L’azienda biotecnologica annuncia i risultati della prima sperimentazione statunitense sulle zanzare geneticamente modificate


La società di biotecnologie Oxitec ha condotto il primo test all’aperto di zanzare geneticamente modificate negli Stati Uniti posizionando scatole delle sue uova in punti selezionati delle Florida Keys.Credito: Joe Raedle/Getty

I ricercatori hanno completato il primo studio all’aperto sulle zanzare geneticamente modificate negli Stati Uniti. I risultati, secondo l’azienda di biotecnologie che gestisce l’esperimento, sono positivi. Ma sono ancora necessari test più ampi per determinare se gli insetti possono raggiungere l’obiettivo finale di sopprimere una popolazione selvaggia di zanzare potenzialmente portatrici di virus.

L’esperimento è in corso dall’aprile 2021 nelle Florida Keys, una catena di isole tropicali vicino all’estremità meridionale della Florida. Oxitec, che ha sviluppato gli insetti, ha rilasciato quasi cinque milioni di ingegneri Aedes aegypti zanzare nel corso di sette mesi e ora ha quasi completato il monitoraggio dei siti di rilascio.

Con sede ad Abingdon, nel Regno Unito, l’azienda ha riportato i primi risultati dell’esperimento durante un webinar il 6 aprile, sebbene non abbia ancora pubblicato i dati.

Seguendo il piano

Selvaggio A. Egitto le zanzare possono trasportare virus come chikungunya, dengue, Zika e febbre gialla, quindi gli scienziati hanno cercato modi per ridurre le loro popolazioni. I maschi ingegnerizzati di Oxitec portano un gene che è letale per la prole femminile. Se tutto va secondo i piani, una volta rilasciati nell’ambiente, i maschi ingegnerizzati dovrebbero accoppiarsi con femmine selvatiche e la loro prole femmina morirà prima che possano riprodursi. La prole maschile porterà il gene e lo trasmetterà a metà della loro progenie. Man mano che ogni generazione si accoppia, muoiono più femmine e il A. Egitto la popolazione dovrebbe diminuire.

Per assicurarsi che le zanzare seguano questo schema, i ricercatori hanno posizionato scatole di uova di zanzara Oxitec su proprietà private nelle Keys e le hanno circondate con trappole, coprendo un raggio di oltre 400 metri. Alcune trappole servivano come siti per la deposizione delle uova e altre catturavano zanzare adulte.

I ricercatori hanno scoperto che i maschi che si sono schiusi dalle uova viaggiavano tipicamente all’interno di un’area di un ettaro attorno alla scatola di rilascio, lo stesso intervallo su cui si trovavano selvatici. A. Egitto volare. Le zanzare artificiali, che non pungono, si sono accoppiate con la popolazione selvatica e le femmine selvatiche hanno deposto le uova nelle trappole Oxitec, così come in siti come vasi di fiori, coperchi dei bidoni della spazzatura e lattine per bibite.

I ricercatori Oxitec hanno raccolto più di 22.000 uova dalle trappole e le hanno riportate nel loro laboratorio per schiuderle sotto osservazione. L’azienda ha riferito che tutte le femmine che hanno ereditato il gene letale sono morte prima di raggiungere l’età adulta. (I ricercatori possono determinarlo perché le zanzare che trasportano il gene letale emettono fluorescenza sotto una certa luce.)

Inoltre, il team ha scoperto che il gene letale è persistito nella popolazione selvatica per due o tre mesi, o circa tre generazioni di discendenti di zanzare, e poi è scomparso. Nessuna zanzara portatrice del gene letale è stata trovata oltre i 400 metri dai punti di rilascio, anche dopo diverse generazioni. Oxitec controlla i siti per dieci settimane dopo che è stata trovata l’ultima zanzara portatrice di geni letale.

“Mi piace il modo in cui lo stanno facendo”, dice Thomas Scott, un entomologo dell’Università della California, Davis. “Lo stanno facendo in modo sistematico e ponderato. Quindi sono incoraggiato, ma hanno molto lavoro davanti a loro”, dice.

Lo studio pilota non aveva lo scopo di determinare quanto bene il metodo sopprime la popolazione selvatica. Oxitec prevede di raccogliere quei dati in un’estensione dello studio Florida Keys. Ha prima bisogno dell’approvazione delle autorità di regolamentazione statali, ma spera di iniziare presto. La società prevede di rilasciare zanzare in un secondo sito di studio a Visalia, in California, dove sta costruendo una struttura di ricerca e sviluppo.

Eliminare i focolai

Ma questi studi estesi non valuteranno se il metodo di Oxitec riduca la trasmissione della dengue o di altri virus veicolati A. Egitto. “Non saranno in grado di fare una prova per dimostrare che ha effettivamente un impatto sulla salute pubblica”, afferma Scott. “Non c’è abbastanza Aedes-infezione virale trasmessa nelle Florida Keys”, o ovunque negli Stati Uniti continentali per fare quel tipo di studio, dice. Per eseguire un simile esperimento, l’azienda dovrebbe investire in una sperimentazione controllata altrove e condurre lo studio come una sperimentazione clinica, il che sarebbe enormemente costoso.

Focolai di malattie possono verificarsi anche quando A. Egitto Le popolazioni sono basse, quindi ridurre la popolazione di zanzare non si tradurrà necessariamente nella soppressione della malattia, aggiunge Scott. “Non è così semplice.”

Sopprimere A. Egitto inoltre non ridurrà la necessità di pesticidi. A. Egitto costituisce solo il 4% circa della popolazione di zanzare nelle Keys. La zanzara nera delle saline (Aedes taeniorhynchus) — più un fastidio che un vettore di malattie — rappresenta probabilmente circa l’80% della popolazione di zanzare sulle isole.

Tuttavia, il Florida Keys Mosquito Control District (FKMCD), il gruppo locale di abbattimento, sostiene le prove di Oxitec. “Abbiamo affrontato molteplici focolai di malattie, quindi dobbiamo fare tutto il possibile per proteggere la nostra gente quaggiù e l’economia”, afferma Andrea Leal, direttore esecutivo di FKMCD. Ciò significa provare cose nuove, dice. “Stiamo esaminando qualsiasi strumento che potrebbe essere utile.”

Le Keys hanno sperimentato un focolaio di febbre dengue nel 2010, con 68 casi a trasmissione locale, e di nuovo nel 2020, con 72 casi a trasmissione locale, secondo FKMCD. Nel 2017, il gruppo ha lavorato con MosquitoMate, un’azienda biotecnologica a Lexington, Kentucky, per rilasciare A. Egitto maschi che sono stati infettati dal batterio Wolbachia pipientis. I maschi cresciuti in laboratorio si accoppiano con i membri della popolazione selvatica per produrre uova che non si schiudono.

Nel 2020, FKMCD ha approvato il processo di Oxitec dopo aver chiesto il contributo della comunità. In un referendum del 2016, 31 precins su 33 nella contea di Monroe, dove si trovano le Keys, hanno votato a favore del progetto, sebbene alcuni residenti locali e gruppi ambientalisti abbiano protestato contro il piano. È particolarmente importante, dice Scott, che FKMCD e Oxitec abbiano fatto uno sforzo per interagire con la comunità, in particolare “per qualcosa di controverso come le zanzare geneticamente modificate”.

Anche la US Environmental Protection Agency (EPA) e lo stato della Florida hanno concesso a Oxitec il permesso di eseguire il progetto 2021. I progetti dell’azienda per il 2022 in Florida e California sono stati approvati dall’EPA a marzo e la società attende il permesso di entrambi gli stati.

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