7 modi emozionanti I ricercatori studiano la fauna selvatica elusiva e in via di estinzione • Il rivelatore

Ogni autunno migliaia di pronghorn migrano per 150 miglia tra i loro terreni estivi nel Grand Teton National Park e il loro habitat invernale nella Green River Valley del Wyoming. È un viaggio complicato da recinzioni, strade e altri sviluppi. Conservare questa specie simile a un’antilope significa identificare queste minacce, un compito non facile per un mammifero così ampio.

Ma dopo aver dotato gli animali di collari di localizzazione GPS, i ricercatori sono stati in grado di identificare le rotte dei pronghorn e le aree di potenziali problemi. Si è scoperto che un pezzo critico del loro percorso era previsto per lo sviluppo, il che avrebbe reso il loro viaggio ancora più difficile e pericoloso.

I dati di tracciamento hanno aiutato a raccogliere il sostegno alla conservazione per annullare lo sviluppo e hanno portato alla creazione del primo corridoio naturale protetto del paese.

Gli ungulati in roaming non sono gli unici beneficiari della tecnologia. Dalla metà degli anni ’90, i collari GPS – e ora i tag satellitari GPS più piccoli – sono stati utilizzati per mappare i viaggi di uccelli migratori, tartarughe marine ben viaggiate e innumerevoli altri animali.

Ma quando si tratta di potenziare il lavoro di conservazione, non è l’unico strumento nella cassetta degli attrezzi. Una serie di tecnologie e tecniche nuove e in evoluzione stanno aiutando i ricercatori a studiare meglio gli animali che sono pochi di numero, di vasta portata o difficili da trovare. E ciò può portare a maggiori protezioni per la fauna selvatica in pericolo e l’habitat di cui hanno bisogno per sopravvivere. La ricerca arriva in un momento critico in cui affrontiamo tassi di estinzione accelerati in tutto il mondo.

Ecco alcuni strumenti che aiutano a raccogliere informazioni e informare la politica:

1. Sorridi, sei sulla fotocamera

I ghiottoni sono così sfuggenti che per decenni gli scienziati non ne sapevano molto. Questo sta cambiando ora con l’aiuto delle nuove tecnologie, comprese le telecamere remote attivate dal movimento, dispositivi relativamente economici e non invasivi noti anche come “trappole fotografiche”.

“Le fototrappole hanno completamente rivoluzionato il modo in cui studiamo i ghiottoni perché lo sono [our] occhi aperti nel paesaggio su vaste aree”, afferma Jason Fisher, un ecologista della fauna selvatica presso l’Università di Victoria. “Invece di mettere un collare su una piccola manciata di ghiottoni, ora puoi monitorare un’intera popolazione e puoi farlo continuamente per tutto il tempo che vuoi”.

Le trappole fotografiche possono essere accoppiate con sensori a infrarossi passivi, che attivano le telecamere quando rilevano il calore corporeo di un animale.

E se posizionate correttamente, le foto possono aiutare a identificare i singoli animali che hanno segni distintivi.

I ghiottoni, come la faina americana e l’orso nero asiatico, hanno spesso motivi di pelliccia unici sul petto o sulla gola che non sono visibili quando camminano a quattro zampe, quindi gli scienziati a volte sospendono l’esca davanti alle trappole fotografiche per incoraggiare gli animali a stare in piedi e esporre quei segni ventrali unici.

Una femmina adulta di ghiottone si trova in una stazione della telecamera sul monte. Parco nazionale più piovoso. Foto: NPS/Cascades Carnivore Project

Tigri e giaguari hanno spesso bisogno di telecamere su entrambi i lati per catturare segni distintivi sui fianchi. Altri, come i delfini tursiopi oi leoni africani, si identificano meglio attraverso i segni del viso.

Le trappole fotografiche possono anche aiutare anche quando non ottengono immagini degli animali studiati.

“Li mettiamo in posti dove pensiamo siano i ghiottoni e dove pensiamo ai ghiottoni non lo sono perché ottenere quelle assenze è importante”, afferma Fisher. “Se pensiamo che dovrebbero usare un pezzo di paesaggio, ma non lo sono, dobbiamo saperlo in modo da poter capire perché: è la pressione umana dovuta alla ricreazione, allo sviluppo del paesaggio o al cambiamento climatico?”

2. Ascolta

I ricercatori non hanno sempre bisogno di vedere un animale per sapere che è lì. I registratori acustici possono aiutare a catturare il canto degli uccelli e possono essere combinati con programmi automatizzati di identificazione delle specie come BirdNET della Cornell University per valutare le popolazioni di uccelli.

Proprio come le trappole fotografiche, questi sistemi consentono di raccogliere le registrazioni 24 ore al giorno e senza alcuna intrusione umana evidente.

“Questi strumenti automatizzati e a basso costo possono migliorare notevolmente gli sforzi per esaminare le comunità di uccelli e i loro ecosistemi e, di conseguenza, gli sforzi per preservare la biodiversità indigena minacciata”, hanno scritto i ricercatori del Dipartimento della pesca e della fauna selvatica della California in uno studio del 2021.

In Australia i ricercatori hanno chiesto l’aiuto dei proprietari terrieri per attaccare i registratori agli alberi della loro proprietà. Ma gli scienziati erano interessati a catturare i mantici dei koala, e non il canto degli uccelli, per determinare quali aree avessero l’habitat più adatto per i koala nelle foreste private, dove il lavoro di indagine è spesso limitato. La ricerca potrebbe aiutare la specie, che l’Australia ha dichiarato in pericolo di estinzione a febbraio a causa della perdita di habitat, malattie e altre minacce.

3. Tagga, lo sei

I tag Passive Integrated Transponder (PIT) sono in circolazione da decenni, ma sono ancora incredibilmente utili per i ricercatori, specialmente quelli che tracciano pesci che spesso sono fuori vista.

I dispositivi, che non richiedono batterie, funzionano come microchip utilizzati per identificare gli animali domestici. Un minuscolo transponder radio con un codice univoco è alloggiato in un cilindro di vetro, quindi apposto o iniettato in un animale.

Siringa per iniezione di tag nel pesce
Iniezione di un tag PIT in uno storione pallido di un anno al Gavins Point National Fish Hatchery. Foto: Sam Stukel/USFWS

Hanno aiutato gli scienziati a comprendere i cicli di vita, la predazione, l’habitat e il movimento non solo dei pesci, ma anche di creature come serpenti e tartarughe. E poiché alcuni tag PIT possono essere piccoli come un chicco di riso, sono stati utilizzati anche per tenere traccia delle cozze d’acqua dolce, che sono tra le specie più in pericolo del Nord America.

“Prendiamo un microchip e lo incolliamo sul guscio della cozza e abbiamo un [transponder] bacchetta che può andare sott’acqua e possiamo trovare quella cozza senza doverla scavare “, afferma Matt Ashton, un biologo acquatico presso il Dipartimento delle risorse naturali del Maryland che è stato coinvolto nella ricerca per valutare uno sforzo per riavviare le popolazioni di cozze elliptio orientali nel Patapsco del Maryland Fiume.

4. Impigliato

Se vuoi studiare un orso grizzly, potrebbe essere più facile – e meno invasivo – afferrare un pezzo della sua pelliccia piuttosto che catturare l’intero animale. Le cosiddette “trappole per capelli” o “lacci per capelli” possono assumere forme diverse, ma spesso implicano l’uso di un profumo per attirare l’animale al filo spinato che afferrerà in modo innocuo un ciuffo di pelliccia, ma non tratterrà l’animale. I ricercatori utilizzano quindi il DNA nel follicolo pilifero per ottenere informazioni biologiche.

Dagli anni ’90 la pratica è cresciuta in popolarità ed è stata utilizzata per un’ampia varietà di animali, in particolare carnivori inafferrabili, inclusi i ghiottoni.

“Il DNA dei campioni di capelli ha fatto molto per aiutarci a capire come i ghiottoni usano i paesaggi e per documentare le dimensioni della popolazione, perché è possibile identificare quei singoli individui”, afferma Fisher.

5. DNA in generale

In anni più recenti, la raccolta del DNA dagli animali si è evoluta. Gli scienziati possono ora raccogliere materiale genetico sparso da piante e animali nell’acqua, nel suolo o nell’aria, noto come DNA ambientale o eDNA.

Sebbene la tecnologia abbia ancora molto margine di miglioramento, si sta già rivelando utile negli ecosistemi acquatici, dove è stata utilizzata per cercare la presenza di carpe invasive. Viene anche utilizzato per valutare se le specie minacciate o in via di estinzione si trovano in un ecosistema.

Recentemente ricercatori in Brasile utilizzando eDNA hanno rilevato la presenza di una rana, Megaelosia bocainensisnon si vedeva dal 1968.

“Per la conservazione è davvero utile, perché utilizzando il DNA ambientale non è necessario vedere direttamente la specie e non è un processo invasivo – non è necessario manipolare l’animale e non è necessario disturbare l’ambiente – e è economico”, ha detto a Mongabay Carla Martins Lopes, una scienziata coinvolta nella scoperta del Brasile.

Ci sono state anche scoperte recenti con il DNA nell’aria. Due studi recenti hanno dimostrato che i ricercatori potrebbero rilevare e identificare dozzine di specie in uno zoo attraverso l’eDNA raccolto dall’aria.

E il lavoro si sta riversando anche sulle piante. In un altro sforzo, gli scienziati hanno analizzato l’eDNA dalle trappole di polvere che raccolgono polline e altre molecole sospese nell’aria. “Il team ha trovato diverse specie di erba, funghi e persino una specie invasiva chiamata albero del paradiso (Ailanthus altissima) che erano state tutte trascurate da indagini più convenzionali”, Lo scienziato segnalato.

6. Diventare globale

Più strumenti hanno i ricercatori per raccogliere informazioni, più dati hanno. Generare più dati è positivo, ma essere in grado di condividere, accedere e analizzare i dati di altri ricercatori in tutto il mondo è ancora meglio.

Un nuovo studio ha esaminato un set di dati globale con informazioni provenienti da 8.671 trappole fotografiche in quattro continenti e ha scoperto che c’era più diversità di mammiferi nelle aree protette rispetto ad altre aree selvagge prive di protezioni.

È il tipo di ricerca che potrebbe aiutare a guidare grandi decisioni politiche.

“In base alla Convenzione sulla diversità biologica, il mondo sta attualmente discutendo nuovi obiettivi per quanta parte della superficie terrestre dovrebbe essere coperta da parchi”, ha detto a Science Daily Cole Burton, biologo della conservazione e coautore dello studio. “Abbiamo bisogno di informazioni migliori per informare queste discussioni politiche. Speriamo che questo studio aiuti a colmare le lacune nelle nostre conoscenze”.

Sono inoltre in fase di sviluppo ulteriori strumenti per aiutare su questo fronte.

Uno è Movebank, un database online gratuito ospitato dal Max Planck Institute of Animal Behaviour, che consente ai ricercatori di caricare dati di localizzazione degli animali che possono essere condivisi o tenuti privatamente. Ottiene circa 3 milioni di nuovi punti dati ogni giorno.

C’è anche un’app corrispondente, Animal Tracker, che consente ai ricercatori di entrare in contatto con i cittadini scienziati che possono aiutare con il monitoraggio, inclusa la localizzazione di un animale taggato che è caduto.

7. Naso per la conservazione

Fondare
Gli umani indagano sulla scoperta di un Ladro. Foto: Deanna Williams/Servizio forestale degli Stati Uniti

Non tutti gli strumenti di conservazione in questi giorni sono high tech: a volte hai solo bisogno di un buon naso.

I cani appositamente addestrati per il rilevamento della conservazione annusano informazioni che proteggeranno le specie in via di estinzione e aiuteranno la ricerca scientifica.

Per Eba, questo significa mettere il naso al lavoro nel Salish Sea, aiutare i ricercatori a trovare escrementi dalle orche assassine residenti nel sud in via di estinzione, che possono rivelare molto sulla salute e le abitudini dell’orca.

Per Filson, addestrato dai Rogue Detection Teams, questo sta aiutando a trovare i bombi di Franklin in via di estinzione o le volpi rosse della Sierra Nevada.

“Penso che siamo tutti d’accordo sul fatto che i cani possono trovare lo scat di una miriade di specie in natura”, ha detto Jennifer Hartman, conduttrice di Filson e scienziata sul campo di Rogue Detection Teams Il Rivelatore. “Ma quando inizi a pensare ai bruchi, ai virus sulle piante o alle specie invasive in diverse fasi del loro ciclo di vita, è allora che inizi davvero a vedere il potere del naso all’opera”.

Ovviamente nessun singolo strumento, sia esso high-tech o low-tech, può salvare da solo una specie in via di estinzione, ma più informazioni abbiamo, più possiamo proteggere. E con ogni sviluppo tecnologico, l’immagine di conservazione di tali informazioni – e i processi per comprenderle – diventano un po’ più nitide.

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Un naso per la scienza: i cani da conservazione possono aiutare nella ricerca del calabrone di Franklin in via di estinzione

è vicedirettore di Il Rivelatore e ha lavorato per più di un decennio come editore digitale e giornalista ambientale incentrato sulle intersezioni di energia, acqua e clima. Il suo lavoro è stato pubblicato da La nazione, Prospettiva americana, Notizie dall’alto paese, Grana, Standard del Pacifico e altri. È editore di due libri sulla crisi idrica globale.

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