La fusione Warner Bros Discovery si chiude, alterando il panorama dei media – Scadenza

Discovery e WarnerMedia hanno chiuso la loro tanto attesa mega fusione, creando un lettore multimediale di alto livello e un concorrente per lo streaming e ponendo fine a una sfortunata incursione nell’intrattenimento di AT&T.

La combinazione unirà risorse così disparate come HBO, CNN e lo studio cinematografico Warner Bros. di quasi 100 anni con colossi della programmazione senza copione come Food Network, HGTV e 90 giorni fidanzato. È la fusione mediatica più consequenziale da quando la Disney ha acquistato la maggior parte della 21st Century Fox nel 2019 e lascia il tipo di domande che quel mega accordo ha suscitato sull’andirivieni nei ranghi esecutivi.

(Per ora, la Discovery Guard è in gran parte al comando sotto il CEO David Zaslav. Toby Emmerich, Casey Bloys e Channing Dungey, rispettivamente a capo della Warner Bros. Pictures, HBO e Warner Bros. TV, hanno ottenuto voti di fiducia.)

Si prevede che le azioni Warner Bros. Discovery inizieranno a negoziare completamente lunedì con il simbolo del ticker “WBD”. Ha già iniziato a passare di mano in base al “quando emesso”. Le azioni hanno chiuso la giornata in rialzo del 6% a $ 24,43.

In base alla transazione Reverse Morris Trust di tutte le azioni, AT&T ottiene $ 40,4 miliardi in contanti, titoli di debito e il mantenimento di alcuni debiti da parte di WarnerMedia. Gli azionisti del colosso delle telecomunicazioni ora possiedono il 71% della nuova società (circa 1,7 miliardi di azioni), ottenendo 0,241917 azioni di WBD per ogni azione ordinaria di AT&T che detenevano al momento della chiusura. Gli azionisti di Discovery possiedono il 29% della nuova società. Oltre alle loro nuove azioni di azioni WBD, gli azionisti di AT&T continuano a detenere lo stesso numero di azioni ordinarie di AT&T che detenevano appena prima della chiusura.

Nonostante sia lo stakeholder di minoranza, Discovery ha il controllo operativo di WBD. L’amministratore delegato di lunga data dell’azienda, Zaslav, ha riunito un team di gestione principalmente dai ranghi della sua alma mater, molti dei quali con radici risalenti alla corsa di Zaslav alla NBC negli anni ’90 e 2000.

L’accordo crea una delle più grandi entità di intrattenimento di puro gioco esistenti, sebbene il suo valore di mercato azionario all’inizio sia lontano da quello di Disney, Comcast e Netflix. La società ha un fatturato combinato previsto di $ 49,8 milioni nel 2022 e $ 52 miliardi nel 2023. Ciò la colloca nella gamma delle entrate della Disney, meno i suoi parchi a tema e resort, e significativamente superiore al totale del 2021 di NBCUniversal.

Nell’annuncio della chiusura dell’accordo venerdì, Zaslav lo ha definito “un’entusiasmante pietra miliare non solo per la Warner Bros. Scoperta ma per i nostri azionisti, i nostri distributori, i nostri inserzionisti, i nostri partner creativi e, soprattutto, i consumatori a livello globale “, ha affermato Zaslav. “Con il nostro patrimonio collettivo e il modello di business diversificato, Warner Bros. Discovery offre il portafoglio di contenuti più differenziato e completo tra film, televisione e streaming. ”

Il capo di AT&T John Stankey, che ha inviato una nota di congratulazioni allo staff di WarnerMedia all’inizio della giornata, ha aggiunto nel comunicato: “Siamo all’alba di una nuova era di connettività e oggi segna l’inizio di una nuova era per AT&T”. Mentre continua ad allontanarsi da film, TV e piattaforme di streaming di proprietà, ha affermato, AT&T “investirà a livelli record nelle nostre aree di crescita del 5G e della fibra”.

La natura dell’accordo, che non coinvolgeva una rete di trasmissione statunitense o più studi cinematografici, gli ha consentito di passare senza intoppi a un processo normativo di 10 mesi e di chiudersi prima delle previsioni iniziali. Non ci sono mai stati seri brontolii di opposizione alla combinazione, anche se crea un colosso dal lato del cavo, con TNT, TBS, CNN, Cartoon Network e altri che si uniscono al portafoglio di 19 reti di Discovery. Anche le precedenti fusioni orizzontali, come CBS e Viacom e l’ultima grande transazione di Discovery, l’acquisto di Scripps Networks Interactive, hanno unito insieme vaste risorse via cavo.

Zaslav, che ha negoziato l’accordo in segreto un anno fa con Stankey e una manciata di alti luogotenenti di entrambe le società, è salito a nuove vette di rilievo come risultato dell’accordo. Un appuntamento fisso di lunga data a New York, dove è cresciuto, Zaslav ha promesso di essere più visibile e attivo a Hollywood e di gestire le proprietà Warner con sede a Burbank in modo pratico. Ha comprato la casa di Beverly Hills, notoriamente un tempo di proprietà del capo della Paramount Robert Evans. Pochi si aspettano che Zaslav sia sdraiato a letto a leggere i copioni come ha fatto Evans. Avrà il compito di riunire due organizzazioni mediatiche disparate e di dimostrare la tesi originale dell’accordo: l’aggregazione di un vasto magazzino di contenuti porterà al successo nell’era dello streaming.

Per AT&T, la chiusura mette un segno di punteggiatura in un’avventura costosa di quasi sette anni nell’intrattenimento. Sulla scia dell’acquisizione di DirecTV nel 2015, il gigante delle telecomunicazioni ha poi offerto 85,4 milioni di dollari per Time Warner poco prima delle elezioni di Donald Trump del 2016. Dopo aver finalmente siglato quell’accordo a seguito di una lunga e straordinaria sfida antitrust da parte dei regolatori nominati da Trump presso il Dipartimento di Giustizia, la società lo ha rinominato WarnerMedia e ha avviato diverse ondate di ristrutturazione. Precedentemente distinti silos notoriamente resistenti agli sforzi sinergici, HBO, Warner Bros., Turner Broadcasting e CNN iniziarono a intrecciarsi e decine di dirigenti esperti lasciarono l’azienda.

Lo streaming ha accelerato la commistione delle divisioni WarnerMedia e alimenterà anche molte delle nuove mosse strategiche dell’azienda. HBO Max, lanciato a maggio 2020, sarà infine combinato in un unico servizio con Discovery +, anche se questo processo richiederà mesi, se non di più, per una serie di motivi tecnologici e logistici. (CNN +, lanciato il mese scorso, è un altro candidato per il consolidamento.) Alla fine del 2021, HBO Max aveva 73,8 milioni di abbonati globali se combinato con HBO tradizionale. Discovery aveva 22 milioni di abbonati in streaming paganti, anche se non ha superato il numero di Discovery + rispetto a quello di altri servizi di nicchia incentrati sul cibo o sul golf.

Con le aziende legacy che ancora generano miliardi di flussi di cassa gratuiti, è probabile che Warner Bros. Discovery non faccia una mossa a capofitto nello streaming, tuttavia. Zaslav ha fatto notizia all’inizio di quest’anno affermando che “non sta cercando di vincere la guerra della spesa” in streaming. Come i suoi colleghi tradizionali, la società ha preso atto del recente raffreddamento di Wall Street sulla corsa all-in per spostare i contenuti online. Mentre lo zelo per lo streaming ha dominato nel 2019 e nel 2020 quando le aziende si sono finalmente sollevate per sfidare il dominio di lunga data di Netflix, ora l’attenzione è più concentrata sulla redditività. Il raggiungimento di determinate soglie di iscritti è solo una parte della storia. La domanda più pertinente è se quei ricavi da abbonamento possono essere un elemento costitutivo di un’attività veramente redditizia.

La composizione completa dei team esecutivi che sovrintendono alla spinta in streaming e in altre aree rimane una questione che non è completamente risolta. Discovery ha promesso 3 miliardi di dollari di risparmi sui costi a Wall Street, un numero molto più alto rispetto ai precedenti mega-affare che hanno portato a migliaia di licenziamenti. Mentre si prevede che la maggior parte del de-layering arriverà nelle funzioni di back-office e amministrative, anche una serie di talenti stagionati nel marketing, nella distribuzione, nella pubblicità, negli affari commerciali e in molte altre aree verrà liberata.

Anche i progetti cinematografici e televisivi con sceneggiatura sono acque relativamente inesplorate per Zaslav e il team di Discovery, a parte OWN. Non solo Zaslav ha guidato Discovery verso il non sceneggiato (dopo un tentativo fallito di coniare programmi di prestigio con sceneggiatura a metà degli anni 2010), ma ha deriso la cotta delle aziende che entrano nello spazio sceneggiato. Quando Discovery ha assorbito Scripps e il suo portafoglio di reti sullo stile di vita, ha preferito una metafora di una partita di calcio per bambini, con un gruppo di ragazzi che inseguivano la palla programmata e Discovery in una parte aperta del campo che cercava di segnare senza copione. Solo da quando si è unito a Stankey ha iniziato a rapsodizzare il tesoro di franchise sceneggiati alla Warner Bros. (Il logo iniziale della Warner Bros. Discovery portava il Falco Maltese slogan, “La materia di cui sono fatti i sogni.”)

È anche incerto se il nuovo titolo diventerà una cara Wall Street. Problemi incentrati sui contenuti come Paramount Global o Lionsgate sono stati lenti negli ultimi tempi mentre gli investitori discutono se sono adatti per la transizione dall’intrattenimento legacy al cloud. Anche le azioni di Discovery e AT&T sono scese significativamente al di sotto del loro livello prima della proposta dell’accordo, non il più promettente dei segni.

Michael Morris, analista di Guggenheim Partners, ha mantenuto un rating “neutrale” sulle azioni Discovery. Alla vigilia della fusione, in una nota ai clienti, Morris ha ribadito il suo rating. Ha descritto “un potenziale attraente a lungo termine per l’entità combinata”, ma ha anche citato “una visione limitata sulla strategia di go-to-market e la potenziale pressione di vendita da parte degli azionisti principali di AT&T a seguito della distribuzione” come ragioni per la pausa.

Craig Moffett, un analista di Moffett Nathanson e un critico vocale delle esplorazioni di AT & T nell’intrattenimento, ha scritto una sorta di necrologio per gli accordi Time Warner e DirecTV. “E così finisce un lungo e brutto capitolo nella storia leggendaria di una grande azienda americana”, ha scritto in una nota ai clienti questa settimana. “Gli investitori hanno dato un clamoroso pollice verso le disavventure di AT&T nei media, e giustamente. È nato da una strategia imperfetta ed è stato eseguito male. ”

In tutta onestà, ha continuato: “Dei due accordi che hanno creato quella che AT&T ha brevemente chiamato” la moderna società di media “, l’acquisizione di Time Warner è stato il minore dei due mali. L’accordo con DirecTV era indiscutibilmente peggiore. Presi insieme, i due accordi hanno lasciato AT&T gravemente sminuito e il loro impatto non può essere annullato semplicemente girandoli. “

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