Lake County News, California – Per proteggere la fauna selvatica dai gatti in libertà, una difesa a zona potrebbe essere più efficace che cercare di togliere ogni felino dalla strada

Assassino a piede libero. Alex Walker tramite Getty Images

I gatti domestici dovrebbero poter vagare liberamente all’aperto? È una questione controversa. Coloro che dicono di sì affermano che stanno difendendo i gatti all’aperto e le persone che si prendono cura di loro. I critici rispondono che i gatti in libertà uccidono così tanti uccelli, rettili, mammiferi e insetti importanti come farfalle e libellule da minacciare la biodiversità su scala globale.

Dato che i biologi della conservazione hanno familiarità con questi punti di vista contrastanti, ci siamo chiesti se ci fosse spazio per una strategia più sfumata rispetto al tipico stallo sì/no. In uno studio pubblicato di recente, abbiamo utilizzato trappole fotografiche in centinaia di siti in tutta Washington, DC, per analizzare il comportamento predatorio dei gatti urbani in libertà. Le telecamere hanno registrato tutti i gatti che li hanno sorpassati, quindi il nostro studio non ha distinto tra gatti selvatici e gatti domestici che vagano all’aperto.

I nostri dati hanno mostrato che era improbabile che i gatti predassero la fauna selvatica autoctona, come uccelli canori o piccoli mammiferi, quando si trovavano a più di circa 500 metri da un’area boschiva, come un parco o un cortile alberato. Abbiamo anche scoperto che quando i gatti erano a circa 800 piedi (250 metri) o più lontano dai margini della foresta, avevano maggiori probabilità di predare i topi che la fauna selvatica autoctona.

Poiché il gatto domestico urbano medio si estende su una piccola area – circa 550 piedi (170 metri), o uno o due isolati urbani – la differenza tra una dieta composta esclusivamente da specie autoctone e una senza prede autoctone può essere sperimentata all’interno di un singolo gamma del gatto. I nostri risultati suggeriscono che concentrare gli sforzi sulla gestione delle popolazioni di gatti vicino alle aree boschive potrebbe essere una strategia di conservazione più efficace rispetto al tentativo di gestire la popolazione di gatti all’aperto di un’intera città.

I gatti hanno una spinta istintiva a cacciare, anche quando sono ben nutriti, e inseguono molti tipi di prede.

Gatti in libertà

I gatti in libertà sono uno spettacolo comune a Washington, DC, che ha una popolazione felina di 200.000. Come molte città, Washington ha avuto la sua parte di controversie sulla gestione dei gatti.

I professionisti di entrambe le parti del dibattito sui gatti in libertà concordano ampiamente sul fatto che i gatti sono più al sicuro se tenuti in casa. La durata della vita di un gatto all’aperto generalmente raggiunge il picco di circa 5 anni, rispetto ai 10-15 anni di un gatto indoor. I gatti in libertà devono affrontare numerose minacce, tra cui collisioni di veicoli e contatto con veleno per topi. Riconoscendo questi rischi, la maggior parte delle organizzazioni per il benessere degli animali incoraggia uno stile di vita solo al chiuso.

Allo stesso modo, c’è poco disaccordo sul fatto che i gatti cacciano; per secoli gli esseri umani li hanno usati per il controllo dei roditori. Ma i ratti invasivi, che sono spesso il bersaglio del moderno controllo dei roditori, possono diventare troppo grandi per essere facili prede per i gatti. In risposta, i gatti inseguono anche specie più piccole che sono più facili da catturare. Gli studi hanno collegato i gatti a 63 estinzioni in tutto il mondo e hanno stimato che i gatti uccidono 12,3 miliardi di mammiferi selvatici ogni anno solo negli Stati Uniti.

Sorgono disaccordi riguardo alla gestione dei gatti che già vivono all’aperto. I programmi di gestione della popolazione spesso utilizzano trap-neuter-return, o TNR, un processo in cui i gatti vengono intrappolati, sterilizzati o castrati e rilasciati nuovamente dove sono stati catturati.

In teoria, il TNR limita la crescita della popolazione riducendo il numero di cuccioli che nasceranno. In realtà è raramente efficace, dal momento che il 75% dei singoli gatti deve essere curato ogni anno per ridurre la popolazione, cosa spesso non fattibile. Indipendentemente da ciò, la riproduzione in sé non è ciò che più preoccupa i biologi della conservazione.

Invasori felini

Oggi la Terra sta perdendo specie selvatiche a un ritmo tale che molti scienziati ritengono che stia vivendo la sua sesta estinzione di massa. In questo contesto, gli effetti dei gatti in libertà sulla fauna selvatica rappresentano una seria preoccupazione. I gatti hanno una spinta istintiva a cacciare, anche se sono nutriti dagli umani. Molte popolazioni di animali selvatici stanno già lottando per sopravvivere in un mondo in rapido cambiamento. Cadere preda di una specie non autoctona non aiuta.

I gatti non sono cacciatori schizzinosi ma si avventano sulla preda più facile disponibile. Questo comportamento predatorio generalista contribuisce alla loro reputazione come una delle specie invasive più dannose. A nostro avviso, tuttavia, potrebbe anche essere una chiave per limitarne l’impatto ecologico.

Sagome di specie predatrici sopra i grafici a barre che rappresentano le specie minacciate che uccidono.
Questo grafico mostra il numero di specie minacciate ed estinte di uccelli (B), mammiferi (M) e rettili (R) influenzate negativamente dai predatori mammiferi invasivi. Le barre grigie sono il numero totale di specie estinte e minacciate e le barre rosse sono specie estinte. I predatori (da sinistra a destra) sono il gatto, i roditori, il cane, il maiale, la piccola mangusta indiana, la volpe rossa e l’ermellino. Doherty et al., 2016, CC BY-ND

Gestire i gatti in base al loro comportamento

Poiché i gatti sono predatori generalisti, la loro dieta selvatica tende a riflettere le specie locali disponibili. Nelle aree con più uccelli che mammiferi, come la Nuova Zelanda, gli uccelli sono la preda principale dei gatti. Allo stesso modo, le diete dei gatti nelle porzioni più sviluppate delle città riflettono probabilmente le specie di prede più disponibili: i ratti.

Mentre i gatti sono in cima alla lista delle specie invasive dannose, i ratti non sono da meno. Nelle città, i topi diffondono malattie, contaminano il cibo e danneggiano le infrastrutture. Non ci sono molti aspetti negativi dei gatti in libertà che predano i topi.

I centri cittadini non mancano di topi, che possono vivere ovunque, compresi parchi, metropolitane, fogne ed edifici. Ma gli animali autoctoni tendono a rimanere all’interno o vicino ad aree con sufficiente habitat all’aperto, come parchi e quartieri boscosi. Quando i gatti cacciano in questi stessi spazi, sono una minaccia per la fauna selvatica autoctona. Ma se i gatti non condividono questi spazi con le specie autoctone, il rischio diminuisce drasticamente.

Il National Park Service ha costruito una recinzione di 5 miglia appositamente progettata sull’isola delle Hawaii per proteggere le procellarie in via di estinzione dalla predazione dei gatti selvatici.

I finanziamenti per la conservazione sono limitati, quindi è fondamentale scegliere strategie efficaci. L’approccio tradizionale alla gestione dei gatti consisteva in gran parte nel tentativo di vietare del tutto ai gatti di essere sciolti, un approccio incredibilmente impopolare tra le persone che si prendono cura dei gatti all’aperto. Nonostante le richieste di divieti per i gatti all’aperto, pochi sono stati emanati.

Suggeriamo invece di dare la priorità alle aree in cui la fauna selvatica è più a rischio. Ad esempio, le città potrebbero creare “zone vietate ai gatti” vicino agli habitat urbani, il che vieterebbe il rilascio di gatti trappola-neutro-ritorno in quelle aree e buoni proprietari in quelle aree che lasciano vagare i loro gatti all’aperto.

A Washington, DC, questo includerebbe quartieri boscosi come Palisades o Buena Vista, così come case vicino a parchi come Rock Creek. A nostro avviso, questo approccio mirato avrebbe un impatto maggiore rispetto ai divieti per i gatti all’aperto in tutta la città che sono impopolari e difficili da applicare.

Le politiche intransigenti hanno fatto poco per ridurre le popolazioni di gatti all’aperto negli Stati Uniti. Riteniamo invece che un approccio mirato e basato sui dati alla gestione dei gatti sia un modo più efficace per proteggere la fauna selvatica.

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Daniel Herrera, Dottorando in Scienze e Politiche Ambientali, Università George Mason e Travis Gallo, assistente professore di ecologia e conservazione della fauna selvatica urbana, Università George Mason

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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