Un secolo prima della prima Giornata della Terra, c’era il Forest Festival nelle Middlesex Fells

SUn ottobre Il 15 ottobre 1880, attivisti del clima e scienziati cittadini si sono riuniti in cima a Bear Hill in quella che oggi è la riserva di Middlesex Fells per il primo Festival della foresta dell’area di Boston, un precursore del 19° secolo per la Giornata della Terra. Nei prossimi cinque anni, i Festival della foresta avrebbero galvanizzato i bostoniani metropolitani per proteggere molti degli spazi verdi di cui tutti godiamo oggi. Eppure, dopo quelle vittorie iniziali, la responsabilità delle foreste del Massachusetts è passata dai lavoratori cittadini ai professionisti dei parchi. Per gli ambientalisti di oggi, i Festival della foresta sono sia un modello stimolante di costruzione del movimento sia un promemoria che non possiamo salvare il pianeta senza l’impegno della gente comune.

I Festival della foresta sono stati il ​​frutto di un’idea dell’uomo rinascimentale Elizur Wright e dello scrittore naturalistico Wilson Flagg. Wright e Flagg condividevano l’amore per gli alberi, gli uccelli e le colline rocciose che circondano Boston. Hanno anche condiviso uno zelo per l’attivismo. Per proteggere la terra che avevano appena iniziato a chiamare Middlesex Fells, esortavano i proprietari terrieri a donare proprietà, sollecitavano avalli da vecchi alleati abolizionisti, scrivevano saggi dal punto di vista degli alberi e offrivano tour naturalistici gratuiti a chiunque fosse disposto a prendere il treno su da Boston. I Festival della foresta erano raduni su larga scala progettati per arruolare centinaia di vicini nella causa. Come ha spiegato Wright al primo festival, “vogliamo un piano sufficientemente ampio da interessare tutti e portare tutti faccia a faccia con la natura stessa”.

Il terzo festival, il 17 giugno 1882, incarnava la visione di Wright e Flagg. Sponsorizzato congiuntamente dall’Essex Institute (precursore del Peabody Essex Museum) e da un Middlesex Institute di breve durata, esemplificava quella che oggi viene chiamata scienza dei cittadini. Persone comuni di tutti i ceti sociali hanno collaborato per accumulare dati e osservazioni, molte delle quali successivamente citate da scienziati professionisti. Centinaia di persone si sono presentate quell’anno per osservare la flora e la fauna alla base di Bear Hill prima di condividere un picnic in vetta e ascoltare discorsi sugli alberi nativi del Massachusetts e sulla nuova scienza dell’evoluzione darwiniana.

Elizur Wright, cofondatore dei Forest Festival, in una fotografia non datata.Collezione della società storica del Massachusetts

Wright, nel suo discorso, ha invitato questi scienziati cittadini a diventare anche società del clima. Ha richiamato l’attenzione del suo pubblico sulla prospettiva di Il cambiamento climatico e ha ricordato ai presenti che è una legge di natura che “la vita animale di questo pianeta dipende dal vegetale – quella dell’uomo da quella dell’albero”. Quel sacro equilibrio, avvertì, era stato interrotto.

Il discorso di Wright si è basato sul precedente lavoro di George Barrell Emerson, il preside fondatore della Boston English High School e presidente della Boston Society of Natural History. Dopo aver condotto un’indagine approfondita delle foreste del Massachusetts, nel 1846 Emerson avvertì che la deforestazione avrebbe portato alla desertificazione, perché gli alberi in genere contengono grandi quantità di acqua all’interno degli ecosistemi. Wright ha aggiunto una preoccupazione speciale per il carbonio atmosferico. Bruciare carbone e abbattere alberi, temeva, avrebbe prodotto aria più adatta ai dinosauri che agli esseri umani. L’ex professore di matematica ha rafforzato la sua argomentazione con calcoli complessi sul carbonio immagazzinato negli alberi e nel carbone. Come antidoto alle devastazioni del carbonio sull’ambiente, Wright ha esortato a preservare un quarto della nazione come parchi forestali. Un tempo editore di un giornale abolizionista, Wright ha collegato il suo ambientalismo alla giustizia sociale, suggerendo che i lavoratori urbani sarebbero soffocati se non avessero avuto accesso alle foreste di pini “entro pochi minuti” dalle loro fabbriche e quartieri. E sperava che le osservazioni annuali del Festival della foresta avrebbero mantenuto viva la sua visione.

Una veduta dei Middlesex Fells nel 1912.Archivi del Massachusetts

Poche società del clima oggi si rendono conto che le nostre preoccupazioni sono state espresse per la prima volta nel 19° secolo. Questo non perché Wright e i suoi compagni non siano riusciti a lasciare il segno. I Festival della foresta hanno ispirato il Public Domain Act del 1882, che autorizzava i paesi e le città del Massachusetts a preservare le loro foreste. Riconoscendo i limiti di quella legge, i governanti hanno continuato a elaborare il Metropolitan Park Act del 1893. Ha creato Middlesex Fells, Beaver Brook, Blue Hills e altre riserve che attraversavano i confini della città e fungevano da modello per la creazione di parchi statali attraverso la nazione. Quindi possiamo ringraziare i Forest Festivals per i nostri parchi statali e per il notevole rimboschimento degli Stati Uniti orientali. A causa loro, il 60 per cento della terra in Massachusetts oggi è coperto da foreste.

Con i successi dei Festival della foresta sono arrivati ​​i semi del compiacimento. Nel 1885, l’ultimo anno della sua vita, Wright ospitò l’ultimo Festival della foresta e accolse a Boston il National Forestry Congress, una nuova organizzazione che cerca di stabilire la silvicoltura come professione. Otto anni dopo, quando la nuova Commissione del Parco Metropolitano ha assunto la proprietà dei Fells, ha fatto più affidamento sui professionisti del Congresso forestale che sui cittadini dei Festival forestali per preservare gli alberi. Quando gli esperti nominati dallo stato hanno preso il controllo delle foreste, la maggior parte dei cittadini ha fatto un passo indietro.

La creazione del National Park Service nel 1916 ha avuto anche la conseguenza non intenzionale di portare molti americani a considerare la conservazione delle foreste come qualcosa da delegare a un grande organo ufficiale del governo federale, piuttosto che come qualcosa che richiede ai cittadini comuni di assumersi la responsabilità di i boschi del loro cortile. Più o meno nello stesso periodo, i gestori professionisti dei parchi urbani e suburbani hanno iniziato a dare la priorità agli sport e ad altre forme di svago attivo rispetto alle attività che avrebbero aiutato la gente comune a sentirsi connessa con la natura.

Una mappa topografica del 1895 della riserva di Middlesex Fells. Norman B. Leventhal Map Center / Biblioteca pubblica di Boston

Un altro colpo alla nascente ecocoscienza del 19° secolo è stato l’avvento della ricreazione automobilistica. I viaggi su strada in Yosemite non hanno ispirato le persone a prendersi più cura nella conservazione delle foreste o nell’allontanarsi la catastrofica deforestazione del West americano. Con le auto che rendevano gli ambientalisti cittadini semplici spettatori di paesaggi di passaggio, le foreste locali hanno sofferto. L’Interstate 93 è stata costruita direttamente attraverso Middlesex Fells e ampi segmenti del fiume Charles che erano stati protetti dal Metropolitan Park Act del 1893 sono diventati discariche trascurate. Ci sono stati pochi attivisti a protestare in questi decenni e il legame tra conservazione delle foreste, clima salubre e giustizia sociale è stato quasi dimenticato per quasi un secolo.

Fortunatamente, lo spirito del Festival della foresta è di nuovo vivo oggi. Le persone si sono riversate nei boschi durante la pandemia, rafforzando l’interesse per la protezione di questi spazi pubblici. Gli Friends of the Middlesex Fells lavorano con i leader del governo per garantire che una maggiore ricreazione non minacci la conservazione. Earthwise Aware incoraggia i volontari a raccogliere dati sui cicli mutevoli di alberi, insetti e anfibi, per monitorare meglio la biodiversità. La Mystic River Watershed Association, in rapida crescita nel suo 50° anno, invita i vicini di ogni provenienza a contare le aringhe in migrazione o rimuovere le piante invasive. E innumerevoli individui si assumono la responsabilità personale di un prezioso pezzo di bosco rimuovendo la spazzatura o protestando contro lo sviluppo invasivo.

Mentre ci riconnettiamo con il nostro pianeta sconvolto e bellissimo, siamo chiamati a trovare i nostri modi di agire. Rendendo ogni giorno un Festival della Foresta, possiamo costruire un nuovo secolo di attivismo.

Dan Mc Kanan è Ralph Waldo Emerson, docente senior dell’Unitarian Universalist Association in Divinity presso la Harvard Divinity School.

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