Il ritrovamento di una grotta a sorpresa ha sconvolto ancora una volta la nostra storia di esseri umani che lasciano l’Africa

L’anno scorso, un’analisi genetica di frammenti ossei che rappresentano la nostra presenza nota in Europa ha sollevato alcune domande sui passi compiuti dagli esseri umani moderni per conquistare ogni angolo del primo mondo moderno.

A chiunque appartenessero i resti, il loro background familiare era più intrecciato con le popolazioni dell’Asia orientale del loro tempo che con gli europei di oggi, suggerendo una migrazione molto più contorta per la nostra specie di quanto si pensasse in precedenza.

Ora, i ricercatori delle Università di Padova e Bologna in Italia hanno proposto quella che secondo loro potrebbe essere la spiegazione più semplice per l’inaspettato nodo nell’albero genealogico, sulla base di ciò che possiamo mettere insieme dalle relazioni genetiche e dai sottili cambiamenti nell’antica tecnologia in tutto il mondo .

Se ripercorriamo le nostre tracce dai tempi moderni attraverso l’età della pietra e oltre, troveremo inevitabilmente un momento in cui un mucchio di Homo sapiens ha fatto un passo fondamentale fuori dall’Africa su quello che ora pensiamo come suolo eurasiatico.

In precedenza, cugini più lontani si erano già avventurati numerose volte, stabilendosi per un po’ prima di estinguersi. Stavolta sarebbe tutto diverso. Questa migrazione degli umani moderni ha bloccato, alla fine, seminando una rivoluzione culturale che avrebbe cambiato per sempre il nostro pianeta in pochi millenni.

Mentre il risultato di questo viaggio monumentale è ora ovvio, i percorsi intrapresi e gli innumerevoli rami perduti possono essere ricostruiti solo da scarsi manufatti sopravvissuti e un’eredità di mescolanza genetica.

La dispersione di ossa umane e strumenti di pietra setacciati dal sedimento della grotta di Bacho Kiro nella Bulgaria centrale è proprio il tipo di prova che gli archeologi sognano. Scoperte nel 2015, da allora sono state datate a circa 45.000 anni, rendendole ufficialmente le più antiche ossa di ominidi del Paleolitico superiore mai trovate in Europa.

Tenendo conto dei documenti archeologici, possiamo dire che discendevano da una comunità più ampia in una pausa di 15.000 anni nei loro viaggi verso est. Se sapessimo poco altro su di loro, potremmo concludere che queste persone rappresentano una sorta di trampolino di lancio tra un futuro in Asia e un passato ambientato in Europa, un hub centrale alle porte dell’Africa da cui ci siamo espansi e ci siamo stabiliti sempre più all’estero.

Le prove genetiche conservate in tre di quei corpi, tuttavia, non corrispondono così perfettamente a questo semplice scenario.

L’anno scorso, una ricerca condotta dal Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germania ha concluso che gli individui erano “più strettamente imparentati con le popolazioni odierne e antiche dell’Asia orientale e delle Americhe che con le successive popolazioni dell’Eurasia occidentale”.

Trovare legami familiari più stretti con le popolazioni asiatiche moderne e antiche che con i moderni europei introduce alcune domande impegnative sul modo in cui questo antico centro dell’umanità potrebbe essersi ramificato a est ea ovest.

Inoltre, una generosa dose di sangue di Neanderthal è stata recentemente introdotta nel loro albero genealogico, confondendo ulteriormente le acque su come i nostri antenati avrebbero potuto muoversi e interagire.

Secondo gli autori di questo nuovo studio, una possibilità considera la migrazione dell’umanità una balbuzie piuttosto che un’impennata.

“Poi, circa 45mila anni fa, una nuova espansione scaturita dall’hub e colonizzò un’ampia area che va dall’Europa all’Asia orientale e all’Oceania ed è associata a un modo di produrre strumenti in pietra noto come Paleolitico superiore iniziale”, afferma l’Università di Padova antropologo molecolare, Leonardo Vallini.

(Leonardo Vallini, Giulia Marciani)

Sopra: un centro sconosciuto a ovest, da cui gli umani si sono espansi in ondate migratorie.

Coloro che si ramificarono in Asia prosperarono, le tracce delle loro stirpi persistevano ancora oggi. Ma qualcosa è accaduto in Occidente, qualcosa che ha visto la fine temporanea dell’esperimento umano in Europa.

Un secondo studio condotto lo scorso anno sui resti femminili trovati in Cechia fornisce un indizio. Mentre la datazione al carbonio deve ancora confermare un’età per la sua morte, i cambiamenti nei suoi geni suggeriscono una data ancora più indietro di 45.000 anni.

Ancora più importante, l’ascendenza della donna del Paleolitico non era strettamente correlata né agli europei moderni né agli asiatici. Qualunque cosa sia successa a lei e ai suoi parenti, la loro storia non è stata duratura.

“È curioso notare che, più o meno nello stesso periodo, anche gli ultimi Neanderthal si estinsero”, dice Giulia Marciani, archeologa dell’Università di Bologna.

Ci sarebbe voluta una nuova ondata di emigrazione umana da questo snodo centrale circa 7.000 anni dopo per ripopolare l’Occidente e i lignaggi dei semi che avrebbero continuato a produrre la ricca gamma di culture che vediamo oggi.

Proprio dove potrebbe essere trovato questo hub temporaneo dell’umanità e cosa ha spinto le sue popolazioni a partire ancora e ancora è una questione da capire per i futuri archeologi.

Se non abbiamo imparato nient’altro, è chiaro che non dovremmo fare troppe supposizioni quando si tratta della storia di come l’umanità moderna si è fatta strada nel mondo.

Questa ricerca è stata pubblicata in Biologia ed evoluzione del genoma.

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