobiology, un rapporto compilato dalla National Academy of Sciences che stabilirà le priorità per la NASA per i prossimi 10 anni. Sarà pubblicato il 19 aprile 2022.

L’incredibile missione “Orbilander” sarà in quella lista?

Un concetto per una missione di punta della NASA dal costo di circa $ 3 miliardi, Orbilander vedrebbe un singolo veicolo spaziale prima orbitare attorno a Encelado, quindi atterrarvi.

“Enceladus ospita l’oceano meglio caratterizzato del Sistema Solare, secondo solo a quello della Terra”, ha affermato Shannon M. MacKenzie, scienziato planetario presso il Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University e autore dell’Enceladus Orbilander Mission Concept. Encelado ha una fonte di calore e acqua liquida e sappiamo che queste due cose si combinano per creare una diversità di vita straordinariamente intrigante sul nostro pianeta. Allora perché non su Encelado? “C’è acqua liquida lì e gli ingredienti chimici di cui pensiamo che la biochimica abbia bisogno, ma è molto difficile usare gli strumenti tipici che un satellite dovrebbe avere per interrogare quell’oceano perché è sotto chilometri di ghiaccio”, ha detto MacKenzie.

Ah sì, il ghiaccio.

Gli scienziati sanno che Encelado ha un oceano sotterraneo profondo 30 chilometri dal 2014, quando i dati della sonda spaziale Cassini della NASA hanno rivelato che la piccola luna ha geyser in stile Yellowstone che eruttano attraverso fessure nel ghiaccio. “Ci sono queste lunghe crepe lunghe 10 chilometri al polo sud che hanno questi singoli getti al loro interno che espellono materiale dall’oceano nello spazio”, ha detto MacKenzie.

Gli scienziati le chiamano “strisce di tigre” e si presentano così:

Quei geyser rendono teoricamente possibile per un veicolo spaziale di campionare il suo oceano sotterraneo senza dover effettivamente attraversare la sua crosta di ghiaccio.

“Le incredibili immagini di Cassini di Encelado ha aiutato a rimuovere gli strati di ciò che sta succedendo “, ha detto MacKenzie. “Ora siamo in grado di sostenere che Encelado è un ambiente potenzialmente abitabile”.

Quell’oceano è probabilmente riscaldato dal nucleo della luna; spunti teorie sulle prese d’aria idrotermali – come quelle che si trovano sulla Terra – che potrebbero supportare la vita.

Uno studio recente suggerisce che l’oceano sotterraneo di Encelado sembra essere animato da correnti come quelle degli oceani della Terra. Un altro che ospita terremoti. Ci sono anche prove intriganti delle interazioni acqua-roccia che accadono alla base dell’oceano.

“Se dovessi investire i miei soldi in qualcosa nel Sistema Solare, sarebbe una schiacciata per ottenere le informazioni di cui abbiamo bisogno e dire che la vita esiste, sarebbe Encelado”, ha affermato il dott. Jackie Faherty, Senior Scientist e Senior Education Manager congiuntamente al Dipartimento di Astrofisica e al Dipartimento di Educazione dell’American Museum of Natural History. “Non devi scavare un buco: quei geyser che esplodono stanno sparando quel materiale per un veicolo spaziale per tirare fuori la lingua per leccare … Encelado è l’oggetto più eccitante del Sistema Solare”.

Tuttavia, Orbilander volevo atterra su Encelado. “Orbilander andrà a campionare quei pennacchi – in realtà particelle di ghiaccio nello spazio che sono uscite da quelle fessure – circa due volte al giorno per 200 giorni, quindi atterrerà”, ha detto MacKenzie. “Questo perché le particelle più grandi non arriveranno in alto – non hanno abbastanza energia cinetica – quindi ricadono sulla superficie”.

In realtà atterrare su Encelado sarà più facile che su, diciamo, Marte perché essendo un corpo molto più piccolo c’è molta meno gravità – circa un centesimo di quella terrestre.

Il problema principale con il concetto di missione Orbilander è che Encelado è così minuscolo. Ha un diametro di appena 500 chilometri, circa un settimo delle dimensioni della nostra Luna, quindi uscire fisicamente dall’orbita di Saturno e entrare in orbita attorno a Encelado non sarà facile. “Un modo è trasportare molto carburante, ma è costoso”, ha detto MacKenzie. In dollari, sì, ma anche in termini di massa: più grande è il veicolo spaziale, più lentamente viaggerà. “Un altro è sfruttare gli aiuti gravitazionali e fare un giro lunare nel sistema di Saturno”, ha detto MacKenzie.

Qualsiasi missione su Encelado non avverrà domani, qualunque cosa il Decadal Survey raccomandi alla NASA di lavorare. Il concetto di Orbilander suggerisce un lancio nel 2038 e un arrivo nel 2050 per iniziare un’orbita di 200 giorni. Dopo che i campioni dei pennacchi sono stati prelevati per il “rilevamento della vita” è possibile trovare un luogo di atterraggio adatto.

Il 2050 è troppo lontano perché qualcuno si entusiasmi per Encelado? Forse, ma ci sono buone ragioni per aspettare fino ad allora. “In quel momento il polo sud di Encelado entrerà nell’estate meridionale, il che significa che una parte maggiore sarà illuminata man mano che la missione va avanti”, ha detto MacKenzie.

Sebbene sia stato Cassini a svelare il suo oceano sotterraneo, le immagini del Voyager della NASA negli anni ’80 hanno rivelato che Encelado era sia molto luminoso che privo di crateri; indizi che era ricoperta di ghiaccio altamente riflettente e che la sua superficie continua a rinnovarsi. In breve, Encelado è geologicamente attivo: fa caldo ed è umido… ecco cosa può esistere la vita come la conosciamo.

Encelado sarà sempre un mondo di interesse per la ricerca della vita oltre la Terra. Ora è sicuramente solo questione di tempo prima che la NASA lo visiti.

Ti auguro cieli sereni e occhi spalancati.

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