Ecco la strana fisica degli asteroidi a doppio impatto

Quando un asteroide colpisce un pianeta, può sferrare un potente pugno, come i dinosauri scoprirono a loro danno 66 milioni di anni fa. Ma cosa succede se due asteroidi colpiscono contemporaneamente e nella stessa posizione?

Uno studio unico nel suo genere pubblicato sulla rivista Icaro indaga questo fenomeno su Marte. Osservando il pianeta, i ricercatori hanno scoperto centinaia di crateri che probabilmente sono il risultato dell’impatto di un sistema binario, in cui un asteroide orbita attorno a un altro, come la luna orbita attorno alla Terra.

“Sono davvero difficili da trovare”, afferma Dmitrii Vavilov dell’Università della Costa Azzurra in Francia, l’autore principale dello studio. Ma i risultati mostrano che questi crateri binari sono lì, dice.

La prima scoperta di un asteroide binario è stata fatta dalla navicella spaziale Galileo della NASA mentre viaggiava su Giove nel 1993. Durante l’acquisizione delle immagini di un asteroide chiamato Ida lungo la strada, gli scienziati della missione sono rimasti scioccati nel trovare un secondo asteroide in orbita nelle vicinanze. “Erano così confusi”, dice Harrison Agrusa, un astronomo dell’Università del Maryland che non è stato coinvolto in questo nuovo studio. “Le persone stavano discutendo se qualcosa non andava con la fotocamera.”

Non lo era. Invece, Ida è stata la prima conferma che gli asteroidi potevano orbitare in coppia, e in alcuni casi anche di più. Il compagno di Ida, in seguito chiamato Dactyl, era incredibilmente piccolo, ma prova della loro esistenza. “Ha scatenato una grande onda d’urto nella comunità”, afferma Agrusa.

Sulla base delle osservazioni degli altri milioni di asteroidi nel sistema solare, gli scienziati oggi stimano che circa 1 asteroide su 6, circa il 16 percento, fa parte di un sistema binario. Possiamo vederli in orbita attorno al sistema solare, in particolare nella cintura di asteroidi tra Marte e Giove, con una delle coppie più famose – Didymos e il suo piccolo compagno, Dimorphos – l’obiettivo di una difesa asteroidale della NASA e dell’Agenzia spaziale europea (ESA) missione entro la fine dell’anno.

Gli asteroidi colpiscono regolarmente pianeti e lune, quindi ci si aspetterebbe che lo facciano anche gli asteroidi binari. Trovare crateri binari può essere difficile, soprattutto tra la miriade di altri crateri in luoghi come la nostra luna. Sulla Terra è ancora più difficile, poiché i processi geologici cancellano rapidamente le prove degli impatti.

Il miglior candidato per un cratere binario sulla Terra oggi è il cratere Lockne in Svezia e un cratere più piccolo nelle vicinanze chiamato Målingen. “Abbiamo datato queste strutture in modo molto preciso e abbiamo visto che si formavano esattamente alla stessa età”, circa 450 milioni di anni fa, afferma Jens Ormö del Centro di astrobiologia in Spagna, che ha condotto l’analisi dei crateri pubblicata nel 2014. Un’altra promettente coppia di candidati è noto, i crateri Kamensk e Gusev, ma la loro posizione, al confine tra Russia e Ucraina, li rende difficili da studiare nell’attuale clima globale.

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