Nel West colpito dalla siccità, i funzionari valutano le azioni di emergenza

FLAGSTAFF, Ariz. (AP) – Funzionari federali affermano che potrebbe essere necessario ridurre le consegne di acqua agli utenti del fiume Colorado per impedire la chiusura di un’enorme diga che fornisce energia idroelettrica a circa 5 milioni di clienti negli Stati Uniti occidentali.

I funzionari speravano che lo scioglimento della neve avrebbe sollevato il lago Powell al confine tra Arizona e Utah per garantire che la sua diga potesse continuare a fornire energia. Ma la neve si sta già sciogliendo e le temperature più calde del normale e la siccità prolungata stanno ulteriormente restringendo il lago.

Il Dipartimento dell’Interno ha proposto di trattenere l’acqua nel lago per mantenere la capacità della diga del Glen Canyon di generare elettricità in quelle che si diceva fossero le condizioni più aride nella regione da oltre 1.200 anni.

“La migliore scienza disponibile indica che gli effetti del cambiamento climatico continueranno a influenzare negativamente il bacino”, ha scritto venerdì a sette stati del bacino Tanya Trujillo, assistente segretario dell’Interno per l’acqua e la scienza.

Trujillo ha chiesto un feedback sulla proposta di mantenere 480.000 piedi acri di acqua nel lago Powell, acqua sufficiente per servire circa 1 milione di famiglie statunitensi. Ha sottolineato che il funzionamento della diga al di sotto di 3.490 piedi (1.063 metri), considerata la sua riserva di potenza minima, è un territorio inesplorato e porterebbe a un’incertezza ancora maggiore per la rete elettrica occidentale e le consegne di acqua agli stati e al Messico a valle.

Nel bacino del fiume Colorado, la diga di Glen Canyon è il mastodontico della produzione di energia, fornendo elettricità a circa 5 milioni di clienti in sette stati: Arizona, Colorado, Nebraska, Nevada, New Mexico, Utah e Wyoming. Quando il lago Powell cade, la diga diventa meno efficiente. A 3.490 piedi, non può produrre energia.

Se i livelli dovessero scendere al di sotto di tale soglia, i 7.500 residenti della città sul lago, Page e l’adiacente comunità Navajo di LeChee non avrebbero accesso all’acqua potabile.

Il Pacifico nord-occidentale e la Valle del Rio Grande nel New Mexico e nel Texas stanno affrontando sollecitazioni simili sulle forniture idriche.

Il lago Powell è sceso sotto i 1.075 metri per la prima volta il mese scorso, un livello che preoccupava i gestori dell’acqua. I dati federali mostrano che scenderà ulteriormente, nello scenario più probabile, prima di risalire sopra il livello la prossima primavera.

Se la produzione di energia cessasse a Glen Canyon Dam, i clienti che includono città, cooperative elettriche rurali e servizi di pubblica utilità sarebbero costretti a cercare opzioni più costose. La perdita complicherebbe anche le operazioni della rete occidentale poiché l’energia idroelettrica è una fonte di energia rinnovabile relativamente flessibile che può essere facilmente aumentata o ridotta, affermano gli esperti.

“Siamo nella gestione delle crisi e le questioni relative alla salute e alla sicurezza umana, inclusa la produzione di energia idroelettrica, stanno prendendo il sopravvento”, ha affermato Jack Schmidt, direttore del centro per gli studi sul fiume Colorado presso la Utah State University. “Concetti come ‘Riprenderemo la nostra acqua’ potrebbe non essere nemmeno più rilevante”.

I potenziali impatti sugli stati del bacino inferiore che potrebbero vedere la loro fornitura d’acqua ridotta – California, Nevada e Arizona – non sono ancora noti. Ma la mossa dell’interno è un’esibizione delle funzioni ad ampio raggio del lago Powell e della diga del Glen Canyon e la necessità di cambiare rapidamente per affrontare il cambiamento climatico.

Il lago Powell funge da barometro per la salute del fiume nel bacino superiore e il lago Mead ha quel compito nel bacino inferiore. Entrambi sono stati l’ultimo pieno nel 2000, ma sono scesi rispettivamente a un quarto e un terzo della loro capacità, poiché la siccità ha rafforzato la sua presa sulla regione.

I gestori delle acque negli stati del bacino – Arizona, California, Nevada, Utah, Wyoming, New Mexico e Colorado – stanno valutando la proposta. Il Dipartimento dell’Interno ha fissato una scadenza per il feedback del 22 aprile.

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Gli scrittori dell’Associated Press Sam Metz di Salt Lake City hanno contribuito a questo rapporto.

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