La NASA ha inviato un razzo nell’aurora boreale, alias l’aurora boreale

Hai mai visto quelle scene nei film di fantascienza in cui qualcuno sta vivendo un’esperienza extracorporea e fluttua in uno spettacolo di luci cosmiche non dissimile da un’aurora?

La NASA ha ora inviato un razzo attraverso una vera aurora. Nessun essere umano era a bordo, ma ha trasmesso la vista – a un livello nano – alla Terra. INCAA è un duo di razzi sonori, progettati per volare attraverso uno di questi arcobaleni spaziali per ottenere un primo piano della fisica selvaggia che si verifica quando le particelle si scontrano. Razzi come questo sparano nello spazio solo per pochi minuti. I lampi di un’aurora possono formarsi e svanire in pochi minuti, quindi i razzi sonori sono l’ideale per studiarli. Sono stati lanciati uno dopo l’altro una volta che è stata vista un’aurora sopra.

Le aurore sembrano solo soprannaturali. Affinché questo fenomeno si verifichi, il gas neutro nell’atmosfera terrestre deve essere trasformato in plasma. Le particelle cariche del vento solare scorrono continuamente nella nostra magnetosfera (motivo per cui dobbiamo stare attenti alle tempeste geomagnetiche). Per creare il plasma colorato e reattivo di un’aurora, hanno bisogno di energizzare gli elettroni al punto da liberarsi dai loro atomi e caricarsi positivamente. Questi elettroni poi sciamano nell’atmosfera e si schiantano contro particelle neutre che poi si illuminano.

“L’attrito è una grande analogia”, ha affermato in un comunicato stampa Stephen Kaeppler della Clemson University, investigatore principale della missione INCAA. “Sappiamo tutti che ci sfreghiamo le mani insieme, ti riscalderai. È la stessa idea di base, tranne per il fatto che ora abbiamo a che fare con i gas”.

Ogni razzo INCAA trasportava un carico utile separato. Il primo a lanciare traccianti di vapore rilasciati, fatti di composti simili a quelli usati nei fuochi d’artificio, nel cielo. Oltre a generare molti oohing e aahing (sono visibili da terra), i traccianti hanno anche misurato le particelle cariche nell’atmosfera. I movimenti dei venti e degli ioni atmosferici, o gli atomi che perdono o guadagnano un elettrone per un cambiamento di carica, possono manifestarsi nella foschia chimica dei traccianti del vapore. Gas neutri e ionizzati danzano nell’atmosfera durante un’aurora.

Quello che Kaeppler e il suo team volevano davvero scoprire è dove esattamente le particelle di gas incandescente che sono state accese dall’elettricità incontrano le particelle neutre. Il confine può essere spinto più in alto o più in basso da un’aurora, o talvolta può crollare. Precedenti studi hanno trovato aurore e forme aurorali che si verificano in diversi strati della magnetosfera. Naturalmente, quelle che gli osservatori del cielo stanno sempre cercando sono la spettacolare Aurora Boreale alle estreme latitudini settentrionali (dove è diretto INCAA) e l’Aurora Australis a sud, ma l’attività aurorale è stata osservata in regioni più inaspettate dell’atmosfera, anche vicino l’equatore.

Dopo che il primo razzo INCAA ha lasciato dietro di sé nuvole di traccianti di vapore quando ha raggiunto un’altezza di circa 186 miglia, i venti tinti, in un certo senso, hanno rivelato ai ricercatori movimenti altrimenti invisibili. Il razzo che è volato in alto subito dopo è arrivato a circa 125 miglia, abbastanza in alto da vedere quanto è caldo e denso il plasma aurorale. Il plasma in un’aurora può raggiungere ovunque da 400 a oltre 2.000 gradi Fahrenheit. Le particelle possono essere sovralimentate da 1.000 a 15.000 elettronvolt. Mentre accelera attraverso un campo elettrico, la quantità di energia cinetica che un elettrone guadagna, con una differenza di un volt, è un elettronvolt.

Peccato che non possiamo stare su Giove per guardare il cielo notturno lì, perché si suppone che le aurore gioviane siano fuori dal mondo – letteralmente.

w

Leave a Comment