Venere dovrebbe essere “bloccata” con un lato rivolto verso il sole. Ecco perché non lo è

Quando due corpi nello spazio sono abbastanza vicini tra loro, la loro gravità agisce come un freno, rallentandoli fino a quando la rotazione di una persona si “blocca” per adattarsi alla sua orbita.

Questo blocco di marea significa che un lato del corpo più piccolo è permanentemente rivolto verso il più grande – questo è il motivo per cui vediamo sempre e solo un lato della Luna dalla Terra.

Il gemello malvagio della Terra, Venere, giace vicino alla soglia di blocco della marea. Così vicino che potrebbe quasi essere stato bloccato a marea dal Sole… eppure non lo è.

Venere impiega 225 giorni per completare un’orbita del Sole e 243 giorni per completare una rotazione. Inoltre, a differenza di altri pianeti, ruota nella direzione opposta alla sua orbita attorno al Sole.

È una piccola differenza, ma significativa. L’unica cosa che impedisce a Venere di bloccarsi completamente è l’atmosfera densa e tempestosa del pianeta, che gira intorno a Venere in soli quattro giorni: 60 volte più velocemente del pianeta stesso.

Questo, secondo l’astrofisico Stephen Kane dell’Università della California, Riverside, significa che dobbiamo prestare molta più attenzione alle atmosfere planetarie quando studiamo non solo Venere, ma altri pianeti in orbita attorno a stelle lontane.

“Pensiamo all’atmosfera come a uno strato sottile, quasi separato in cima a un pianeta che ha un’interazione minima con il pianeta solido”, spiega Kane.

“La potente atmosfera di Venere ci insegna che è una parte molto più integrata del pianeta che influenza assolutamente tutto, anche la velocità di rotazione del pianeta”.

L’atmosfera di Venere è piuttosto selvaggia, considerata una delle caratteristiche chiave che ha portato la Terra e Venere – così simili in molti altri modi – a diventare mondi così diversi.

Questo è un enigma che gli scienziati planetari vorrebbero risolvere, poiché significa la differenza tra un mondo lussureggiante e abitabile (la Terra) e un paesaggio infernale tossico e acido (Venere).

Su Venere, l’atmosfera in movimento follemente veloce – a causa del fenomeno della superrotazione – provoca venti superiori a 400 chilometri orari (circa 250 miglia orarie).

Questa superrotazione fa sì che l’atmosfera si trascini sulla superficie del pianeta, il cui risultato sembra essere un rallentamento della rotazione del pianeta, oltre a contrastare la presa della gravità del Sole e prevenire il blocco delle maree.

La rotazione lenta e retrograda significa che un solo giorno su Venere, dall’alba al tramonto, dura circa 117 giorni. L’atmosfera densa e tossica intrappola la maggior parte del calore del Sole: solo il 3 per cento della luce solare incidente raggiunge la superficie, il che significa che il resto viene assorbito dall’atmosfera.

Il risultato è che Venere ha la superficie più calda di qualsiasi altro corpo del Sistema Solare, escluso il Sole, con una media di circa 482 gradi Celsius (900 Fahrenheit).

“È un alieno incredibilmente, un’esperienza completamente diversa dall’essere sulla Terra”, dice Kane. “Stare sulla superficie di Venere sarebbe come stare sul fondo di un oceano molto caldo. Non ci si può respirare sopra.”

Poiché l’atmosfera intrappola l’energia solare, Venere trattiene semplicemente il calore: un effetto serra incontrollabile. Non sappiamo quale ruolo potrebbe avere il blocco delle maree nel contribuire a questo effetto serra incontrollato, ma lo studio di Venere potrebbe fornire alcuni indizi.

La maggior parte degli esopianeti che troviamo sono molto vicini alle loro stelle ospiti; gli strumenti che usiamo per cercarli sono molto più bravi a trovare mondi vicini. Molti di questi mondi, quindi, sarebbero bloccati dalle maree.

Dal momento che un pianeta con un effetto serra incontrollato è inospitale per la vita come la conosciamo, capire in che modo il blocco delle maree influisce sull’abitabilità potrebbe aiutarci a identificare mondi abitabili in orbita attorno ad altre stelle.

Quando cercano esopianeti abitabili, una delle cose che gli astronomi cercano sono oggetti più o meno delle dimensioni della Terra. Ma è improbabile che essere delle dimensioni della Terra sia sufficiente.

Venere è più o meno delle dimensioni della Terra, eppure qualsiasi organismo terrestre che cercasse di viverci non sarebbe in grado di sopravvivere. Il semplice utilizzo della Terra come modello per gli esopianeti, anche quelli bloccati dalle maree, potrebbe non produrre risultati accurati.

“Venere è la nostra opportunità per correggere questi modelli, in modo da poter comprendere correttamente gli ambienti di superficie dei pianeti attorno ad altre stelle”, afferma Kane.

“Non stiamo facendo un buon lavoro nel considerare questo in questo momento. Utilizziamo principalmente modelli di tipo terrestre per interpretare le proprietà degli esopianeti. Venere sta agitando entrambe le braccia dicendo: ‘guarda qui!'”

Venere, dice, è uno strumento proprio qui nel nostro Sistema Solare che possiamo usare per cercare di capire i climi di mondi alieni.

La ricerca è stata pubblicata in Astronomia della natura.

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