Siamo preparati per il prossimo grande tsunami nel Mediterraneo?

Il Mediterraneo visto da un altro satellite della NASA. Credito: Eric Gaba (Pungiglione)Screenshot della NASA World Wind (ritoccato). Dominio pubblico

Il Mar Mediterraneo si trova a cavallo di due placche tettoniche ed è fiancheggiato da grandi città. Dobbiamo prendere sul serio la minaccia dello tsunami, sostiene Matthew Blackett, docente senior presso una British University.

Di Matthew Blackett

È passato quasi un secolo dall’ultimo grande tsunami d’Europa, un’onda di 13 metri causata da un terremoto al largo delle coste siciliane che ha provocato circa 2.000 morti. A volte gli tsunami nel Mediterraneo possono essere ancora più distruttivi: una grande eruzione vulcanica sull’isola di Thera (Santorini) circa 3500 anni fa generò un’onda che decimò un’intera civiltà, i minoici, e potrebbe aver portato alla leggenda di Atlantide.

Milioni di persone in più vivono in questi giorni lungo la costa mediterranea, ovviamente, e i vulcani ei terremoti non sono andati da nessuna parte. In effetti, un nuovo studio sulla rivista Ocean Science suggerisce che anche un moderato terremoto nel Mediterraneo orientale potrebbe innescare uno tsunami con il potenziale per colpire una larga parte dei 130 milioni di persone che vivono sulla sua costa.

Il devastante tsunami che ha colpito l’Indonesia e i paesi circostanti nel 2004 e il Giappone nel 2011 sono stati un campanello d’allarme. Dall’inizio del secolo sono stati registrati 177 tsunami e di questi, quattro si sono verificati all’interno del bacino del Mediterraneo. Questi quattro erano tutti relativamente piccoli e nessuno morì. Ma la storia – e la sismologia – suggeriscono che sono inevitabili onde più distruttive. Siamo preparati per il “grande”?

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Le onde di marea nel Mediterraneo

Il Mediterraneo è in definitiva soggetto all’attività tettonica (e vulcanica) a seguito della collisione della placca africana nella parte occidentale della placca eurasiatica. Negli ultimi 65 milioni di anni circa, questa collisione è proseguita, producendo le Alpi, che sono ancora in crescita, e chiudendo il Mare di Tetide che un tempo separava i due continenti.

Oggi, il Mar Mediterraneo è il residuo della Tetide e anch’esso si sta restringendo mentre la placca africana continua a guidare verso nord a circa 2,5 cm all’anno. Il confine tra queste placche, tuttavia, non è chiaro e, di conseguenza, la regione del Mediterraneo è attraversata da linee di faglia attive e sono queste, insieme ai movimenti delle placche, che creano un ambiente tettonico complesso e producono il rischio sismico della regione .

mar Mediterraneo
L’arco ellenico, uno dei punti in cui la placca africana sbatte contro l’Europa. MIkenorton / NASA / CC BY-SA 4.0

È significativo, tuttavia, che la tettonica della regione non sia affatto simile a quella dell’Indonesia o del Giappone. Negli oceani Pacifico e Indiano, il rischio tettonico deriva in gran parte dalla subduzione, in cui una placca viene spinta sotto l’altra. Grandi terremoti sono comuni ai confini della subduzione e spesso provocano massicci spostamenti sul fondo oceanico che generano tsunami molto grandi.

Sebbene ci siano aree di subduzione nel Mediterraneo, la scala è molto più piccola, il che significa meno spostamenti e tsunami più piccoli. Gli scienziati, infatti, hanno suggerito che lo tsunami siciliano del 1908 non fosse affatto il risultato diretto di uno spostamento, ma piuttosto il risultato di una frana generata da un terremoto sul fondo del mare.

Milioni a rischio

Spesso, non è la dimensione di uno tsunami (o addirittura qualsiasi pericolo naturale) che provoca devastazione umana, ma piuttosto dove si concentra. Nel 1958, ad esempio, il più grande tsunami mai registrato colpì la baia di Lituya in Alaska. L’onda alta 30 metri era abbastanza potente da viaggiare per più di 500 metri sui fianchi della valle ma, data la posizione remota, solo cinque persone sono rimaste uccise. Al contrario, lo tsunami indonesiano del 2004 ha raggiunto in alcuni punti circa 24 metri, ma colpendo in una regione densamente popolata, l’impatto umano è stato inimmaginabile.

In quest’ottica, lo tsunami nel Mediterraneo rappresenta un rischio significativo. Circa 130 milioni di persone vivono sulla costa, spesso nelle grandi città: Barcellona e Algeri a ovest (entrambe con una popolazione di 1,6 m), Napoli e Tripoli nella regione centrale (entrambe 1 m) e Alessandria (4 m) e Tel Aviv 400.000 ) verso est.

Il rischio è ulteriormente aggravato dal fatto che il Mediterraneo è relativamente piccolo e chiuso, il che significa che qualsiasi tsunami potrebbe diffondersi in tutto il bacino. Anche i tempi di allerta, essenziali per ridurre al minimo le perdite umane, sarebbero ridotti. Anche gli impatti economici potrebbero essere significativi, con il Mediterraneo che ospita alcuni grandi centri industriali e porti.

Cosa si sta facendo?

Poco si può fare per il pericolo stesso: l’attività sismica e vulcanica non può essere né prevenuta né (con precisione) prevista. Tuttavia, ci sono misure che possono, e in alcuni casi sono state adottate, per ridurre il potenziale impatto dello tsunami nel Mediterraneo.

A seguito dello tsunami indonesiano del 2004, l’UNESCO ha istituito (fai un respiro profondo) il gruppo di coordinamento intergovernativo per il sistema di allerta precoce e mitigazione dello tsunami nell’Atlantico nord-orientale, nel Mediterraneo e nei mari collegati (ICG / NEAMTWS). Questo gruppo è responsabile del monitoraggio dell’attività sismica, del livello del mare e di altri dati rilevanti e della diffusione di avvisi quando necessario. Tali avvertimenti hanno salvato molte vite in Giappone nel 2011.

Lo sviluppo di sistemi di allerta precoce sta procedendo, ma è probabile che la disponibilità praticabile e diffusa di tali allarmi sia lontana. Detto questo, l’educazione delle comunità vulnerabili è fondamentale in modo che possano identificare i primi segnali di allarme e agire di conseguenza.

Sfortunatamente potrebbe volerci un grande e devastante tsunami nel Mediterraneo prima che gli allarmi e le difese vengano presi sul serio. Possiamo solo sperare che l’onda, quando arriverà, non sia così distruttiva come potrebbe essere.

Matthew Blackett è un Docente senior in geografia fisica e rischi naturali, Università di Coventry. Questo articolo è stato pubblicato su The Conversation ed è stato ripubblicato sotto una licenza Creative Commons.

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