Le tattiche di Microsoft per vincere la battaglia del cloud portano a un nuovo controllo antitrust

Aurich Lawson | Getty Images

Microsoft è sfuggita al recente contraccolpo contro il potere e la ricchezza delle più grandi aziende tecnologiche statunitensi.

Nonostante un valore di borsa che è salito a oltre $ 2 trilioni per il suo predominio in varie parti del mercato del software aziendale, ha evitato il ripetersi delle denunce che lo hanno reso l’obiettivo più importante dell’azione antitrust negli Stati Uniti e in Europa a la fine degli anni ’90.

Cioè, fino ad ora.

Le modifiche ad alcuni termini del core business dell’azienda hanno causato crescenti disordini tra alcuni dei suoi maggiori clienti, oltre a suscitare reclami da società cloud rivali. Tra i risultati c’è stata una revisione antitrust ad ampio raggio, sebbene ancora informale, a Bruxelles.

Secondo i suoi critici, Microsoft ha utilizzato tattiche anticoncorrenziali per attirare i clienti verso il suo servizio di cloud computing Azure e lontano dai rivali, in particolare Amazon Web Services, che domina il mercato del cloud. Utilizzando Windows e Office per alimentare la crescita di Azure, i critici affermano che sta ripetendo il tipo di “legatura” illegale che era al centro dell’ultimo round di azioni normative contro l’azienda.

Microsoft ha affermato che non stava “precludendo” il mercato impedendo ai rivali di eseguire il suo software nei loro cloud e che era libera di offrire condizioni più favorevoli ai suoi clienti di software se utilizzavano anche il suo servizio Azure.

Tuttavia, Brad Smith, il presidente dell’azienda, ha ammesso che Microsoft è stata parzialmente in colpa, senza indicare i dettagli, in netto contrasto con la posizione aggressiva che l’azienda ha assunto quando ha dovuto affrontare reclami sulla concorrenza più di due decenni fa.

“Sebbene non tutte queste affermazioni siano valide, alcune lo sono e faremo assolutamente delle modifiche presto per affrontarle”, ha affermato Smith in una nota. Microsoft, ha aggiunto, era “impegnata ad ascoltare i nostri clienti e soddisfare le esigenze dei fornitori di servizi cloud europei”.

Le accuse di tattiche commerciali a muso duro seguono un periodo in cui Microsoft è diventata nota per la posizione conciliante che ha assunto dopo l’ultimo round di battaglie antitrust a Washington e Bruxelles.

Un grande cliente Microsoft, che ha rifiutato di essere nominato, ha affermato che i termini più severi di Microsoft avevano colpito l’uso di una versione di Office in esecuzione sul cloud di Amazon, colpendo decine di migliaia di suoi dipendenti. Il risultato sarebbe stato di “milioni di dollari” all’anno in costi di licenza aggiuntivi, sebbene Microsoft avesse ritardato l’inizio dei costi più elevati dopo che il cliente si era lamentato. “Microsoft [is] davvero non cercando i migliori interessi di [its] clienti “, ha detto questa persona.

Ci sono segnali di una risposta normativa. In un questionario informale inviato ai rivali il mese scorso e visto dal Financial Times, l’UE ha chiesto informazioni sui termini in cui potrebbe eseguire il software di Microsoft e se ciò la mettesse in una posizione di svantaggio.

Al centro della controversia c’è una modifica ai termini di licenza di Microsoft apportata nell’ottobre 2019. La modifica ha influito sul modo in cui l’azienda addebita prodotti come Office quando sono in esecuzione nei data center di Amazon Web Services, Google e Alibaba, quindi -chiamati servizi cloud “iperscalabili” che competono con Azure di Microsoft.

I clienti dovevano pagare un canone aggiuntivo per la licenza, anche se avevano già pagato Microsoft per l’esecuzione del software nel proprio data center in base a un accordo esistente. Il servizio cloud di Microsoft, Azure, è stato incluso nell’elenco dei gruppi iperscalabili interessati dagli addebiti più elevati, sebbene ai clienti sia stato concesso uno sconto speciale che ha compensato gran parte dell’aumento.

“Puoi ancora eseguire tutti questi prodotti nel cloud di qualcun altro, ma devi essere disposto a pagare un sovrapprezzo per farlo”, ha affermato Wes Miller, ex dirigente dell’azienda e ora analista presso Directions on Microsoft, che fornisce consulenza ai clienti Microsoft.

Tra i servizi interessati c’era AWS’s Workspaces, un servizio lanciato nel 2014 che ha permesso di offrire ai lavoratori un “desktop virtuale”, un’esperienza che sembrava un PC Windows ma in realtà era alimentata da software in esecuzione nel cloud di Amazon. Microsoft non ha lanciato un proprio servizio simile fino a poco prima di imporre gli ampi aumenti delle licenze, rendendo più interessante per i clienti scegliere di utilizzare Azure.

Microsoft ha affermato che le applicazioni di produttività rivali come quelle di Google fornivano un’alternativa e che rendeva disponibili singole parti di Office, come il programma di fogli di calcolo Excel, per i clienti che desideravano pagare solo una parte del software.

Secondo i critici, l’addebito di prezzi più elevati per l’utilizzo del suo software in cloud rivali è solo un modo in cui Microsoft ha cercato di indirizzare più clienti verso la propria piattaforma cloud. Altri termini di licenza e la fine del supporto tecnico per alcuni servizi, hanno aggiunto alla pressione sui clienti per passare ad Azure, hanno affermato.

Un’altra tattica che è stata presa di mira – e anche questa al vaglio dell’UE – prevede il raggruppamento o il confezionamento di una serie di servizi insieme in un unico prodotto, anche se molti clienti richiedono un solo elemento.

Ad esempio, il livello di sicurezza più elevato è disponibile solo per i clienti del pacchetto software Microsoft 365 se pagano per una versione premium nota come E5. Secondo Indicazioni su Microsoft, questo è un altro “bundle” che richiede anche l’acquisto di molte altre funzionalità.

Alcune delle accuse fanno eco all’ultimo round di battaglie antitrust di Microsoft. Includono una denuncia secondo cui la società ha reso difficile agli utenti dell’ultima versione di Windows l’utilizzo di un browser diverso da quello di Microsoft, una tattica di cui è stata anche accusata negli anni ’90 per distruggere il pioniere dei browser Netscape. In risposta all’ultima infelicità, Microsoft due settimane fa ha reso più facile per gli utenti cambiare il browser predefinito in Windows.

La maggior parte dei clienti Microsoft ha contratti di tre o cinque anni, noti come accordi aziendali, il che significa che molti devono ancora affrontare un rinnovo della licenza dalle modifiche del 2019. Inoltre, Microsoft ha fatto concessioni una tantum nelle trattative di licenza con alcuni clienti per ritardare l’impatto della nuova formula dei prezzi.

Anche se le tattiche di Microsoft non sono illegali secondo la legge attuale, potrebbero cadere in fallo con le nuove leggi progettate per impedire alle potenti società tecnologiche di favorire i propri servizi, ha affermato Frédéric Jenny, un esperto di antitrust francese incaricato da un gruppo di società cloud in Europa lo scorso anno per segnalare comportamenti potenzialmente anticoncorrenziali da parte di grandi società di software come Microsoft

Il Digital Markets Act europeo, adottato il mese scorso, mira a imporre nuove restrizioni alle società ritenute “gatekeeper” digitali. Molti dettagli della legge devono ancora essere risolti e inizialmente era mirata alle piattaforme Internet dei consumatori, non alle società di software aziendali come Microsoft.

Tuttavia, l’attenzione sta crescendo sull’azienda. I clienti sono “molto frustrati da ciò che percepiscono come Microsoft che non consente loro di utilizzare il cloud di loro scelta”, ha affermato Michael Silver, analista di Gartner, che ha consigliato i clienti della società di software per oltre 25 anni. Ha aggiunto che, a molti, il furore delle licenze “sembra un ritorno alla vecchia Microsoft”.

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