Il primo test all’aperto degli Stati Uniti sulle zanzare geneticamente modificate ha ritenuto un successo | Notizie intelligenti

L’azienda biotecnologica Oxitec sta modificando le zanzare nella speranza genetica di frenare la popolazione complessiva. La società ha completato il suo primo rilascio all’aperto dei bug in Florida.
Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie

Una società privata che la scorsa primavera ha rilasciato zanzare geneticamente modificate all’aria aperta delle Florida Keys afferma che l’esperimento è stato un successo, riferisce Emily Waltz per Natura. Oxitec, un’azienda biotecnologica con sede nel Regno Unito fondata inizialmente all’Università di Oxford, ha rilasciato gli insetti nel tentativo di frenare le popolazioni di zanzare selvatiche.

La società non ha ancora pubblicato i dati dell’esperimento, ma i rappresentanti hanno affermato durante un webinar all’inizio di questo mese che i risultati erano promettenti. Oxitec aveva già testato le zanzare geneticamente modificate sul campo in Brasile, Panama, Isole Cayman e Malesia, secondo Naturama questa è stata la prima sperimentazione all’aperto di zanzare geneticamente modificate negli Stati Uniti.

“Avevamo un certo numero di risultati chiave in termini di prestazioni che speravamo di ottenere e siamo stati in grado di raggiungere tutti quelli in questa prova”, ha affermato Nathan Rose, capo degli affari normativi di Oxitec, durante il webinar.

Scienziati Oxitec geneticamente modificati Aedes aegypti zanzare, una specie invasiva che può portare una serie di malattie dannose, tra cui febbre gialla, febbre dengue e Zika. Hanno progettato le zanzare in modo che non mordessero e fossero maschi e hanno iniettato loro un gene che è letale per la prole femminile, uccidendo così circa la metà di tutte le nuove zanzare e contribuendo a ridurre la popolazione complessiva.

Quando l’anno scorso gli scienziati hanno posizionato le uova di zanzara modificate su varie proprietà private intorno alle Florida Keys, la loro speranza era che gli insetti ingegnerizzati si accoppiassero con le zanzare selvatiche e confermassero l’efficacia delle modifiche genetiche dell’azienda.

Per studiare gli insetti, i ricercatori hanno installato dispositivi per raccogliere sia le zanzare adulte che le uova, secondo Natura. Hanno scoperto che quando le zanzare geneticamente modificate sono diventate adulte, i loro comportamenti e le gamme di mosche erano simili alle loro controparti selvatiche. Gli insetti maschi modificati si sono infatti accoppiati anche con femmine di zanzara selvatiche, che, a loro volta, hanno deposto le uova che la compagnia ha portato in un laboratorio per l’osservazione mentre si schiudevano. La loro analisi di oltre 22.000 uova ha rilevato che solo le zanzare maschi sono arrivate all’età adulta; il gene letale ha funzionato come avevano sperato.

Il gene modificato che ha ucciso la prole femminile è durato solo per due o tre mesi – circa tre generazioni di zanzare – e le zanzare portatrici del gene letale sono state trovate solo entro 400 metri (437 iarde) dai siti di lancio, per Natura.

“Questo è più o meno quello che ci aspettavamo”, ha detto Rose durante il webinar. “Questo conferma davvero la natura autolimitante dei geni, non persisteranno a lungo nell’ambiente”.

In attesa dell’approvazione statale, Oxitec spera di fare ulteriori test in Florida per studiare gli effetti delle modificazioni genetiche sul numero di zanzare locali. La società prevede anche di rilasciare zanzare geneticamente modificate in un sito di test in California, secondo Natura. A marzo, l’Agenzia per la protezione dell’ambiente ha dato la sua benedizione a Oxitec per il rilascio di 2,4 milioni di zanzare geneticamente modificate nei due stati.

Il progetto generale ha incontrato l’opposizione dei residenti locali da quando è stato annunciato per la prima volta nel 2011, ma, alla fine, le autorità di regolamentazione federali gli hanno dato il via libera.

Zanzara

Biotech Oxitec ha rilasciato zanzare geneticamente modificate nelle Florida Keys la scorsa primavera nel tentativo di ridurre la popolazione complessiva di zanzare. Ora, l’azienda dice che il processo è stato un successo.

Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie

Sebbene l’obiettivo finale generale dell’esperimento dell’azienda sia quello di rallentare la trasmissione delle malattie trasmesse dalle zanzare riducendo la popolazione complessiva degli insetti, è probabile che tale risultato si rivelerà difficile da studiare, Thomas Scott, un entomologo dell’Università della California, Davis, racconta Natura. Per cominciare, non ci sono abbastanza focolai di malattie trasmesse dalle zanzare negli Stati Uniti continentali per costituire un solido studio sul campo e, oltre a ciò, possono verificarsi focolai anche quando il numero di zanzare è basso, afferma Scott.

“Non saranno in grado di fare una prova per dimostrare che ha effettivamente un impatto sulla salute pubblica”, dice Scott Natura.

Anche così, i gruppi locali di controllo dei parassiti supportano gli sforzi di Oxitec. Prima del 2009, non erano stati registrati casi di dengue in Florida dal 1934, secondo il Florida Department of Health. Ma nel 2009 e nel 2010, 88 persone a Key West hanno contratto la malattia, che può causare vomito, eruzioni cutanee, nausea e dolori muscolari. Poi, nel 2020, 72 persone hanno contratto il virus, secondo Andrea Leal, direttore esecutivo del Florida Keys Mosquito Control District, che ha parlato anche durante il webinar.

Leal ha detto il Aedes aegypti le specie costituiscono solo il 4% della popolazione locale di zanzare, ma causano il 100% delle malattie trasmesse dalle zanzare della zona. Ha aggiunto che gli insetti sono difficili da controllare e potrebbero diventare resistenti ai pesticidi.

“Stiamo cercando nuovi strumenti da inserire nella nostra cassetta degli attrezzi per aiutarci a controllare questa particolare zanzara”, ha detto durante il webinar. “Non esiste un proiettile d’argento e siamo davvero fiduciosi di trovare qualcosa che possiamo integrare con il resto dei nostri metodi di controllo”.

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