Peste bubbonica: cosa rivela un corpo di 3000 anni in Spagna sulle origini della peggiore pandemia della storia | Scienza e tecnologia

La genetista Aida Andrades (r) e l’archeologo Javier Fernández Eraso nel dolmen El Sotillo ad Álava.J. Fernandez

Il caso più antico di peste bubbonica nell’Europa occidentale è stato identificato in un corpo sepolto più di 3.300 anni fa nei Paesi Baschi in Spagna. Lo scheletro dell’uomo è stato trovato nella provincia di Álava in un dolmen chiamato El Sotillo. La tomba di famiglia conteneva anche i resti di altre 12 persone, oltre a un vasto assortimento di offerte funerarie tra cui punte di freccia, coltelli e asce di metallo e sculture in pietra di 1.000 anni. La scoperta solleva molte domande sulle origini di una malattia che avrebbe causato la peggiore pandemia della storia.

Secondo un’analisi genetica di un dente del corpo, la variante della peste che ha ucciso la vittima aveva già sviluppato la capacità di infettare le mosche. Il Yersinia peste Il batterio forma una specie di palla nella bocca dello stomaco della pulce, che si nutre del sangue di animali e umani. Questa palla batterica fa sì che la pulce vomiti sangue, che è infettivo per qualsiasi altro organismo che la tocchi. Invece di mordere il suo ospite alcune volte per saziarsi, la pulce morde centinaia di volte perché è impazzita dalla fame. Diventa così un minuscolo propagatore dei batteri della peste, in grado di viaggiare per centinaia o addirittura migliaia di miglia.

“È un adattamento brillante”, riassume Aida Andrades Valtueña, genetista di 30 anni di Barcellona e autrice principale dello studio che sarà pubblicato questa settimana sul Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze (PNA). “La malattia può essere trasmessa con alcuni batteri, ma più punture fa la pulce, maggiore è la sua capacità di diffondersi”, sottolinea. Nell’uomo, i batteri della peste si accumulano nei linfonodi, che si gonfiano fino alla deformità. Entro 10 giorni, l’agente patogeno ha conquistato l’intero corpo e produce una setticemia fatale.

Lo studio ha analizzato il genoma di 252 individui vissuti tra 5.000 e 2.000 anni fa, di cui 17 uccisi dalla peste. I ricercatori hanno confrontato i batteri di questo periodo con i batteri delle peggiori pandemie di peste conosciute, tra cui la peste giustinianea nel 6° secolo e la peste nera nel 14° secolo, che uccise un europeo su tre. “È la serie più completa di casi che sia stata raccolta fino ad oggi”, afferma Andrades, che lavora al Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, in Germania.

Di questo periodo sono state identificate solo altre due morti per peste bubbonica: un uomo e una donna, di circa 35 anni, che furono sepolti rannicchiati uno di fronte all’altro con le mani giunte 3.800 anni fa.

Lo scavo di due vittime della peste bubbonica nella regione russa di Samara.
Lo scavo di due vittime della peste bubbonica nella regione russa di Samara. VV Kondrashi

Questi corpi sono stati trovati nella regione russa di Samara, che dista più di 3.100 miglia (5.000 chilometri) dal dolmen di Alava. Ma in entrambi i casi il patogeno aveva già gli adattamenti genetici necessari per provocare la peste bubbonica, in particolare il gene ymt che permette Yersinia peste colonizzare flas. Da un punto di vista genetico, il batterio trovato a El Sotillo è evolutivamente più antico di quello russo, quindi esiste la possibilità che la peste bubbonica possa aver avuto origine nella penisola iberica e non in Eurasia, come si pensava in precedenza.

Lo studio rivela anche diversi casi di un’altra variante che non era ancora in grado di infettare le mosche e che non aveva tutti i geni della virulenza. “Questa altra piaga è un mistero”, riconosce Carles Lalueza-Fox, coautore dello studio e genetista del centro di ricerca nazionale spagnolo CSIC. “Non sappiamo da dove provenga, come sia stato trasmesso o quanto fosse grave. La cosa più sorprendente è che abbiamo dimostrato che questa variante è coesistita con il bubbonico per circa 2.000 anni fino alla sua scomparsa, quindi doveva avere successo in termini evolutivi”, dice.

Circa 5.000 anni fa, una civiltà di pastori nomadi delle steppe dell’Eurasia nota come cultura Yamnaya si diffuse nell’Europa occidentale, lasciando la propria impronta genetica ovunque andassero e cancellando quella della comunità locale. Le conseguenze di quell’episodio persistono ancora oggi: la maggior parte degli europei porta gran parte dei geni Yamnaya nel proprio genoma. Fu proprio in questo periodo che la popolazione europea diminuì drasticamente. Non è chiaro se ciò sia dovuto a una violenta invasione o al ripopolamento di insediamenti bruciati per ragioni sconosciute. Una delle maggiori incognite sollevate da questo studio è se quei migranti abbiano portato con sé la peste.

“È una domanda molto difficile a cui rispondere”, ammette Lalueza. “L’uomo del dolmen di El Sotillo ha già il marchio genetico dello Yamnaya. Ma è possibile che la peste sia arrivata prima di questi migranti attraverso il commercio e le vie di comunicazione. È qualcosa che è successo anche con le malattie che sono arrivate in America con i conquistadores spagnoli. A volte tutti i paesi morivano di carne o altre malattie di origine europea”, spiega, aggiungendo che queste malattie spesso arrivavano nelle città prima degli spagnoli a causa del movimento della popolazione locale.

Un frammento della mascella dell'uomo sepolto nel dolmen El Sotillo ad Álava.
Un frammento della mascella dell’uomo sepolto nel dolmen El Sotillo ad Álava.J. Fernández Eraso

I risultati del lavoro illustrano come l’agente patogeno sia cambiato durante i 2000 anni di coesistenza delle due piaghe. “Vediamo che perde alcuni geni ed è possibile che sia perché aveva già sviluppato la capacità di infettare i flas e, grazie a ciò, poteva diffondersi facilmente, mentre prima doveva mantenere la capacità di infettare altre specie”, spiega Andrades.

È molto probabile che quest’altra peste già estinta abbia infettato prima gli animali e poi gli esseri umani, come nel caso di molte altre pandemie, incluso l’attuale coronavirus, che probabilmente ha avuto origine nei pipistrelli. “Capre e pecore soffrono la peste, ma spesso non ne muoiono ea volte non sviluppano nemmeno i sintomi. È anche possibile che siano stati i cavalli a portare l’agente patogeno o addirittura che i primi contagi provenissero dal consumo di animali infetti. Uno degli ultimi casi di peste bubbonica che sono stati registrati, nel 2020, era dovuto al consumo umano di visceri da una marmotta infetta”, afferma.

Tre anni fa, il biologo argentino Nicolás Rascován e il suo team hanno trovato il corpo di una ragazza che era stata uccisa dalla peste in quella che oggi è la Svezia. È successo circa 5.000 anni fa, e il Yersinia peste i batteri che l’hanno uccisa sono anteriori alle due varianti analizzate in questo studio. “La cosa più significativa di questo nuovo lavoro è che ci mostra che il lignaggio della peste che non è stato trasmesso dal flas era diffuso in tutta l’Eurasia”, dice Rascován, che lavora all’Istituto Pasteur di Parigi. “L’unico altro agente patogeno che è stato identificato in quell’epoca è l’epatite B, che non è stata fatale. D’altra parte, credo che la peste scomparsa oggi debba essere stata molto contagiosa e mortale; Probabilmente ha causato la prima grande pandemia della storia. Devi ricordare che i batteri della peste si depositano principalmente nell’intestino e nel sangue. I vecchi campioni analizzati qui provengono dai denti, il che implica livelli di batteri nel sangue che non sono realmente compatibili con una malattia lieve”, spiega.

Il ricercatore ritiene inoltre che esista un chiaro legame tra l’arrivo della cultura Yamnaya e la peste. “I casi di peste sono più alti, maggiore è il contributo genetico dello Yamnaya”, dice. Un’altra domanda senza risposta è quale sia l’origine delle forme più primitive di peste. Per ora i casi più antichi si trovano in Europa, ma è possibile che allora il batterio fosse presente anche in Cina e in altri paesi asiatici. I ricercatori ritengono che questa questione possa essere risolta solo dalla comparsa di nuovi dati genetici da questa regione.

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