Geopolitica in orbita: la Stazione Spaziale Internazionale è a rischio? | Scienza e tecnologia

Da quando l’umanità ha deciso di esplorarlo, lo spazio è stato un terreno di gioco politico. Durante la Guerra Fredda, gli investimenti nel settore dell’esplorazione spaziale raggiunsero livelli stratosferici a causa della corsa allo spazio tra Russia e Stati Uniti. Grazie a questo investimento, il periodo tra il 1957 e il 1969 ha visto alcune tappe importanti come il lancio in orbita del primo satellite artificiale, il primo viaggio nello spazio e il primo sbarco sulla luna. Le implicazioni dell’esplorazione spaziale sono anche politiche: essere leader in questa corsa significa essere anche in prima linea nello sviluppo tecnologico, che interessa tutti gli ambiti della vita.

In questi giorni le regole del gioco non sono più quelle della Guerra Fredda. Agli occhi dei governi l’esplorazione spaziale ha perso rilevanza e, con essa, fondi: la percentuale dei budget federali stanziati sia alla NASA, all’agenzia spaziale statunitense che a Roscosmos, l’agenzia russa, è quasi 10 volte inferiore a quella degli anni ’60 .

Come contrappeso ai tagli di bilancio, la strategia spaziale ha preso una svolta cooperativa; risultando in una danza diplomatica in cui le grandi potenze non si calpestano più a vicenda.

La Stazione Spaziale Internazionale (ISS), successore della base russa Mir, è coordinata da Stati Uniti, Russia, Giappone, Canada e Agenzia Spaziale Europea (ESA, che comprende 22 paesi). La sua creazione nel 1998 non solo ha segnato una svolta nei rapporti tra le agenzie spaziali, ma ha anche consentito uno straordinario progresso scientifico. La ISS è stata visitata da più di 253 astronauti – tra cui lo spagnolo Pedro Duque – e, sfruttando le sue condizioni di microgravità, sono stati condotti più di 3.000 esperimenti che hanno portato a progressi scientifici applicabili sia sulla Terra che a future missioni spaziali di lunga durata.

Oggi, il futuro della stazione da 420 tonnellate è attualmente appeso a un filo. L’invasione russa dell’Ucraina ha abbreviato la strategia di cooperazione internazionale poiché i paesi di tutto il mondo hanno interrotto i legami con il settore scientifico russo come parte della spinta internazionale per imporre sanzioni al regime di Putin.

L’Unione Europea ha escluso la Russia dai suoi due programmi di ricerca più importanti: Horizon Europe e Horizon 2020. In Spagna, il ministro della Scienza Diana Morant ha annunciato la sospensione di tutti i progetti spagnoli con la partecipazione russa. La rottura ha raggiunto anche il settore delle esplorazioni spaziali, dove l’ESA ha sospeso il progetto ExoMars. Questa missione, che aveva lo scopo di inviare un esploratore robotico su Marte e aveva un budget di 1 miliardo di euro, era prevista per settembre di quest’anno.

Sebbene il conflitto con la Russia abbia creato dubbi sul futuro della ISS, può servire a far ripensare alle agenzie spaziali di altri paesi la direzione della propria strategia

Da parte sua, la Russia ha smesso di vendere razzi agli Stati Uniti e ha annullato il lancio di razzi Soyuz dalla base dell’ESA nella Guyana francese, dove stava aiutando l’agenzia europea a inviare satelliti nello spazio.

Non sorprende quindi che ci sia preoccupazione per il futuro della ISS, dove attualmente convivono tre astronauti statunitensi, un astronauta europeo e tre cosmonauti russi. La Russia ha già suggerito nel 2021 di interrompere il suo coinvolgimento nella ISS dopo il 2024 per concentrarsi sulla propria flotta spaziale. Catalizzato dal conflitto, ciò potrebbe accadere prima del previsto, mettendo a rischio l’intero progetto. Roscosmos è responsabile dei razzi della ISS che forniscono alla stazione dei rimorchiatori orbitali, piccole spinte che la sollevano per diversi chilometri alla volta e sono essenziali perché, nella sua orbita di 25 miglia (400 chilometri) di altitudine, la struttura perde gradualmente energia. Senza i razzi russi per eseguire i rimorchiatori orbitali, il consumo di energia farebbe scendere la stazione a una media di 31 miglia (50 km) all’anno, il che è insostenibile per la continuazione del progetto.

Ma anche se la Russia scegliesse di continuare sulla ISS a breve termine, bisogna cercare alternative alle risorse russe.

“Dubito che una tale collaborazione sarà sostenibile ancora a lungo”, afferma Claude Nicollier, un astronauta svizzero dell’ESA che ha accumulato più di 1.000 ore nello spazio. “La priorità è impedire che il governo Putin tenti di usarlo come merce di scambio per ridurre le attuali sanzioni contro la Russia”.

Questa possibilità è diventata più reale da quando il 2 aprile il capo del Roscosmos Dmitry Rogozin ha affermato che la collaborazione russa nello spazio sarebbe tornata alla normalità solo se le sanzioni fossero state revocate. L’autonomia dalla tecnologia russa sulla ISS è possibile – Nicollier osserva che sia le altre agenzie che il settore privato sono in grado di creare razzi per fornire i rimorchiatori orbitali. Come potenziale candidato per questo Nicollier indica SpaceX, con sede negli Stati Uniti, che collabora spesso con le agenzie spaziali in cambio di generosi sussidi.

Tuttavia, anche se i compiti dei razzi russi potrebbero essere svolti da un altro attore, non è chiaro se la ISS potrebbe rimanere operativa senza Roscosmos. Questo perché alcuni strumenti cruciali per il controllo della stazione si trovano nella parte russa della struttura e i restanti astronauti dovrebbero essere in grado di azionarli con facilità. Nicollier, quindi, preferisce tagliare il filo e far cadere la stazione in modo controllato per concentrarsi su orizzonti più remoti. “L’ESA è un’agenzia di esplorazione; non ha senso che si aggrappi per controllare l’orbita vicino alla Terra, che già conosciamo bene “, sostiene. La sua proposta è di lasciare che società private costruiscano e mantengano laboratori spaziali in queste orbite. In questo modo, le agenzie governative farebbero uso di queste basi, ma risparmierebbero denaro che potrebbe essere investito in orbite più interessanti e distanti attorno a oggetti sconosciuti. In pratica, però, ciò significherebbe delegare la gestione dell’orbita vicino alla Terra a poche mega-corporazioni e, inoltre, sacrificare l’autonomia di agenzia, uno scenario che indubbiamente comporta dei rischi.

La forza trainante della scienza è politica, e ricordando che è essenziale comprendere sia le possibilità del progresso che i rischi della stagnazione. Sebbene il conflitto con la Russia abbia creato dubbi sul futuro della ISS, può servire a far ripensare alle agenzie spaziali di altri paesi la direzione della propria strategia. La situazione attuale non lascia dubbi sul fatto che mentre l’attività spaziale può riguardare il cosmo, ha tutto a che fare con ciò che accade sulla Terra.

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