Ecco la strana fisica degli asteroidi a doppio impatto

Il miglior candidato per un cratere binario sulla Terra oggi è il cratere Lockne in Svezia e un cratere più piccolo nelle vicinanze chiamato Målingen. “Abbiamo datato queste strutture in modo molto preciso e abbiamo visto che si formavano esattamente alla stessa età”, circa 450 milioni di anni fa, afferma Jens Ormö del Centro di astrobiologia in Spagna, che ha condotto l’analisi dei crateri pubblicata nel 2014. Un’altra promettente coppia di candidati è noto, i crateri Kamensk e Gusev, ma la loro posizione, al confine tra Russia e Ucraina, li rende difficili da studiare nell’attuale clima globale.

Su Marte, i crateri possono rimanere visibili per miliardi di anni. Quindi, utilizzando immagini ad alta risoluzione della superficie riprese dagli orbitanti su Marte, Vavilov e i suoi colleghi hanno esaminato quasi 32.000 crateri più grandi di 4 chilometri di diametro per cercare coppie di crateri.

I loro risultati hanno mostrato che 150 paia sembravano essere il risultato di impatti binari, per un totale di 300 singoli crateri. Queste stime provengono dalla ricerca di coppie di forme di crateri che ci si aspetterebbe a seguito di una collisione di un asteroide binario. Questi includono crateri a goccia, dove i due crateri si sovrappongono; crateri di arachidi, dove sono collegati ai loro bordi; e crateri doppietti, dove c’è uno spazio tra i due. L’orientamento dei due crateri dipende dalla posizione dei due asteroidi al momento dell’impatto.

“Non sapevamo quanti ce ne fossero su Marte”, afferma Katarina Milijkovic della Curtin University in Australia, che ha eseguito la modellazione iniziale nel 2013 per mostrare quali forme ci si potrebbe aspettare di cratere, ma non è stata coinvolta in questo ultimo lavoro. “Qualcuno ha dovuto fare uno studio approfondito per trovarli tutti. Penso sia grandioso.”

Quando due asteroidi colpiscono contemporaneamente la superficie, potrebbe portare a una fisica intrigante. Elliot Sefton-Nash, il vice scienziato del progetto ExoMars dell’ESA, afferma che le onde d’urto degli impatti potrebbero scontrarsi, creando una cresta rialzata tra i due crateri o alcuni luoghi ad alta pressione. “Sarebbe come fare il contrario in autostrada”, dice. “Potresti essere in grado di vedere differenze nei minerali che si formano solo a pressioni molto elevate”.

In totale, il numero di crateri binari trovati su Marte rappresenta solo lo 0,5 percento circa dei crateri totali più larghi di 4 chilometri sul pianeta, molto al di sotto della maggior parte delle stime di quanti asteroidi binari dovrebbero trovarsi nel sistema solare. Ciò potrebbe essere il risultato degli agenti atmosferici naturali che cancellano alcuni degli impatti, oppure potrebbe essere che esistono coppie di crateri più piccole di diametro inferiore a 4 chilometri. “Ci sono più di 100 milioni di crateri da impatto più grandi di 100 metri”, afferma Anthony Lagain della Curtin University in Australia, coautore dello studio. “Se inizi a creare crateri più piccoli, devi dedicare molto tempo a esaminarli tutti”.

Molte delle coppie di crateri sono di dimensioni simili, il che contraddice la teoria principale su come sono fatti gli asteroidi binari. Si pensa che tali sistemi si formino come risultato della luce del sole che colpisce un asteroide, che può spingere il materiale fuori dalla sua superficie e nella sua orbita. Mentre l’asteroide ruota, questo materiale si accumula nel corso di milioni di anni in un piccolo compagno, evidenziato dalla composizione della maggior parte dei binari osservati fino ad oggi.

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