Un incrocio di puma si alza su una mortale autostrada di Los Angeles

Gesso uno per i puma.

Quando gli ambientalisti hanno annunciato per la prima volta l’intenzione di raccogliere $ 30 milioni per un attraversamento di fauna selvatica su un tratto mortale di 10 corsie della 101 Freeway ad Agoura Hills, i critici hanno ridacchiato e hanno detto “buona fortuna”.

Ora, 10 anni dopo, il sogno di costruire un ponte che aiuti i leoni di montagna a sfuggire a un “vortice di estinzione” fornendo loro un passaggio sicuro al cibo e ai compagni sta diventando realtà.

Venerdì, Giornata della Terra, centinaia di ambientalisti e legislatori si sono riuniti con gioia e un senso di trionfo su una collina erbosa che domina l’uscita di Liberty Canyon Road per aprire la strada al Wallis Annenberg Wildlife Crossing.

Norma Meyer, in primo piano a destra, e Karen Furnari, in piedi dietro di lei, indossano magliette da leone di montagna mentre partecipano alla cerimonia inaugurale del Wallis Annenberg Wildlife Crossing ad Agoura Hills. Coprendo 10 corsie della 101 Freeway, una volta completato l’incrocio sarà il più grande al mondo, il primo del suo genere in California e un modello globale per la conservazione della fauna selvatica urbana.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

“Ce l’abbiamo fatta!” gridò Beth Pratt, direttore esecutivo regionale della National Wildlife Federation. “Per gli anni a venire, questo incrocio di animali selvatici sarà ammirato e studiato come prova che esseri umani e animali selvatici possono coesistere”, ha detto alzando la voce sopra il frastuono del traffico che scorreva in passato.

Con il completamento previsto per il 2025, l’attraversamento della fauna selvatica è tra le più ambiziose campagne apolitiche mai condotte nel sud della California.

Più di 5.000 persone, fondazioni, agenzie e aziende di tutto il mondo hanno contribuito con competenze e donazioni che, a partire da venerdì, hanno totalizzato più di 87 milioni di dollari, inclusa una sovvenzione di sfida di 25 milioni di dollari dalla Wallis Annenberg e dalla Annenberg Foundation.

La 101 Freeway confina gli animali più grandi su entrambi i lati, impedendo il flusso genico tra di loro e mettendo così in pericolo alcuni.

La 101 Freeway confina gli animali più grandi su entrambi i lati, impedendo il flusso genico tra di loro e mettendo così in pericolo alcune specie.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

“Quello che stiamo facendo qui oggi va oltre la conservazione”, ha detto Annenberg, che ha ricevuto una standing ovation dalla folla radunata a pochi passi da un tratto di autostrada che trasporta 300.000 veicoli ogni giorno.

“Oggi iniziamo a ricollegare la terra e la sua fauna selvatica”, ha detto, “che non avrebbe mai dovuto essere fratturata in primo luogo”.

In una bordata all’opposizione del Congresso alla protezione della fauna selvatica che è stata accolta con fragorosi applausi, il Gov. Gavin Newsom ha detto: “Questo progetto ispirerà il mondo: mangia il tuo cuore, Washington!”

I partner includono la National Wildlife Federation, il National Park Service, Caltrans, Mountains Recreation and Conservation Authority, il Dipartimento della pesca e della fauna selvatica della California, la Santa Monica Mountains Conservancy, il Resource Conservation District delle montagne di Santa Monica e lo studio di architettura Living Habitats LLC, tra molti altri.

Rappresentazione artistica del ponte del leone di montagna lungo 200 piedi e largo 165 piedi che attraverserà l'autostrada 101

Rappresentazione artistica del ponte del leone di montagna lungo 200 piedi e largo 165 piedi che attraverserà l’autostrada 101 ad Agoura Hills.

(Federazione nazionale della fauna selvatica / Habitat viventi)

Poiché il progetto si estende su un’interstatale, Caltrans supervisionerà la progettazione e la costruzione, ma l’agenzia di trasporti non fornisce finanziamenti.

Il ponte lungo 200 piedi e largo 165 piedi sarà il più grande del suo genere al mondo e fungerà da ancora di salvezza per piccole popolazioni isolate di puma nelle montagne di Santa Monica a sud e nelle colline di Simi e le montagne di Santa Susana a nord.

Questi 12-15 leoni di montagna hanno la più bassa diversità genetica documentata per la specie a parte la pantera della Florida in pericolo di estinzione. Gli scienziati affermano di dover affrontare probabilità di estinzione dal 16% al 28% nei prossimi 50 anni.

“Sappiamo il danno causato alla fauna selvatica dalle autostrade della nazione e come risolverlo”, ha affermato Tiffany Yap, biologa del Center for Wildlife Diversity.

“Oltre ai cavalcavia”, ha detto, “possiamo aggiornare i canali sotterranei esistenti per renderli più rispettosi della fauna selvatica, installare recinzioni lungo le strade per guidare gli animali verso i sottopassi esistenti e considerare gli errori del passato quando proponiamo un nuovo sviluppo”.

I funzionari prendono parte alla cerimonia inaugurale del Wallis Annenberg Wildlife Crossing ad Agoura Hills.

Beth Pratt, a sinistra, direttore esecutivo regionale della National Wildlife Federation; il governatore della California Gavin Newsom; Wallis Annenberg, presidente e CEO della Fondazione Annenberg; e Collin O’Mara, presidente e CEO della National Wildlife Foundation, prendono parte alla cerimonia di inaugurazione del Wallis Annenberg Wildlife Crossing ad Agoura Hills.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

Anche le strade mortali per la fauna selvatica possono essere pericolose per i conducenti. Dal 2018 al 2020 sono state segnalate oltre 44.000 collisioni di veicoli tra animali selvatici sulle strade della California, provocando morti e danni per un totale di circa 1 miliardo di dollari, secondo l’UC Davis Road Ecology Center.

L’idea di aiutare i predatori solitari e inafferrabili ad attraversare l’autostrada è stata ispirata, in parte, dalla scoperta nel 2012 di un leone straordinariamente ribelle di 3 anni e di 140 libbre in agguato all’ombra delle colline popolate e delle attrazioni dentro e intorno a Griffith Parco.

Nella sua odissea di 20 miglia verso est dalle montagne di Santa Monica, il P-22 aveva schivato il traffico di pendolari, attraversato cortili e manovrato attraverso un percorso ad ostacoli di canali sotterranei, ponti e strade prima di stabilirsi nell’aspro entroterra del parco.

Con P-22 come suo poster puma, la campagna senza scopo di lucro #SaveLACougars è iniziata nel 2014 dopo che la National Wildlife Federation e il Santa Monica Mountains Fund hanno unito le forze per raccogliere fondi per un attraversamento di fauna selvatica senza precedenti per portata e costi.

Robert Rick, artista paesaggista principale per il Wallis Annenberg Wildlife Crossing ad Agoura Hills

Robert Rock, architetto paesaggista principale per il Wallis Annenberg Wildlife Crossing ad Agoura Hills, mostra a suo figlio Alexander, 8 anni, dove verranno rimossi 25 piedi di terra per creare un pendio che fa parte del paesaggio per il progetto.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

Gli scettici dubitano che gli americani avrebbero deciso che i predatori in pericolo della California meridionale valessero i soldi. O erano solo un’altra moda passeggera?

Era una domanda su cui Pratt ha riflettuto dopo aver assunto l’incarico di gestire la campagna e avere una somiglianza di P-22 tatuata sulla parte superiore del braccio sinistro.

Gli incroci della fauna selvatica, ha presto appreso, sono difficili da vendere: hai bisogno di soldi per superare i progetti, ma hai bisogno di progetti per generare donazioni.

Entro il 2020, la campagna doveva ancora raccogliere decine di milioni di dollari per evitare costosi ritardi e completare la costruzione nei tempi previsti entro il 2025.

Più o meno nello stesso periodo, i biologi iniziarono a vedere manifestazioni fisiche di una diversità genetica estremamente bassa tra molti dei puma che vagano per 275 miglia quadrate dentro e intorno alle montagne di Santa Monica: una coda attorcigliata come la lettera “L”, solo un testicolo discendente e anormale sperma.

La terribile prognosi – ciò che i biologi chiamano un vortice di estinzione – ha sollevato una domanda urgente: quanto tempo prima che sia troppo tardi per salvarli?

“È un momento cruciale per la conservazione e il nostro parco”, ha affermato Seth Riley, capo della filiale della fauna selvatica dell’area ricreativa nazionale delle montagne di Santa Monica. “È super eccitante vedere la scienza su cui abbiamo lavorato così duramente per così tanti anni sfociare in azioni concrete a beneficio della fauna selvatica”.

In questa foto di maggio 2018, il leone di montagna P-64 usa un tunnel per attraversare un'autostrada nelle montagne di Santa Monica.

In questa foto di maggio 2018, il leone di montagna P-64 usa un tunnel per attraversare un’autostrada nelle montagne di Santa Monica.

(Servizio Parco Nazionale)

Come previsto dagli architetti e da Caltrans, i puma si muoveranno – non visti dagli automobilisti – su un incrocio in cemento armato e acciaio paesaggistico con vegetazione autoctona irrigata, tra cui querce e salici. Pareti sonore e deflettori di luce attutiranno il rumore e i fari di centinaia di migliaia di veicoli che transitano quotidianamente nell’area.

Recinzioni alte fino a 12 piedi convoglierebbero fauna selvatica tra cui leoni di montagna, linci rosse, cervi, coyote, puzzole, tassi, scoiattoli, topi e lucertole sul passaggio. Per ridurre le vittime della strada, la recinzione si estenderebbe anche per diverse miglia in entrambe le direzioni dall’impronta del progetto.

Sebbene il progetto sia guidato in gran parte dalla necessità di collegare il paesaggio, un’altra sfida riguarda lo sviluppo di monconi “dall’aspetto naturale”, pendii di accesso e muri che dovrebbero fornire potenziali case per piccoli animali, uccelli e insetti.

Verrà installata una rete di sicurezza per impedire che qualsiasi cosa cada sulla strada.

Resta da vedere se gli animali da preda come i cervi che si avventurano sul ponte saranno in grado di evitare di diventare pasti innaturalmente facili per i leoni affamati.

Nel frattempo, la California meridionale osserva il costante declino dei suoi leoni di montagna nelle catene montuose di Santa Ana, San Gabriel, San Bernardino, Santa Monica, Santa Cruz e Tehachapi.

La frammentazione dell’habitat dovuta allo sviluppo urbano e alle autostrade, livelli estremamente bassi di diversità genetica, malattie, battaglie territoriali, avvelenamento da rodenticidi e incendi causati dall’uomo sono problemi seri condivisi dai leoni in ciascuna di queste aree.

Anche Roadkill sta prendendo un pedaggio. Da quando i biologi del National Park Service hanno iniziato a fare ricerche sui leoni di montagna a Santa Monicas nel 2002, gli automobilisti hanno colpito e ucciso almeno 20 dei grandi felini nell’area di studio, hanno detto i funzionari federali.

Un puma è stato colpito e ucciso da un autista sull’autostrada 405 giovedì mattina presto, un giorno prima della cerimonia inaugurale dell’attraversamento della fauna selvatica.

P-97, un leone di montagna maschio di 18 mesi, è stato colpito e ucciso sull'autostrada 405 in direzione sud

P-97, un leone di montagna maschio di 18 mesi, è stato colpito e ucciso sull’autostrada 405 in direzione sud vicino al Getty Center intorno all’01:00 del 21 aprile 2022.

(Area ricreativa nazionale delle montagne di Santa Monica)

I leoni di montagna come specie non sono minacciati in California. Ma una recente petizione presentata alla State Fish and Game Commission dal Center for Biological Diversity e dalla Mountain Lion Foundation senza scopo di lucro sostiene che sei clan di puma isolati e geneticamente distinti da Santa Cruz al confine tra Stati Uniti e Messico costituiscono una sottopopolazione che dovrebbe essere elencata come in pericolo.

Una decisione finale da parte della Commissione è prevista entro la fine dell’anno.

Nel frattempo, la notizia che l’attraversamento della fauna selvatica è entrato nella fase di costruzione ha suscitato reazioni contrastanti da parte dei residenti dei vicini duplex in stile mediterraneo e delle comunità gated alberate.

Una donna che vive nella zona da 32 anni l’ha definita “una mostruosità”, aggiungendo un gesto del pollice in giù per enfatizzare.

Poi c’era Teri Francovic, residente da 50 anni, che lo vede come una gradita aggiunta alla comunità di Agoura Hills.

“Di certo è costoso – e alcune persone se ne lamentano”, ha detto Francovic mentre si preparava a fare un’escursione con gli amici. “Ma i leoni di montagna sono stati qui prima e hanno bisogno di riprodursi”.

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