Pronta per una missione sulla Stazione Spaziale Internazionale, l’allieva Jessica Watkins riflette sul suo viaggio fino ad ora

Jessica Watkins, che ha conseguito un dottorato in geologia presso l’UCLA nel 2015, trascorrerà sei mesi presso la Stazione Spaziale Internazionale come parte della missione SpaceX Crew-4 della NASA. Il lancio è previsto per il 20 aprile al Kennedy Space Center in Florida.

Sarà il primo viaggio nello spazio per Watkins, che, in qualità di specialista di missione, controllerà la navicella spaziale durante il lancio e il rientro del volo e fungerà da ingegnere di volo una volta arrivata alla stazione spaziale.

La ISS è un laboratorio di ricerca modulare che orbita attorno alla Terra a un’altitudine media di 248 miglia e una velocità di circa 17.500 miglia orarie, completando 15 1/2 orbite al giorno. Il modulo iniziale della stazione spaziale è stato lanciato nel 1998 – da allora si è ampliato ripetutamente – e l’imbarcazione è stata occupata ininterrottamente dal 2000; Watkins sarà la prima donna di colore a completare una missione a lungo termine a bordo.

In una conferenza stampa della NASA il 31 marzo, ha definito il suo ruolo nella missione “un’importante pietra miliare per la NASA e il paese”.

“Penso che sia davvero solo un tributo all’eredità delle astronaute nere che sono venute prima di me, così come all’entusiasmante futuro che ci attende”, ha detto Watkins all’evento della NASA. “I mentori sono sempre stati una forza che mi ha aiutato a determinare il mio percorso. Ho avuto molti insegnanti di scienze, a cominciare dalle elementari e poi lavorando in laboratorio, che hanno alimentato il mio fuoco. Sono grato per tutte quelle persone nella mia vita. Sono onorato di ricambiare il favore”.

Watkins ha parlato di più dell’importanza dei mentori – per ragazze e donne, in particolare – in un’intervista con l’UCLA Newsroom. “Direi alle ragazze di colore e a tutte le ragazze, sogna in grande e continua a perseguire ciò che ti interessa”, ha detto. “Trova mentori che possono aiutarti a incoraggiarti e supportarti lungo il percorso. Non aver paura di correre dei rischi; pagheranno sicuramente”.

Ha anche detto che avrebbe incoraggiato gli studenti ad approfondire le materie e le attività che più li eccitano.

“Qualunque cosa gli studenti siano interessati o appassionati – qualunque cosa ti faccia alzare dal letto la mattina – partecipa a questo, studialo, perseguilo senza sosta”, ha detto. “Se vuoi diventare un astronauta, continua a studiare nei campi STEM, ma scopri per cosa sei più adatto”.

Watkins ha conseguito la laurea in scienze geologiche e ambientali presso la Stanford University. Ha anche giocato a rugby, sia come membro della squadra di Stanford che nella squadra nazionale a sette femminile di USA Rugby. Watkins ha detto di aver attinto a quelle esperienze negli sport competitivi durante il suo viaggio per diventare un’astronauta e continuerà a farlo nella sua prossima missione.

“Una parte importante del successo come candidato e astronauta è il lavoro di squadra”, ha detto. “Siamo diretti alla ISS per vivere e lavorare come un equipaggio, e lavorare come una squadra è una parte importante di ciò che faremo lassù. Essere un giocatore di squadra, lavorare insieme bene, è così importante.

“Inoltre, il rugby coinvolge persone con diversi tipi di corpo e punti di forza. Ogni giocatore ha cose diverse che vengono portate in tavola e tutti i diversi punti di forza sono necessari per una squadra di rugby di successo. Lo stesso vale nello spazio. Tutti i miei compagni di classe e colleghi provengono da background diversi e hanno competenze diverse che devono riunirsi per una missione di successo. Tiriamo fuori il meglio l’uno dall’altro”.

L’equipaggio di cui fa parte Watkins condurrà ricerche su come coltivare piante e colture commestibili nello spazio e su come migliorare la salute degli astronauti nelle missioni spaziali più lunghe, ad esempio riducendo la perdita ossea e mantenendo la salute muscolare.

Entrambe le prossime missioni vedranno Watkins continuare un viaggio iniziato quando si innamorò per la prima volta dello spazio e della scienza all’età di 9 anni e alla fine includeva il suo tempo all’UCLA. In qualità di dottorando nel dipartimento di scienze della Terra, planetarie e spaziali, Watkins ha studiato la Terra come laboratorio per comprendere la geologia di altri pianeti.

“Stavo osservando le forme della terra, le caratteristiche sulla superficie della Terra, facendo il lavoro sul campo, comprendendo i processi e quindi applicando questa conoscenza alle superfici planetarie, lavorando con le immagini e deducendo ciò che sta accadendo su altri pianeti”, ha detto.

Dopo il suo viaggio verso la stazione spaziale, la prossima missione di Watkins le consentirà di mettere in pratica quella conoscenza in modi che all’epoca poteva solo immaginare. È già stata selezionata per il programma Artemis della NASA, che prevede di riportare gli esploratori sulla luna entro il 2024. Il programma è uno dei prossimi passi verso l’obiettivo della NASA di stabilire una presenza umana sostenibile sulla luna che preparerà l’agenzia a inviare un giorno astronauti su Marte.

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