Un tempo gigante della vendita al dettaglio, Kmart è prossimo all’estinzione dopo la chiusura del New Jersey

AVENEL, NJ – Le immagini ei suoni familiari sono ancora lì: le piastrelle del pavimento consumate e sbiadite, l’implacabile combinazione di colori beige su beige, i vestiti dei bambini e i frigoriferi e praticamente tutto il resto.

C’è anche una registrazione in scatola che inizia, “Attenzione, acquirenti Kmart” – tranne che per ricordare alla gente le precauzioni per il COVID-19, non per avvisarla di una vendita lampo in lingerie da donna come ai vecchi tempi.

Molti degli scaffali sono spogli, tuttavia, al Kmart di Avenel, nel New Jersey, presi in giro dai cacciatori di occasioni mentre il negozio si prepara a chiudere i battenti per il 16 aprile.

Una volta chiuso, il numero di Kmart negli Stati Uniti – una volta ben oltre 2.000 – scenderà a tre negli Stati Uniti continentali e una manciata di negozi altrove, secondo più rapporti, in un mondo di vendita al dettaglio ora dominato da Walmart, Target e Amazon .

La scomparsa del negozio nel sobborgo della classe media, 15 miglia (24 chilometri) a sud di New York City, è la storia della morte del grande magazzino di sconto scritto in piccolo.

“Ci pensi sempre perché i negozi stanno chiudendo dappertutto, ma è ancora triste”, ha detto la cassiera Michelle Yavorsky, che ha detto di aver lavorato nel negozio Avenel per 2 anni. “Mi mancherà il posto. Molte persone hanno fatto acquisti qui. ”

Nel suo periodo di massimo splendore, Kmart vendeva linee di prodotti sponsorizzate dalle celebrità Martha Stewart e Jaclyn Smith, sponsorizzava gare automobilistiche NASCAR ed era menzionata in film tra cui “Rain Man” e “Beetlejuice”. È stato inserito in canzoni di artisti da Eminem ai Beastie Boys a Hall & Oates; Nel 2003, Eminem ha acquistato un palazzo suburbano di Detroit di 29 stanze, un tempo di proprietà dell’ex presidente di Kmart Chuck Conaway.

La catena ha consolidato un posto nella cultura americana con i suoi Blue Light Specials, una sfera blu lampeggiante fissata a un palo che avrebbe invitato gli acquirenti a una vendita lampo in corso. Parte del suo successo è stato dovuto all’adozione anticipata di programmi layaway, che consentivano ai clienti privi di credito di prenotare gli articoli e pagarli a rate.

Per un po’, Kmart aveva un po’ di tutto: potevi fare acquisti per il ritorno a scuola dei tuoi figli, mettere a punto la tua auto e prendere un pasto senza lasciare i locali.

“Kmart faceva parte dell’America”, ha detto Michael Lisicky, un autore con sede a Baltimora che ha scritto diversi libri sulla storia della vendita al dettaglio negli Stati Uniti. “Tutti sono andati a Kmart, che ti piacesse o no. Avevano tutto. Avevi dei giocattoli. Avevi articoli sportivi. Avevi delle caramelle. Avevi della cancelleria. Era qualcosa per tutti. Questa è stata quasi tanto una visita sociale quanto una visita per lo shopping. Potresti passare ore qui. E questi hanno semplicemente punteggiato il panorama americano nel corso degli anni. ”

Il declino di Kmart è stato lento ma costante, determinato da anni di calo delle vendite, cambiamenti nelle abitudini di acquisto e l’ombra incombente di Walmart, che casualmente iniziò la sua vita pochi mesi dopo la fondazione di Kmart nel 1962.

Lottando per competere con i prezzi bassi di Walmart e le offerte più trendy di Target, Kmart ha presentato istanza di protezione dal fallimento secondo il capitolo 11 all’inizio del 2002, diventando il più grande rivenditore statunitense a compiere quel passo, e ha annunciato che avrebbe chiuso più di 250 negozi.

Alcuni anni dopo, il dirigente di hedge fund Edward Lampert ha unito Sears e Kmart e si è impegnato a riportarli alla loro antica grandezza, ma la recessione e il crescente dominio di Amazon hanno contribuito a far deragliare tali obiettivi. Sears ha presentato domanda per il Capitolo 11 nel 2018 e attualmente ha una manciata di negozi rimasti negli Stati Uniti, dove un tempo ne aveva migliaia.

Kmarts continua ad operare a Westwood, nel New Jersey; Bridgehampton, a Long Island a New York, e Miami.

Non doveva finire in questo modo, secondo Mark Cohen, direttore degli studi sulla vendita al dettaglio alla Columbia University di New York ed ex CEO di Sears Canada. Cercare di competere con Walmart sul prezzo è stata una strategia sciocca, ha detto, e Lampert è stato criticato per non avere un background di vendita al dettaglio e per essere apparso più interessato a spogliare le attività delle due catene per il loro valore in contanti.

“È uno studio sull’avidità, l’avidità e l’incompetenza”, ha detto Cohen. “Sears non sarebbe mai dovuto andare via; Kmart era in condizioni peggiori, ma non fatalmente. E ora se ne sono andati entrambi.

“I rivenditori a volte cadono nel dimenticatoio perché vendono cose che la gente non vuole comprare”, ha continuato. “Nel caso di Kmart, tutto ciò che vendevano, le persone lo acquistano ma lo acquistano da Walmart e Target”.

Transformco, che possiede Kmart e Sears, non ha risposto a un’e-mail in cui cercava un commento e un numero di telefono indicato per l’azienda non riceveva messaggi.

A livello nazionale, alcuni ex Kmart rimangono vacanti mentre altri sono stati sostituiti da altri grandi magazzini, centri fitness, strutture di self-storage e persino chiese. Un ex sito a Colorado Springs, in Colorado, è ora un famoso cinema.

I dipendenti del Kmart di Avenel hanno saputo il mese scorso che il negozio avrebbe chiuso.

A differenza di 20 anni fa, quando la notizia dell’imminente chiusura di Kmart in tutto il paese ha provocato un’ondata di sostegno da parte di acquirenti fedeli e una stazione radio di Detroit ha persino organizzato una campagna per cercare di salvare un negozio locale, la chiusura della sede di Avenel è stata accolta principalmente con un aria di rassegnazione.

“Forse è un po’ nostalgico perché ho vissuto tutta la mia vita in questa zona, ma è solo un altro negozio che chiude”, ha detto Jim Schaber, residente nella vicina Iselin, che ha detto che suo fratello ha lavorato per anni nel reparto calzature di Kmart. “È solo un altro segno che le persone fanno acquisti online e non vanno nei negozi al dettaglio”.

La chiusura è stata un po’ più emozionante per Mike Jerdonek, un camionista che ha ricordato lo shopping a Kmart a Brooklyn e nel Queens in gioventù.

“È come se la storia passasse davanti ai nostri occhi”, ha detto mentre sedeva nella sua macchina fuori dal negozio Avenel. “Quando ero più giovane non avevo soldi, quindi era un buon posto per fare acquisti perché i prezzi erano bassi. E vederlo sparito in questo momento, è un po’ triste”.

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