Il Pentagono afferma che la Terra potrebbe essere stata colpita da un oggetto proveniente dal sistema solare

Una roccia spaziale che si è scontrata con la Terra otto anni fa potrebbe provenire dall’esterno del nostro sistema solare, ha detto un funzionario della difesa degli Stati Uniti, il che lo renderebbe uno degli unici due visitatori interstellari mai rilevati.

La Terra è circondata da rocce spaziali. Si stima che il vasto cerchio di asteroidi noto come cintura di asteroidi che si trova tra Marte e Giove ne contenga milioni, e questo non conta nemmeno gli asteroidi ribelli che circondano il sole in altre orbite. Inoltre, gli scienziati sono attualmente a conoscenza di quasi 29.000 singoli asteroidi classificati come asteroidi vicini alla Terra.

Tutti questi oggetti hanno una cosa in comune, però. Vivono e fanno parte del nostro sistema solare. È molto più raro trovare rocce spaziali interstellari, nel senso che hanno avuto origine dall’esterno del nostro piccolo angolo della galassia.

In effetti, solo uno è stato ampiamente confermato: il misterioso ‘Oumuamua a forma di sigaro, che ha superato il sole a 196.000 miglia orarie nel 2017 e se n’è andato prontamente di nuovo.

Una foto d’archivio raffigura una roccia spaziale che brucia mentre vola attraverso l’atmosfera terrestre. Asteroidi e meteore sono comuni, ma molto raramente vengono rilevati oggetti dall’esterno del sistema solare.
ratpack223 / Getty

Tuttavia, è possibile che prima ci fosse un altro visitatore interstellare. Nel giugno 2019, gli astronomi dell’Università di Harvard Amir Siraj e Abraham Loeb hanno pubblicato una bozza di rapporto intitolato Scoperta di una meteora di origine interstellare. Descriveva il caso di una meteora che bruciò nel cielo l’8 gennaio 2014.

Sulla base dei dati raccolti dal Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) della NASA, gli astronomi hanno calcolato che l’oggetto stava viaggiando a circa 134.000 miglia orarie rispetto al sole quando ha avuto un impatto con l’atmosfera terrestre. Questo, hanno detto, “implica che l’oggetto non era legato”. Cioè, proveniva dall’esterno del sistema solare.

Non tutti erano d’accordo. Jorge Zuluaga, astronomo dell’Università di Antioquia in Colombia, analizzò criticamente i risultati di Siraj e Loeb nello stesso anno e notò che “avere una traiettoria non vincolata non significa sempre che l’oggetto sia effettivamente interstellare”.

Ora, però, il lavoro di Siraj e Loeb sembra avere il sostegno di Joel Mozer, capo scienziato del comando delle operazioni spaziali presso la United States Space Force.

In una lettera pubblicata su Twitter dal Comando spaziale statunitense il 7 aprile, si fa notare che Mozer ha esaminato i dati relativi alla meteora del 2014.

“Il dottor Mozer ha confermato che la stima della velocità riportata alla NASA è sufficientemente accurata da indicare una traiettoria interstellare”, afferma la lettera. Afferma inoltre che, se fosse vero, la meteora “precederebbe la scoperta di ‘Oumuamua di circa 3 anni”.

Questo non è ancora all’altezza di una conferma assoluta. La NASA ha osservato lo stesso giorno che “la breve durata dei dati raccolti, inferiore a cinque secondi, rende difficile determinare definitivamente se l’origine dell’oggetto fosse davvero interstellare”.

Tuttavia, è un suggerimento allettante che la Terra possa essere visitata da oggetti rilevabili provenienti da altre regioni della galassia più spesso di quanto pensassimo.

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