Giornata della Terra 2022: le ragioni appiccicose per cui gli Stati Uniti non hanno capito il riciclaggio della plastica

Gli americani, a cui è stato chiesto di immaginare di essere un oggetto in un cestino del riciclaggio, hanno dovuto descrivere cosa succede loro dopo. Nella gamma di risposte a un sondaggio di marzo, il 15% degli intervistati ha preso la strada del pessimismo e ha detto: “Vado in una discarica”.

I pessimisti hanno buone possibilità di avere ragione. Secondo i gruppi commerciali, circa il 25% delle cose che cerchiamo di riciclare finisce nelle discariche.

Con gli imballaggi in plastica, il problema è particolarmente acuto. Gli Stati Uniti generano più rifiuti di plastica di qualsiasi altro paese, ma non sono riusciti a creare i sistemi di riciclaggio ben funzionanti di cui godono alcune altre nazioni. Solo il 30% circa delle bottiglie e brocche rigide facilmente riciclabili che vengono consumate negli Stati Uniti viene riciclato con successo, secondo gli ultimi dati dell’Agenzia per la protezione ambientale del 2018.

“Com’è possibile che possiamo mettere un uomo o una donna sulla luna, eppure non sappiamo ancora come riciclare correttamente?” ha chiesto Mitch Hedlund, direttore esecutivo dell’organizzazione no profit Recycle Across America.

Ci sono alcuni problemi intricati da risolvere prima che i rifiuti di imballaggio possano essere riciclati bene in questo paese, e i governi locali e le organizzazioni non profit sono investiti nelle soluzioni perché la plastica ha una lunga vita – circa 400 anni – e gli scienziati stanno scoprendo che ciò che noi buttare fuori ha un modo per tornare da noi. Quando la plastica finisce nelle discariche, finisce per inquinare gli oceani e le microplastiche possono trovare la loro strada nelle nostre riserve d’acqua e nei nostri corpi. Consumiamo fisicamente circa la quantità di plastica di una carta di credito a settimana, suggeriscono gli studi.

Lo smaltimento è spesso più conveniente

C’è un mosaico di servizi di riciclaggio in tutto il paese e molti americani vivono in città senza comode opzioni sul marciapiede. Mezzo decennio fa, la Cina ha accettato e pagato circa il 70% della plastica riciclata negli Stati Uniti, ma all’inizio del 2018 ha smesso di importare gran parte del riciclaggio mondiale. Quando la domanda dalla Cina è crollata, centinaia di città non poteva permettersi di raccogliere e smistare. Come CBS News segnalato in nell’estate del 2018, Fort Worth, in Texas, è passata dal guadagnare 1 milione di dollari riciclando prima del divieto di importazione della Cina a vedere perdite di oltre 1 milione di dollari dopo.

Da allora, un numero maggiore di rigeneratori nazionali si è connesso online per assumere la fornitura di plastica usata, ma la domanda non ha ancora soddisfatto l’offerta in tutto il paese. Stati come l’Oregon e il Maine stanno iniziando ad adottare le politiche in atto in gran parte dell’Unione Europea e del Canada per rendere nuovamente accessibili i loro programmi di riciclaggio, ha affermato Sarah Nichols, direttrice della sostenibilità per il Consiglio delle risorse naturali del Maine. Nel 2021, il Maine ha aperto la strada e ha approvato una legge che richiederà ai produttori di imballaggi, anziché ai contribuenti, di pagare per trasformare nuovamente le loro bottiglie di plastica in bottiglie. La legge dovrebbe entrare in vigore entro la fine del decennio.

“Quando ciò accade, ci sono fondi disponibili per il riciclaggio, motivo per cui il riciclaggio non funziona perché è più economico da smaltire”, ha detto Nichols.

Nichols dice che sta lavorando con altri stati per cercare di trasformare la nuova tendenza in un’ondata, e alcuni come il Colorado stanno attualmente valutando l’adozione di versioni di queste politiche, note come programmi di responsabilità estesa del produttore.

I simboli di riciclaggio possono creare confusione

Un poster di riciclaggio degli anni ’70, dalla Library of Congress

Biblioteca del Congresso, LOC DSC


Negli anni ’70, un’azienda di packaging ha pagato qualche migliaio di dollari allo studente universitario che ha vinto il concorso di design per il simbolo della freccia che si rincorre che ora è onnipresente sul fondo delle confezioni. I consumatori lo considerano il simbolo nazionale del riciclaggio. Ma l’icona della freccia che insegue è tutt’altro che una luce verde infallibile che il pacco è riciclabile nella tua zona, secondo gli esperti.

“Vedrai contenitori che rappresenteranno il simbolo della freccia che insegue. E il materiale non è riciclabile sul marciapiede. Non è riciclabile da nessuna parte”, ha affermato Dereth Glance, vice commissario per il risanamento ambientale e la gestione dei materiali di New York.

Contenitori di fragole e contenitori di yogurt potrebbero avere i segni della freccia che si rincorre, ma non sono riciclabili nella maggior parte dei luoghi, ha affermato Hedlund, che sostiene una legislazione che standardizzerebbe le etichette sui contenitori per il riciclaggio.

“L’industria dell’imballaggio sta facendo sembrare che tu abbia il controllo su come dovresti riciclare la plastica quando in realtà, la maggior parte della plastica che ottieni, che tutti noi otteniamo, non è riciclabile oggi negli Stati Uniti o nella maggior parte dei il mondo”, disse Hedlund.

Nella maggior parte del paese, i consumatori dovrebbero gettare solo i contenitori di plastica rigidi n. 1 o n. 2 nei contenitori per il riciclaggio: questi includono contenitori di plastica trasparenti come bottiglie di Coca-Cola e contenitori opachi come brocche per il latte e bottiglie di shampoo, secondo Hedlund.

In caso di dubbio, buttalo via, consiglia Hedlund. Ma le persone disposte alla ricerca possono trovare l’elenco completo dei rifiuti di plastica che possono essere recuperati nella loro zona attraverso il loro dipartimento locale dei lavori pubblici.

Se i consumatori americani cercassero solo di salvare ciò che è accettato nella loro zona, la plastica riciclata sarebbe meno laboriosa e più competitiva con la plastica nuova o vergine.

“Abbiamo tutti imparato a guidare correttamente una volta nella vita, e tutti guardiamo i segnali stradali standard e sappiamo esattamente cosa fare istintivamente. Ed è qui che può essere il riciclaggio”, ha detto Hedlund.

L’attrezzatura di smistamento non è all’altezza

La maggior parte degli impianti di recupero dei materiali in circolazione oggi sono stati progettati negli anni ’90, secondo l’EPA, ma da allora il nostro flusso di rifiuti è cambiato.

“La rapida innovazione nella plastica e negli imballaggi ha portato a nuovi tipi di materiali che continuano a porre sfide alle attuali infrastrutture di riciclaggio”, ha affermato Nena Shaw, direttrice ad interim della divisione Conservazione e sostenibilità delle risorse dell’EPA.

La plastica più fragile che usi per sigillare un vassoio di avanzi e che i produttori usano per confezionare i tovaglioli di carta rovina il lavoro abbastanza facilmente. È un mal di testa costante per i selezionatori di materiali, secondo Glance.

“Se lo metti nel cestino, smetterà di riciclare piatto. Inceppa le macchine. Semplicemente non funziona”, ha detto Glance.

Nella maggior parte dei luoghi il ciclismo dei desideri ha conseguenze reali, ma in alcune città e stati, inclusa New York, le persone possono portare quei sacchetti di plastica nei bidoni della raccolta in alcuni negozi di alimentari in modo che il materiale ottenga una seconda vita come qualcosa di simile a una sedia a sdraio.

In alcuni luoghi, per chi è disposto ad avventurarsi fuori casa, le opportunità di riciclaggio non finiscono sul marciapiede.

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