Le città guardano agli alberi per combattere le isole di calore, ma la crescita è lenta

Cristina Velazquez dice di non aver mai giocato all’aperto da bambina perché faceva troppo caldo e i parchi erano troppo pericolosi.

Velazquez, 24 anni, è cresciuto a Westlake, una zona densamente popolata nel centro di Los Angeles che, come molte aree del centro città, aveva piccoli alberi o spazi verdi. La comunità è prevalentemente latina e più del 20% dei suoi residenti vive in povertà. Quando ha preso l’autobus dall’altra parte della città, ricorda di aver visto i bambini giocare insieme all’ombra degli alberi.

“Quando guardi la TV e vedi un programma con bambini piccoli che giocano per strada, non è qualcosa che io abbia mai sperimentato”, ha detto Velazquez, che faceva parte del Los Angeles ‘Tree Ambassador Program, che recluta persone direttamente dalle comunità che hanno bisogno di più alberi per promuovere l’ambiente all’interno dei propri quartieri. “È una differenza enorme. Come se potessi davvero dire quanto sia diverso anche come pochi alberi possono fare in termini di infanzia. ”

Molte delle principali città americane, tra cui Los Angeles, Denver, Phoenix, Chicago e Boston, stanno lavorando per colmare il divario di equità nella copertura delle grandi chiome degli alberi attraverso eventi di piantagione di alberi volontari, partnership con la comunità e programmi di lavoro verde.

Ma questi sforzi devono affrontare sfide, tra cui diverse barriere fisiche, sociali e finanziarie che ostacolano l’equa copertura della chioma degli alberi.

Le barriere fisiche tendono ad essere l’ostacolo più complicato e costoso. Gli urbanisti e i forestali urbani devono navigare nell’infrastruttura costruita per fare spazio agli alberi. A volte ciò comporta il taglio della pavimentazione, che è più costoso che piantare alberi dove c’è spazio verde prontamente disponibile.

In generale, tirare su abbastanza cemento per un singolo albero può costare circa $ 300, secondo Ian Leahy, vicepresidente della silvicoltura urbana presso American Forests, un gruppo no-profit dedicato alla conservazione delle foreste negli Stati Uniti.

“È fantastico piantare alberi in un grande campo aperto, ma molte volte dove gli alberi sono più necessari, è come un edificio, un marciapiede, una strada, come se non ci fosse molto spazio”, ha detto.

Il caldo estremo nelle città è un problema importante in tutto il mondo e le comunità urbane sottoservite come Westlake possono essere particolarmente a rischio a causa dell’effetto isola di calore urbano, ovvero quando un’area intrappola più calore a causa della mancanza di spazio verde e di una maggiore densità di pavimentazione ed edifici. È un problema crescente in un mondo in surriscaldamento: il caldo estremo è già il pericolo più mortale legato al clima negli Stati Uniti

Ciò ha portato a un nuovo controllo sulla mancanza di spazi verdi in molte aree urbane povere. La ricerca mostra che le comunità storicamente messe in rosso, che sono comunità nere e marroni che hanno ricevuto pochi investimenti a causa di pratiche discriminatorie, affrontano minacce di calore più estreme, in gran parte a causa della mancanza di chioma arborea.

Una soluzione può sembrare semplice: piantare più alberi.

Juan Sosof aiuta a piantare un albero di gumbo limbo ai Pinecrest Gardens il 27 ottobre 2021 a Miami.File Joe Raedle / Getty Images

La copertura della chioma degli alberi può ridurre significativamente le temperature, a volte di quasi 10 gradi Fahrenheit, il che può aiutare a Westlake, dove la temperatura media è vicina ai 90 gradi Fahrenheit in estate. Un recente studio dell’International Journal of Biometeorology ha scoperto che 1 vita su 4 a Los Angeles potrebbe essere salvata durante eventi di caldo estremo quando c’è più chioma, così come altri metodi di raffreddamento in atto.

Ma piantare alberi nelle città non è così facile come sembra.

I forestali urbani devono essere creativi con lo spazio disponibile, ma la silvicoltura urbana è un settore con risorse insufficienti, molte volte con una o due persone che lavorano su piani complessi nei governi cittadini e gravi carenze di manodopera che si verificano a livello di manutenzione degli alberi. In alcune città più piccole, come Jackson, Mississippi, i gruppi senza scopo di lucro devono colmare le lacune. Nel complesso, è difficile per le città mantenere gli alberi esistenti, per non parlare di aggiungerne altri.

“Uno dei nostri maggiori ostacoli, le persone semplicemente non sanno che il nostro campo esiste”, ha detto Leahy.

Ci sono sforzi in atto in tutta la nazione per reclutare lavoratori più diversificati nel campo. Denver guiderà quest’estate un programma di pre-apprendistato per formare persone precedentemente detenute in lavori di silvicoltura urbana. Questa primavera, Los Angeles ha completato la prima classe del suo programma Tree Ambassador che recluta persone direttamente dalle comunità che hanno bisogno di più alberi.

Velazquez è uno dei neolaureati. Durante il programma, è andata porta a porta nel suo quartiere chiedendo ai residenti se avrebbero innaffiato un albero appena piantato nella zona, molti dei quali hanno risposto di no. Questa non è una risposta insolita, soprattutto nelle comunità storicamente svantaggiate.

Ha detto che nel suo quartiere, alcuni residenti credono che sarebbe una spesa eccessiva, altri semplicemente non hanno il tempo tra il lavoro e la cura della propria famiglia. Ma molti hanno una sfiducia nella capacità della città di prendersi cura adeguatamente degli alberi mentre crescono. Ha detto che molti degli alberi più vecchi che si trovano nel quartiere non vengono mantenuti.

“È un quartiere molto vecchio. Fondamentalmente, tutti gli alberi che siamo stati lì per decenni “, ha detto Velazquez. “Ma è anche un quartiere con risorse insufficienti, quindi la città praticamente non si è presa cura di loro. Quindi, abbiamo molti alberi enormi che interferiscono con le linee elettriche, alberi che stanno morendo o sono già morti, alberi con rami che stanno quasi toccando condomini o sovrastano le strade. ”

Prendersi cura degli alberi già esistenti è nell’agenda della guardia forestale della città di Los Angeles Rachel Malarich. Sebbene la piantumazione di alberi sia rallentata dall’inizio della pandemia, sta cercando soluzioni sostenibili per le disuguaglianze della chioma degli alberi della città.

“La cosa importante da notare quando pensiamo all’equità della chioma degli alberi è anche che non può essere solo piantare alberi”, ha detto. “Ho continuato a ricordare alla gente che senza buone politiche di conservazione degli alberi e buone pratiche di manutenzione, perderemo la chioma mentre stiamo cercando di aggiungerla attraverso la piantumazione degli alberi”.

Sulla costa opposta, i presidenti di distretto di New York City stanno cercando di aumentare la copertura della chioma degli alberi con una campagna “Million More Trees”. Tra le amministrazioni Bloomberg e de Blasio, la città ha piantato 1 milione di alberi: un obiettivo che i presidenti di distretto vogliono ripetere. Il sindaco Eric Adams non ha ancora risposto al progetto proposto.

The Nature Conservancy, un gruppo globale senza scopo di lucro per l’ambiente, ha pubblicato un rapporto a novembre che ha rilevato che, nonostante i precedenti sforzi di piantumazione, la copertura della chioma degli alberi è rimasta iniqua a New York City.

Arif Ullah, direttore esecutivo del South Bronx Unite, un gruppo di difesa della comunità, ha affermato di volere più alberi per alleviare le principali disuguaglianze sanitarie nel Bronx. Il distretto ha i più alti tassi di asma infantile e morbilità per asma nel paese.

“L’aria che respiriamo ci sta uccidendo”, ha detto Ullahhe.

Malattie e decessi legati al caldo sono anche una preoccupazione nelle comunità di colore di New York City di New York, così come nelle città di tutto il paese. Ogni anno, il caldo mette 450 newyorkesi al pronto soccorso. Dal 2010 al 2019, oltre 100 newyorkesi hanno subito decessi aggravati dal caldo, di cui il 43% erano neri.

A Los Angeles, secondo un’indagine del Los Angeles Times, ci sono oltre 3.000 decessi legati al caldo nello stesso lasso di tempo.

Malarich ha detto che lavora per spostare l’attenzione dagli alberi nelle città che sono un lusso agli alberi necessari per una vita sana.

“Gli alberi sono visti come un abbellimento, un’amenità che potrebbe avere una comunità benestante. ‘Oh,’ è bello averlo. ‘” disse Malarichshe. “Gli alberi non sono un” bello da avere. ” Sono un bisogno di avere. ”

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