Ecco come l’aumento dei tassi di interesse da parte della Fed può aiutare a ridurre l’inflazione e perché potrebbe fallire

Un cliente fa la spesa in un negozio di alimentari il 10 febbraio 2022 a Miami, in Florida. Il Dipartimento del Lavoro ha annunciato che i prezzi al consumo sono aumentati del 7,5% il mese scorso rispetto a 12 mesi prima, l’aumento anno su anno più forte dal febbraio 1982.

Joe Raedle | Getty Images

Che i tassi di interesse più elevati aiutino a sopprimere l’inflazione è essenzialmente un articolo di fede, basato sul vangelo economico di lunga data della domanda e dell’offerta.

Ma come funziona davvero? E funzionerà questa volta, quando i prezzi gonfiati sembreranno almeno in parte al di là della portata della politica monetaria convenzionale?

È questo dilemma che ha i mercati confusi e volatili di Wall Street.

In tempi normali, la Federal Reserve è vista come la cavalleria che sta salendo i prezzi. Ma questa volta, la Fed avrà bisogno di aiuto.

“La Fed può ridurre l’inflazione da sola? Penso che la risposta sia ‘no'”, ha affermato Jim Baird, chief investment officer di Plante Moran Financial Advisors. “Certamente non possono fare a meno di frenare il lato della domanda con tassi di interesse più elevati. Ma non scaricherà navi portacontainer, non riaprirà la capacità produttiva in Cina, non assumerà i camionisti a lungo raggio di cui abbiamo bisogno per ottenere cose in tutto il paese”.

Tuttavia, i responsabili politici cercheranno di rallentare l’economia e contenere l’inflazione.

L’approccio è duplice: la Fed aumenterà i tassi di interesse a breve termine di riferimento, riducendo anche gli oltre 8 trilioni di dollari in obbligazioni che ha accumulato negli anni per aiutare a mantenere il flusso di denaro nell’economia.

Secondo il progetto della Fed, la trasmissione di tali azioni in una riduzione dell’inflazione è più o meno così:

I tassi più elevati rendono il denaro più costoso e l’indebitamento meno attraente. Ciò, a sua volta, rallenta la domanda per raggiungere l’offerta che è rimasta gravemente ritardata durante la pandemia. Meno domanda significa che i commercianti dovranno tagliare i loro prezzi per indurre le persone ad acquistare i loro prodotti.

I potenziali impatti includono salari più bassi, un arresto o addirittura un calo dei prezzi delle case in rialzo e, sì, un potenziale calo delle valutazioni per un mercato azionario che finora ha retto abbastanza bene di fronte all’aumento dell’inflazione e alle ricadute della guerra in Ucraina.

“La Fed ha avuto un discreto successo nel convincere i mercati di avere gli occhi puntati sulla palla e le aspettative di inflazione a lungo termine sono state tenute sotto controllo”, ha affermato Baird. “Guardando al futuro, questo continuerà ad essere l’obiettivo principale. È qualcosa che stiamo osservando molto da vicino, per assicurarci che gli investitori non perdano fiducia in [the Fed’s] capacità di tenere sotto controllo l’inflazione a lungo termine”.

L’inflazione al consumo è aumentata a un ritmo annuo del 7,9% a febbraio e probabilmente è aumentata a un ritmo ancora più rapido a marzo. I prezzi della benzina sono aumentati del 38% durante il periodo di 12 mesi, mentre il cibo è aumentato del 7,9% e i costi dell’alloggio sono aumentati del 4,7%, secondo il Dipartimento del lavoro.

Il gioco delle aspettative

C’è anche un fattore psicologico nell’equazione: si pensa che l’inflazione sia una sorta di profezia che si autoavvera. Quando il pubblico pensa che il costo della vita sarà più alto, adegua il proprio comportamento di conseguenza. Le aziende aumentano i prezzi che applicano e i lavoratori chiedono salari migliori. Diventa un ciclo di risciacquo e ripetizione che può aumentare l’inflazione.

Ecco perché i funzionari della Fed non solo hanno approvato il loro primo aumento dei tassi in più di tre anni, ma hanno anche parlato duramente dell’inflazione, nel tentativo di smorzare le aspettative future.

Più di recente, il governatore della Fed Lael Brainard – da tempo sostenitore di tassi più bassi – ha pronunciato un discorso martedì che ha sbalordito i mercati quando ha affermato che la politica deve diventare molto più restrittiva.

È una combinazione di questi approcci – mosse tangibili sui tassi ufficiali, più “guida in avanti” su dove stanno andando le cose – che la Fed spera possa ridurre l’inflazione.

“Hanno bisogno di una crescita lenta”, ha affermato Mark Zandi, capo economista di Moody’s Analytics. “Se tolgono un po’ di forza dal mercato azionario e gli spread creditizi si allargano e gli standard di sottoscrizione diventano un po’ più rigidi e la crescita dei prezzi delle case rallenta, tutte queste cose contribuiranno a un rallentamento della crescita della domanda. Questa è una parte fondamentale di quello che stanno cercando di fare qui, cercando di ottenere un irrigidimento delle condizioni finanziarie in modo che la crescita della domanda rallenti e l’economia si moderi”.

Le condizioni finanziarie secondo gli standard storici sono attualmente considerate allentate, sebbene stiano diventando più restrittive.

In effetti, ci sono molte parti in movimento e il timore più grande dei responsabili politici è che, reprimendo l’inflazione, non portino al ribasso il resto dell’economia allo stesso tempo.

“Hanno bisogno di un po’ di fortuna qui. Se lo ottengono penso che saranno in grado di farcela”, ha detto Zandi. “Se lo fanno, l’inflazione si modererà poiché i problemi dal lato dell’offerta diminuiranno e la crescita della domanda rallenterà. Se non sono in grado di mantenere ferme le aspettative di inflazione, allora no, entreremo in uno scenario di stagflazione e dovranno tirare l’economia in recessione”.

(Degno di nota: alcuni alla Fed non credono che le aspettative contino. Questo white paper ampiamente discusso da uno degli economisti della banca centrale nel 2021 ha espresso dubbi sull’impatto, dicendo che la convinzione si basa su “fondamenti estremamente traballanti.”)

Sfumature di Volcker

Quelli intorno durante l’ultimo grave attacco di stagflazione, alla fine degli anni ’70 e all’inizio degli anni ’80, ricordano bene l’impatto. Di fronte a prezzi in corsa, l’allora presidente della Fed Paul Volcker ha guidato uno sforzo per aumentare il tasso dei fondi federali a quasi il 20%, facendo precipitare l’economia in una recessione prima di domare la bestia dell’inflazione.

I funzionari della Fed vogliono evitare uno scenario simile a quello di Volcker. Ma dopo aver insistito per mesi sul fatto che l’inflazione fosse “transitoria”, una banca centrale in ritardo per il partito è ora costretta a stringere rapidamente.

“Se quello che hanno pianificato è sufficiente o meno, lo scopriremo in tempo”, ha detto alla CNBC Paul McCulley, ex capo economista del gigante obbligazionario Pimco e ora senior fellow della Cornell. “Quello che ci stanno dicendo è che se non è abbastanza, faremo di più, il che è implicitamente riconoscere che aumenteranno i rischi al ribasso per l’economia. Ma stanno vivendo il loro momento Volcker”.

A dire il vero, le probabilità di recessione per ora appaiono basse, anche con la momentanea inversione della curva dei rendimenti che spesso fa presagire ribassi.

Una delle convinzioni più diffuse è che l’occupazione, e in particolare la domanda di lavoratori, sia semplicemente troppo forte ora per generare una recessione. Ci sono circa 5 milioni di posti di lavoro in più ora rispetto a quello disponibile, secondo il Dipartimento del lavoro, riflettendo uno dei mercati del lavoro più ristretti della storia.

Ma quella situazione sta contribuendo all’aumento dei salari, che sono aumentati del 5,6% rispetto a un anno fa a marzo. Gli economisti di Goldman Sachs affermano che il divario occupazionale è una situazione che la Fed deve affrontare o rischiare che l’inflazione persista. La banca ha affermato che la Fed potrebbe aver bisogno di ridurre la crescita del PIL fino all’intervallo 1% -1,5% per rallentare il mercato del lavoro, il che implica un tasso di riferimento ancora più alto rispetto ai prezzi delle valute dei mercati e meno spazio di manovra per l’economia per ribaltarsi almeno una leggera flessione.

“Ecco dove si arriva alla recessione”

Quindi è un equilibrio delicato per la Fed mentre cerca di usare il suo arsenale monetario per abbassare i prezzi.

Joseph LaVorgna, capo economista per le Americhe presso Natixis, è preoccupato che un quadro di crescita traballante possa ora mettere alla prova la determinazione della Fed.

“Al di fuori della recessione, non ridurrai l’inflazione”, ha affermato LaVorgna, capo economista del Consiglio economico nazionale sotto l’ex presidente Donald Trump. “È molto facile per la Fed parlare duro ora. Ma se fai qualche altro aumento e all’improvviso il quadro dell’occupazione mostra debolezza, la Fed continuerà davvero a parlare duro?”

LaVorgna osserva la crescita costante dei prezzi che non sono soggetti a cicli economici e crescono altrettanto rapidamente dei prodotti ciclici. Inoltre, potrebbero non essere così soggetti alla pressione dei tassi di interesse e stanno aumentando per ragioni non legate a politiche flessibili.

“Se pensi all’inflazione, devi rallentare la domanda”, ha detto. “Ora abbiamo una componente dell’offerta. Non possono fare nulla per l’offerta, è possibile che debbano comprimere la domanda più di quanto farebbero normalmente. È qui che si verifica la recessione”.

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