La tecnologia IVF può salvare i koala dall’estinzione, affermano gli scienziati

Nel febbraio di quest’anno, i koala pelosi sono stati ufficialmente dichiarati in pericolo di estinzione in alcune parti dell’Australia. Questa è stata una crisi in divenire anni; Siccità, incendi boschivi e perdita di habitat si sono aggravati per minacciare la loro esistenza. Ma gli scienziati hanno recentemente suggerito che il congelamento dello sperma dei koala potrebbe essere un nuovo modo per salvare la specie dall’estinzione entro il 2050.

Gli scienziati dell’Università di Newcastle sono stati ispirati a cercare soluzioni innovative alla luce dei recenti incendi boschivi. Nell’estate nera del 2019-2020, quasi 64.000 koala sono stati “uccisi, feriti o colpiti in qualche modo” nel New South Wales, secondo un rapporto commissionato dal World Wildlife Fund Australia. “Se la popolazione di koala muore in questo tipo di incendi, non c’è modo di riportarli indietro o preservare la loro genetica”, ha affermato Ryan Witt, uno scienziato della conservazione della fauna selvatica specializzato nella riproduzione dei marsupiali e nelle tecnologie riproduttive.

Witt, insieme a Lachlan Howell, un ricercatore ambientale, ha considerato il “biobanking” come un potenziale modo per tracciare un futuro relativamente più sicuro per la specie. La tecnica farebbe affidamento sulla tecnologia della fecondazione in vitro (IVF) per aiutare a congelare le cellule sessuali dei koala vivi come lo sperma. La loro ricerca è stata pubblicata sulla rivista Animali di mercoledì.

“Lo sperma congelato può quindi essere utilizzato per impregnare le femmine di koala nei programmi di razza per il rilascio, utilizzando la tecnologia di riproduzione assistita”, hanno affermato i ricercatori.

“Possiamo crioconservare lo sperma di koala, proprio come facciamo per gli umani”.


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Un vantaggio della tecnologia di riproduzione assistita sarebbe anche il costo più basso per la conservazione. L’allevamento della fauna selvatica, specialmente per le popolazioni più piccole in via di estinzione come i koala, è di solito un’impresa pesante. Inoltre, un’altra preoccupazione con i programmi esistenti è che possono compromettere la diversità genetica. La tecnologia IVF potrebbe essere potenzialmente da cinque a 12 volte più economica degli attuali costi sostenuti con i metodi di allevamento di koala in cattività “riducendo i costi del programma attraverso la riduzione delle dimensioni delle colonie in cattività vive richieste”.

Inoltre, questo metodo potrebbe anche aiutare a preservare la diversità genetica. “Obiettivi ambiziosi di ritenzione genetica (mantenendo il 90%, 95% e 99% dell’eterozigosità della popolazione di origine per 100 anni) potrebbero essere possibili all’interno di quadri di costo realistici, con koala in uscita adatti al rilascio selvaggio”, hanno scritto i ricercatori nel documento.

L’uso della tecnologia di riproduzione assistita per salvare le specie dall’estinzione non è inaudito. Nel 2019, gli scienziati sono stati in grado di estrarre le uova dai rinoceronti bianchi quasi estinti e le hanno fecondate con spermatozoi iniettati. Questo sviluppo dell’embrione ha segnato “un punto di svolta nella corsa per salvare il rinoceronte bianco settentrionale”.

La via convenzionale per preservare geneticamente diverse specie è la protezione di habitat naturali di grandi dimensioni. La misura è purtroppo insufficiente data la “richiesta di risorse da parte degli esseri umani condanna l’idea che tutte le specie possono sopravvivere in modo sostenibile e indisturbato in natura”, hanno osservato i ricercatori in un documento del 2017.

In un certo senso, è una triste verità di questo mondo che solo in tempi di crisi troviamo spazio per il duro ingegno.

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