Ritorno dai morti? Inafferrabile picchio dal becco d’avorio non estinto, affermano i ricercatori | Specie in pericolo

In termini di elusività, è il mostro Bigfoot o Loch Ness del mondo degli uccelli, così raro e non rilevabile che il governo degli Stati Uniti lo ha dichiarato estinto l’anno scorso. Ma il picchio dal becco d’avorio è, in effetti, ancora vivo e becca nelle foreste della Louisiana, ha affermato un team di ricercatori.

Una serie di immagini sgranate e osservazioni dell’uccello, che ha avuto il suo ultimo avvistamento ampiamente accettato nel 1944, mostrano che il picchio scrupolosamente furtivo si sta ancora aggrappando alle foreste paludose del sud degli Stati Uniti, secondo la nuova ricerca del team, che è ancora da sottoporre a revisione paritaria.

Una ricerca di tre anni per trovare il picchio ha coinvolto gli scienziati che si sono trascinati attraverso una parte sconosciuta dei boschi della Louisiana per osservare l’uccello e registrare registrazioni audio. Per catturare le foto della creatura sono state utilizzate telecamere da pista senza pilota, impostate per scattare foto in un lasso di tempo e un drone.

Steve Latta, il direttore della conservazione presso la National Aviary di Pittsburgh che ha guidato lo sforzo, ha detto che ogni membro del team ha avuto incontri con il picchio dal becco d’avorio e spesso ha sentito il suo richiamo, che è stato descritto come sentire un bambino sbuffare in una latta tromba.

Lo stesso Latta ha visto l’uccello volare in alto davanti a lui, mostrando i caratteristici bordi bianchi delle ali. “È volato in alto ad angolo e l’ho guardato per circa sei-otto secondi, che era abbastanza lungo per un picchio dal becco d’avorio”, ha detto. “Ero sorpreso. Dopo tremavo visibilmente. Ti rendi conto di aver visto qualcosa di speciale che pochissime persone hanno avuto l’opportunità di vedere”.

Le dimensioni e i segni dell’uccello catturati nelle foto sono una forte prova che non si tratta di un altro picchio, come un picchio pileato o dalla testa rossa, ha detto Latta. “Mi ha rafforzato il fatto che, sì, questo uccello esiste e mi ha lasciato un senso di responsabilità nel proteggerlo per il futuro”, ha detto.

I picchi dal becco d’avorio una volta erano relativamente comuni, e si estendevano dalle Carolina attraverso il sud-est degli Stati Uniti fino al Texas. Erano, o sono, i picchi più grandi degli Stati Uniti, con i maschi che sfoggiavano una caratteristica cresta rossa sulla testa. Si divertono a banchettare con gli insetti che si accumulano nella corteccia degli alberi morti di recente.

Il loro numero iniziò a diminuire drasticamente nel 19° secolo a causa dell’interferenza umana con il loro habitat e della caccia eccessiva, con la loro scarsità che spinse i collezionisti a cacciarli ulteriormente come esemplari preziosi. Erano anche mangiati da persone povere dell’epoca che si dedicavano a divorare il picchio, i tacchini selvatici, le tartarughe gopher e altri animali selvatici.

Con solo alcuni degli uccelli che occupavano foreste in gran parte inaccessibili, gli avvistamenti confermati, per non parlare delle immagini nitide, sono diventati quasi impossibili. L’anno scorso, il Fish and Wildlife Service (FWS) degli Stati Uniti, dopo aver elencato per anni il picchio come in pericolo di estinzione, ha dichiarato estinta la specie.

“Nessuno ha tenuto una macchina fotografica e ne ha fotografato una da anni perché è un uccello raro in un duro habitat paludoso e non vogliono persone vicino a loro perché sono stati colpiti per 150 anni”, ha detto Geoffrey Hill. un biologo della Auburn University che ha preso parte a un altro viaggio, in gran parte frustrante, per trovare l’uccello in Florida nel 2005.

“Hanno occhi migliori dei nostri, sono in alto sugli alberi e fuggono attivamente dalle persone. Non sono grandi pensatori, ma hanno sviluppato una strategia piuttosto semplice per evitare le persone”.

Hill ha detto che la ricerca di Latta era “molto interessante” e che pensava fosse probabile che l’uccello raffigurato fosse davvero un picchio dal becco d’avorio. Ha aggiunto che la FWS era prematura per decidere che la specie fosse estinta e che diverse dozzine potrebbero ancora resistere nelle foreste del sud.

“Alcune persone non riescono a credere che un uccello possa sfidare la documentazione degli esseri umani moderni perché abbiamo un tale dominio sulla natura, ma è infinitamente interessante perché se lo ha fatto, è un uccello piuttosto impressionante”, ha detto Hill.

“Le persone che amano gli uccelli ne sono affascinate. Ai conti d’avorio non potrebbe importare di meno, però. Odiano tutte le persone”.

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