Battaglia per la cattura del carbonio come strumento per combattere il cambiamento climatico

Polly Glover si è resa conto che suo figlio aveva l’asma quando aveva nove mesi. Ora 26, porta un inalatore in tasca ogni volta che è in giro a Prairieville, Louisiana, parte della parrocchia dell’Ascensione.

“Probabilmente ha bisogno di lasciare Ascension abbastanza francamente”, dice Glover, ma non lo ha fatto perché “questa è casa sua e questa è la nostra famiglia e questa è la nostra comunità”.

La parrocchia fa parte dell’arco di 85 miglia (137 chilometri) tra New Orleans e Baton Rouge chiamato ufficialmente Corridoio chimico del fiume Mississippi, più comunemente noto come Cancer Alley. La qualità dell’aria della regione è tra le peggiori negli Stati Uniti e in diversi punti lungo il corridoio i rischi di cancro sono molto più elevati dei livelli considerati accettabili dall’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti.

Glover dice che l’aria è “terribile” dove vive, ma c’è anche una grande biodiversità – falchi pescatori, aquile, uccelli migratori, cervi, conigli, pesci e alligatori – tra i laghi, i fiumi e le zone umide della regione. L’avvocato ambientalista lavora da 30 anni per preservare il luogo che ama fin dall’infanzia.

Ecco perché è diffidente nei confronti di tutto ciò che potrebbe peggiorare la qualità dell’aria o minacciare la fauna selvatica, e la sua più grande paura ora è che un impianto da 4,5 miliardi di dollari progettato per catturare il carbonio che cambia il clima e produrre carburante a idrogeno a combustione pulita possa effettivamente fare più danni al lago bacino del Maurepas.

L’impianto di energia a idrogeno blu dovrebbe essere costruito e gestito da Air Products and Chemicals, una multinazionale petrolchimica. La società afferma che l’impianto catturerà le emissioni di carbonio nell’aria create durante la produzione e le metterà in sicurezza sottoterra, un processo chiamato cattura e stoccaggio del carbonio.

“A volte penso che la gente pensi che stiate gorgogliando questo in fondo al lago”, ha affermato Simon Moore, vicepresidente delle relazioni con gli investitori, delle relazioni aziendali e della sostenibilità di Air Products. “Sai, questo è un miglio sotto la superficie terrestre, dove la formazione geologica della roccia ha questo spazio poroso, che assorbe semplicemente CO2”.

Tuttavia, Glover è preoccupato. “Non sono uno scienziato. Sono una mamma a cui importa “, ha detto. “Dobbiamo essere migliori amministratori dell’ambiente e, sebbene sia necessario ridurre le emissioni di carbonio, iniettarle nel bacino non è la risposta”.

Ci sono molti altri progetti di cattura e stoccaggio del carbonio proposti o in lavorazione negli Stati Uniti, inclusi Louisiana, Texas, Minnesota, Michigan, Iowa e California. Le aziende dietro di loro affermano di poter rimuovere con successo il carbonio dall’aria per ridurre l’inquinamento, quindi trasportare e immagazzinare in sicurezza il carbonio nel sottosuolo – o fare entrambe le cose.

In alcuni casi, le compagnie petrolifere e del gas stanno puntando su questa nuova tecnologia per aiutare a costruire nuovi centri di profitto, come gli impianti che producono idrogeno, o per prolungare la durata dei loro impianti di combustibili fossili.

I progetti di cattura e stoccaggio del carbonio stanno guadagnando terreno da quando il Congresso ha approvato 3,5 miliardi di dollari per loro l’anno scorso. Lo ha chiamato il Global CCS Institute, un think tank che cerca di portare avanti questi progetti a livello globale la “singola più grande appropriazione di denaro per CCS nella storia della tecnologia”.

Nell’ultimo rapporto del Gruppo intergovernativo delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici, i migliori scienziati del mondo hanno affermato che la tecnologia di cattura e stoccaggio del carbonio deve far parte di una gamma di soluzioni per decarbonizzare e mitigare il cambiamento climatico. Ma hanno detto che l’energia solare ed eolica e lo stoccaggio di elettricità stanno migliorando più velocemente della cattura e dello stoccaggio del carbonio.

Gli oppositori della cattura e dello stoccaggio del carbonio sostengono che la tecnologia non è stata dimostrata ed è stata meno efficace di alternative come il solare e l’eolico nel decarbonizzare il settore energetico.

“La cattura del carbonio non è né praticabile né fattibile”, ha affermato Basav Sen, direttore della politica di giustizia climatica per l’Institute for Policy Studies, un think tank progressista con sede a Washington, DC.

Uno studio alla fine del 2020 da ricercatori dell’Università della California, San Diego, hanno scoperto che oltre l’80% dei 39 progetti che hanno cercato di commercializzare la cattura e lo stoccaggio del carbonio si sono conclusi con un fallimento. Lo studio ha citato la mancanza di preparazione tecnologica come fattore principale

Ma anche se la tecnologia fosse implementata con successo, diversi critici affermano che i progetti rappresenterebbero minacce per la salute pubblica delle comunità a lungo afflitte dall’inquinamento dell’aria e dell’acqua.

In primo luogo, hanno affermato che qualsiasi progetto che prolunghi la durata di una struttura industriale esistente presenta ulteriori danni ambientali estendendo la quantità di tempo in cui inquina una comunità, come conferma il rapporto dell’IPCC.

In secondo luogo, hanno notato che poiché la cattura del carbonio richiederebbe più energia per alimentare le apparecchiature, comporterebbe un maggiore inquinamento atmosferico perché la tecnologia può catturare solo una parte del carbonio emesso da una struttura.

Howard Herzog, un ingegnere ricercatore senior presso il Massachusetts Institute of Technology e un pioniere della tecnologia di cattura e stoccaggio del carbonio, lo ha contestato in un’intervista con l’Associated Press. Ma ha riconosciuto che c’è un rischio nel trasporto e nello stoccaggio del carbonio.

Nel 2020, un gasdotto che trasportava anidride carbonica compressa si è rotto nella città di Saartia, Mississippi, causando oltre 40 persone per ricevere cure ospedaliere e più di 300 per evacuare. L’incidente è citato da esperti, sostenitori e residenti che vivono vicino a progetti di cattura e stoccaggio del carbonio proposti per illustrare i potenziali pericoli del trasporto di carbonio su lunghe distanze.

L’iniezione di carbonio nel sottosuolo per lo stoccaggio potrebbe finire per contaminare le falde acquifere, secondo Nikki Reisch, direttore del programma per il clima e l’energia del Center for International Environmental Law.

Oltre 500 organizzazioni ambientaliste, compreso il Law Center, hanno firmato una lettera aperta pubblicata sul Washington Post nel luglio 2021, definendo la cattura e lo stoccaggio del carbonio una “falsa soluzione”.

In risposta, la Carbon Capture Coalition, che sostiene la tecnologia, ha rilasciato la propria lettera di agosto con oltre 100 firmatari. Hanno spinto il Congresso a includere gli investimenti nella cattura e nello stoccaggio del carbonio in qualsiasi legislazione imminente.

Matt Fry, un responsabile delle politiche statali e regionali del Great Plains Institute, un think tank sul clima e sull’energia con sede a Minneapolis, ha detto ad AP che la tecnologia è essenziale per raggiungere gli obiettivi climatici della metà del secolo.

“Il potenziale per un mondo completamente decarbonizzato ed elettrificato è una realtà”, ha affermato Fry. “Ma avremo bisogno di una transizione per arrivarci. E richiederà la cattura del carbonio per affrontare quelle emissioni”.

Al momento della cattura, ha detto Herzog, la tecnologia rappresenta una minaccia “molto bassa” per la salute pubblica. “C’è sempre la possibilità che si verifichino incidenti”, ha aggiunto, “ma sulla scala generale degli impianti chimici, (la tecnologia) è abbastanza benigna”.

Tuttavia, i residenti vicino ai progetti proposti sono preoccupati.

Nella regione agricola della Central Valley, in California, Chevron, Microsoft e Schlumberger New Energy stanno collaborando per costruire una struttura nella città di Mendota che creerà energia convertendo i rifiuti agricoli in monossido di carbonio e idrogeno gassoso, quindi mescolandoli con l’ossigeno per generare elettricità con il promessa di catturare il 99% del carbonio dal processo.

Chevron ha detto che prevede di iniettare il carbonio “sottoterra nelle vicine formazioni geologiche profonde”.

Questo è preoccupante per Nayamin Martinez, che vive nella valle ed è il direttore del Central California Environmental Justice Network. “Questo ci preoccupa molto”, ha detto. “Cosa significa in termini di rischio di contaminazione dell’acqua potabile?”

Creighton Welch, portavoce della Chevron, ha affermato che il processo che intendono utilizzare è sicuro. “La cattura, l’iniezione e lo stoccaggio di CO2 non sono nuove tecnologie e sono state condotte in sicurezza per decenni”, ha affermato Welch.

Anche in Louisiana, Glover e altri residenti temono che la tecnologia di cattura del carbonio influirà sull’acqua. L’anidride carbonica catturata nell’impianto di Air Products and Chemicals sarà immagazzinata in siti come il lago Maurepas, un’importante zona umida.

Kim Coates, che vive sul lato nord-est del lago, ha detto che è un cuscinetto tra il Golfo del Messico e i residenti. Ma ha detto di aver assistito a generazioni di distruzione di quell’ecosistema attraverso lo sviluppo industriale e, più recentemente, uragani e tempeste tropicali.

Ora Coates teme più o meno lo stesso se il carbonio viene immagazzinato sotto il lago. “Abbiamo assistito alla distruzione nel tempo senza che nessuno aspettasse con impazienza cosa sarebbe successo in futuro”, ha detto.

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Segui Drew Costley su Twitter: @drewcostley.

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L’Associated Press Health and Science Department riceve il sostegno del Department of Science Education dell’Howard Hughes Medical Institute. L’AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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