Non tutto sventura e oscurità: come il mondo ha migliorato alcuni problemi ambientali

AP – Con il cambiamento climatico, l’inquinamento da plastica e una potenziale sesta estinzione di massa, l’umanità ha creato incredibili pasticci nel mondo.

Ma quando le persone, le fazioni politiche e le nazioni si sono unite, hanno anche ripulito alcuni di quei problemi ambientali causati dall’uomo, tra cui la guarigione del buco dell’ozono, la pulizia dell’aria perennemente piena di smog e il salvataggio di molte specie sull’orlo dell’estinzione.

“Possiamo essere bravi a ripulire i nostri pasticci, dipende dal fatto che scegliamo di esserlo o meno e a cosa diamo la priorità”, ha affermato Sheril Kirshenbaum, ricercatrice sulla sostenibilità ambientale della Michigan State University.

Per la Giornata della Terra, l’Associated Press ha chiesto a più di 25 scienziati ambientali ed esperti di politica, inclusi due ex capi dell’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti e l’attuale direttore del Programma ambientale delle Nazioni Unite, di condividere le loro storie principali sui problemi ambientali che il mondo ha risolto.

“Ci sono alcune incredibili storie di successo”, ha detto lo scienziato ambientale della Stanford University Rob Jackson. “È facile per noi ottenere una visione a tunnel con tutto ciò che va storto e c’è molto che deve cambiare rapidamente. Ma è meraviglioso ricordare a noi stessi che altre persone in passato hanno avuto successo e che anche la società ha avuto successo, sia a livello nazionale qui negli Stati Uniti che a livello internazionale. ”

Ecco i quattro successi citati più spesso e un aspetto chiave che accomuna tante vittorie ecologiche.

Guarire il buco dell’ozono

La correzione dell’esaurimento dell’ozono è stata di gran lunga la prima scelta di scienziati, funzionari ed esperti di politica ambientale.

“È stato un momento in cui i paesi che di solito competono tra loro hanno colto la minaccia collettiva e hanno deciso di implementare una soluzione”, ha detto in una e-mail l’ex capo dell’EPA Carol Browner.

Gli scienziati negli anni ’70 avevano scoperto che una certa classe di sostanze chimiche, spesso utilizzate negli spray aerosol e nella refrigerazione, stava consumando lo strato protettivo di ozono nell’atmosfera terrestre che protegge il pianeta dalle dannose radiazioni ultraviolette legate al cancro della pelle.

Lo strato di ozono si stava assottigliando ovunque, creando un buco sull’Antartide, che non solo minacciava un aumento dei casi di cancro della pelle, ma la cataratta e i cambiamenti diffusi negli ecosistemi in tutto il mondo, ha affermato lo scienziato atmosferico dell’Università della Carolina del Nord Jason West.

Questa combinazione di immagini messe a disposizione dalla NASA mostra aree a basso contenuto di ozono sopra l’Antartide nel settembre 2000, a sinistra e nel settembre 2018. I colori viola e blu sono dove c’è meno ozono e i gialli e rossi sono dove c’è più ozono ( NASA tramite AP)

“È la prima volta che creiamo un problema che uccide il pianeta e poi ci siamo voltati e lo abbiamo risolto”, ha detto Jackson di Stanford.

Nel 1987, i paesi del mondo hanno firmato il Protocollo di Montreal, il primo trattato del suo genere che vietava le sostanze chimiche che mangiano ozono. A questo punto ogni nazione del mondo ha adottato il trattato, il 99% delle sostanze chimiche dannose per l’ozono è stato gradualmente eliminato, “salvando 2 milioni di persone ogni anno dal cancro della pelle”, ha detto in una e-mail il direttore del programma ambientale delle Nazioni Unite Inger Andersen.

Il buco dell’ozono sull’Antartide è peggiorato per un paio di decenni, ma negli ultimi anni ha lentamente iniziato a rimarginarsi a scatti. Il Programma delle Nazioni Unite per l’ambiente prevede che l’ozono “guarirà completamente entro il 2030”.

Mentre gli attivisti indicano il Protocollo di Montreal come speranza ed esempio per la lotta contro il cambiamento climatico, non è proprio la stessa cosa. Nel caso delle sostanze chimiche che danneggiano l’ozono vietate, anche le società che le hanno prodotte hanno fatto le loro sostituzioni. Ma con il cambiamento climatico, “è più una minaccia esistenziale per le compagnie petrolifere e del gas”, ha detto Jackson.

Aria e acqua più pulite

Negli Stati Uniti e in gran parte del mondo industrializzato, l’aria è molto più pulita e limpida di quanto non fosse 50 o 60 anni fa, quando le grandi città come Los Angeles erano soffocate dallo smog e da particelle microscopiche ancora più pericolose nell’aria. E laghi e fiumi erano discariche, specialmente intorno all’Ohio, al Michigan e al Canada.

“Quando ero giovane andavamo al lago Erie, giocavamo e giocavamo sulla spiaggia e c’erano pesci morti ovunque. Avremmo combattimenti di pesci morti “, ha detto Jackson di Stanford.

Negli Stati Uniti il ​​Clean Air Act del 1970 e il suo seguito nel 1990 con i regolamenti EPA “hanno efficacemente pulito la nostra aria”, ha affermato l’UNC’s West. Una legge simile varata nel 1972 per l’acqua.

“Ciò ha portato a un minor numero di condizioni di salute come cancro e asma, ad esempio, e salvato milioni di vite e trilioni di dollari in costi sanitari”, ha affermato il professore di scienze ambientali della Syracuse University Sam Tuttle. “Ciò significa persone più sane, attività di pesca più produttive e un ambiente più sano e attraente per tutti noi”.

Le rigide restrizioni sulle sole particelle minuscole hanno ridotto le morti annuali per inquinamento atmosferico negli Stati Uniti “da circa 95.000 nel 1990 a 48.000 nel 2019”, ha affermato West.

A Los Angeles nel 1955, i livelli di smog raggiunsero il picco di 680 parti per miliardo. Negli ultimi due anni hanno raggiunto 185 parti per miliardo, ma di solito sono molto più piccoli.

Non è solo aria fuori. L’ex capo dell’EPA William K. Reilly e lo scienziato della salute ambientale dell’Università del Maryland Sacoby Wilson hanno affermato che limitare il fumo in ambienti chiusi ha enormi effetti sulla salute pubblica.

In acqua, anche lo scienziato ambientale della Brown University J. Timmons Roberts è cresciuto sul lago Erie e ha smesso di andare in acqua a causa dei pesci morti: “Le normative e la cooperazione tra Stati Uniti e Canada hanno davvero fatto la differenza e ora c’è un vero ecoturismo lì e migliaia di glaucomi e altri pescatori escono ogni estate. ”

Energia solare ed eolica

Il forte calo dei prezzi dell’energia solare ed eolica, che non producono gas che intrappolano il calore, ha sorpreso gli esperti e ha dato loro la speranza che il mondo possa liberarsi dal carbone, dal petrolio e dal gas naturale che stanno causando il riscaldamento globale.

Dal 2010 al 2020, il prezzo dell’energia solare residenziale è sceso del 64% e il prezzo della produzione di energia solare su larga scala è sceso dell’82%, secondo il National Renewable Energy Lab.

Le turbine eoliche sono state viste di fronte a una centrale elettrica a carbone vicino a Jackerath, in Germania, venerdì 12 dicembre. 7, 2018 (Foto AP / Martin Meissner, File)

Il solare “sta diventando una tecnologia energetica dominante e sta diventando più economico”, ha detto Jackson. “È più economico di quasi tutte le altre forme di generazione di elettricità”.

Poche persone pensavano che i prezzi del solare e dell’eolico sarebbero scesi così rapidamente solo dieci anni fa, hanno affermato Jackson, Kirshenbaum e altri.

Gli esperti attribuiscono sussidi alle energie rinnovabili per far uscire il mondo dalla Grande Recessione del 2008, soprattutto in Germania e negli Stati Uniti.

Specie in pericolo

L’aquila calva, l’alligatore americano, il falco pellegrino, le oche canadesi e le megattere sono storie di successo ambientale.

Tutti erano una volta sull’orlo dell’estinzione, inseriti nell’elenco delle specie in via di estinzione per la protezione. Ora sono tutti fuori dall’elenco dei protetti e in alcuni casi sono così abbondanti che le persone li considerano un fastidio o causano problemi ad altre specie.

“Gli sforzi di conservazione stanno recuperando dall’orlo alcune specie in via di estinzione”, ha detto l’ecologo della Duke University Stuart Pimm. “Stiamo imparando a fare questa cosa chiamata conservazione”.

Il Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti ha tolto 96 specie dall’elenco delle specie in via di estinzione, 65 delle quali perché si sono riprese.

Uno squadrone di pellicani marroni scivola sulle onde dell’oceano al largo della spiaggia di Sandbridge a Virginia Beach, in Virginia, nel 2019 (L. Todd Spencer / The Virginian-Pilot via AP, File)

Gli esperti attribuiscono a regolamenti e leggi in tutto il mondo la limitazione dell’uccisione e il commercio di specie in via di estinzione e la prevenzione della distruzione dell’habitat cruciale per quelle creature e piante.

Un altro cambiamento chiave è stato il divieto del pesticida DDT, che si è riverberato attraverso la catena alimentare, causando il diradamento delle uova di aquile, falchi pellegrini e altri rapaci, ha affermato il professore di biologia ambientale della Cornell University Robert Howarth.

Cooperazione

Negli Stati Uniti, molti di questi successi chiave sono stati stimolati da leggi e azioni intraprese dalle amministrazioni repubblicane di Richard Nixon, Ronald Reagan e George HW Bush.

“Tutte queste pietre miliari importanti, inclusa la creazione dell’EPA, erano bipartisan, ma sfortunatamente oggi non riusciamo a portare a termine queste cose”, ha affermato Christie Todd Whitman, che era un capo dell’EPA durante la presidenza repubblicana. “Purtroppo, i repubblicani non sembrano più preoccuparsi di questi problemi – tutto è così iper-partisan ora che (il) GOP sembra essere Neanderthal sull’ambiente”.

Spesso quando un repubblicano è presidente, il resto del paese si sposta a sinistra e diventa più favorevole all’azione ambientale, mentre si sposta a destra e diventa più compiacente per l’ambiente durante le amministrazioni democratiche, ha affermato Kirshenbaum, ex membro dello staff del Congresso e direttore di Science Debate. Ciò che è importante è la cooperazione e l’adesione a grandi problemi da tutte le parti, hanno affermato gli esperti.

Il trattato per sanare il buco dell’ozono è un esempio di ciò che può realizzare lavorare insieme, ha affermato Tuttle di Syracuse: “Questo accordo ha implementato che la comunità internazionale potrebbe unirsi per creare un quadro applicabile per affrontare un problema ambientale di importanza globale”.

Leave a Comment