Le agenzie per la fauna selvatica lavorano per ripristinare le zone umide per le popolazioni di uccelli costieri del Great Basin in declino – The Nevada Independent

In una calda mattina di settembre, Mike Goddard ha puntato il suo cannocchiale verso uno stagno paludoso all’interno dello Stillwater National Wildlife Refuge. Ciò che Goddard sperava di individuare: i numerosi uccelli migratori che si nutrono delle coste poco profonde delle zone umide, un tempo abbondanti in quest’area fuori Fallon.

“Quelli bassi e robusti con becchi lunghi e dritti sono stregoni dal becco lungo”, osserva, scrutando nel cannocchiale montato. “Quelli grandi e bianchi sono avocette americane. Poi ci sono dei piccoli piovanelli laggiù a ovest… Andremo su e faremo un conto qui molto velocemente.

Queste specie, conosciute come uccelli costieri, collegano il mosaico di zone umide del Nevada occidentale al resto del globo. Gli uccelli costieri percorrono migliaia di miglia ogni anno, migrando dall’Artico verso climi più tropicali. Lungo il loro viaggio in tutto il mondo, le zone umide e i laghi salini del Great Basin, da Fallon a Salt Lake City, fungono da habitat importante per il foraggiamento, il riposo e la nidificazione.

Eppure queste terre hanno affrontato numerose minacce negli ultimi decenni, sia in Nevada che in gran parte della Pacific Flyway, un importante percorso per gli uccelli migratori. La siccità e le deviazioni idriche hanno fatto sì che meno acqua riempie molte di queste zone umide aride. Il riscaldamento delle temperature non ha fatto che aumentare le pressioni sugli uccelli costieri, contribuendo a un calo delle popolazioni del Great Basin.

Mike Goddard, un manager in pensione del Stillwater National Wildlife Refuge, ha allestito un cannocchiale durante un conteggio di uccelli costieri al rifugio di Fallon il 2 settembre. 7, 2022. Da quando è andato in pensione, Goddard ha formato volontari per esaminare le popolazioni di uccelli e ha sostenuto la protezione dell’habitat delle zone umide. (David Calvert/The Nevada Independent)

È uno dei motivi per cui contare gli uccelli costieri è così importante, ha affermato Goddard, che ha lavorato come gestore del rifugio per la fauna selvatica per più di un decennio prima di andare in pensione nel 2012. Il conteggio della popolazione, nel tempo, può aiutare a monitorare la salute delle specie. Da quando è andato in pensione, Goddard ha formato volontari, mentre sosteneva la protezione delle zone umide come membro del consiglio della Lahontan Audubon Society.

Negli ultimi anni, le agenzie per la fauna selvatica federali e statali hanno lavorato per migliorare l’habitat delle specie di uccelli costieri, acquisendo diritti sulla terra e sull’acqua. L’anno scorso, dopo un’attesa di circa tre decenni, il governo federale ha trasferito 23.000 acri di terra allo stato. Ma i biologi devono anche affrontare risorse idriche limitate, vincoli infrastrutturali e bisogni di molte specie diverse.

Jenni Jeffers, biologa del Dipartimento della fauna selvatica del Nevada, lo definisce un grande “atto di giocoleria”.

In generale, ha affermato Jeffers, “la siccità e la disponibilità di acqua in tutto il Great Basin – e l’intera Pacific Flyway – sono la sfida più grande che abbiamo visto” per le popolazioni di uccelli costieri. Attraverso il Great Basin, ci sono altri punti di sosta per questi uccelli, tra cui il lago Abert nell’Oregon, il Great Salt Lake nello Utah, il Mono Lake in California e il Walker Lake fuori Hawthorne.

Eppure le zone umide della valle sono state a lungo riconosciute come un pezzo significativo del paesaggio. Le zone umide della valle sono suddivise in tre segmenti: Stillwater National Wildlife Refuge, Fallon Paiute Shoshone Tribal Wetlands e Carson Lake and Pasture, l’area recentemente trasferita allo stato. I funzionari della fauna selvatica stanno attualmente sviluppando un piano di gestione per il lago Carson.

Nel 1988, la valle è stata aggiunta alla Western Hemisphere Shorebird Reserve Network come sito di importanza emisferica. È anche il sito di alcune delle indagini sugli uccelli costieri più longeve della regione, con dati archiviati del Dipartimento della fauna selvatica del Nevada che risalgono a quasi quattro decenni fa.

Ma gli uccelli costieri non arrivano e partono in un colpo solo. Il loro tempismo è scaglionato e distribuito. Di conseguenza, Jeffers ha affermato che i biologi della fauna selvatica che lavorano al ripristino delle zone umide, come parte di una sovvenzione della National Fish and Wildlife Foundation, hanno aumentato l’intensità dell’indagine. Ora, i gestori della fauna selvatica e i volontari stanno conducendo tre sondaggi ogni stagione in tutta la valle.

“Stai avendo popolazioni diverse”, ha detto Jeffers. «Quindi avrai il ruolo di Dowitcher, e loro rimarranno per alcune settimane e poi se ne andranno. E poi torneranno in autunno”.

Le zone umide della Lahontan Valley si trovano alla fine del fiume Carson. Prima che nella valle venissero costruite dighe, fossi e deviazioni, il fiume percorreva un corso tortuoso, scavando zone umide in tutta l’area. Goddard ha detto che il fiume Carson, lasciato ai suoi flussi naturali, può essere “descritto come una manichetta antincendio su un pavimento di cemento”, che si muove e cambia direzione in modo drammatico.

Ma all’inizio del 1900, il Bureau of Reclamation degli Stati Uniti costruì il Newlands Project, uno dei primi sforzi del governo federale per irrigare l’arido Occidente con infrastrutture su larga scala per costruire serbatoi di stoccaggio, prevenire le inondazioni e reindirizzare i fiumi. Il progetto ha riunito due fiumi: il fiume Carson e il fiume Truckee. Il Carson è stato sequestrato alla diga di Lahontan e il Truckee è stato reindirizzato verso l’agricoltura di Fallon attraverso un canale presso la diga di Derby.

Il progetto, combinando i flussi del Carson con l’acqua del Truckee, ha portato più acqua a Fallon e nella valle di Lahontan, per un certo periodo. Eppure quell’acqua in più ha comportato costi significativi dall’altra parte del sistema. Deviando il fiume Truckee, il progetto Newlands ha contribuito a prosciugare il lago Winnemucca, esso stesso un rifugio per la fauna selvatica, e ha causato gravi declini a Pyramid Lake, il capolinea del fiume, habitat per i pesci critico e un centro spirituale per la tribù Pyramid Lake Paiute.

Negli anni ’70, i danni al Lago Pyramid avevano devastato la trota spietata di Lahontan e il cui-ui, da cui ha origine il nome dei membri della banda del Lago Pyramid del Paiute settentrionale (“cuiyui ticutta” o mangiatori di cui-ui). Il governo è intervenuto per riportare l’acqua a Pyramid Lake. Nel 1990, il Congresso ha approvato un accordo e un quadro per andare avanti sui fiumi.

Poiché più acqua veniva reindirizzata al Lago Pyramid, meno acqua entrava nelle zone umide della valle di Lahontan e nella più ampia area di Fallon. Goddard ha detto che le zone umide “i flussi si sono prosciugati drammaticamente”.

Tuttavia, ha osservato, l’atto di transazione del 1990 non era cieco a questa conseguenza, o impreparato. L’atto ha creato la struttura per un programma per l’acquisto di diritti sull’acqua da venditori volontari all’interno del Newlands Project, con l’obiettivo di sostenere 25.000 acri di zone umide nella Lahontan Valley.

Da allora, lo stato del Nevada, la Nevada Waterfowl Association, il Bureau of Indian Affairs e il Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti hanno acquisito 49.040 piedi acri di acqua (un piede acro è la quantità di acqua necessaria per riempire un acro con un profondità di un piede). La maggior parte di quell’acqua – 38.340 piedi acri – è gestita dal servizio della fauna selvatica per il Stillwater National Wildlife Refuge.

Anche così, la siccità rimane una grande sfida per portare l’acqua nelle zone umide. Negli anni siccitosi, una parte di quei diritti sull’acqua può essere ridotta poiché le consegne di acqua vengono tagliate dal distretto di irrigazione.

“Quando siamo atterrati in questo modo, c’è meno habitat di quello che vorremmo fornire”, ha affermato Carl Lunderstadt, che funge da manager per il Stillwater National Wildlife Refuge. “Ma rende il luogo ancora più critico perché c’è siccità in tutto l’Occidente”.

Questa parte del Nevada occidentale continua a essere formata e modellata dall’acqua e, a un certo punto del tempo geologico, ce n’era molto di più. In piedi su una strada sterrata al rifugio e alla ricerca di uccelli costieri con i volontari della Lahontan Audubon Society Rose Strickland e Dennis Ghiglieri, abbiamo potuto vedere le coste dell’antico lago Lahontan impresse sul fianco della montagna.

Oggi, ha detto Ghiglieri, “sono fondamentalmente le più grandi e uniche zone umide rimaste nel Nevada occidentale”.

Le zone umide servono non solo come habitat critico per gli uccelli costieri, ma anche come luogo per gli appassionati di birdwatching. L’interesse di Strickland per il birdwatching è venuto dal seguire un corso di ornitologia dell’UNR – come lo descrive lei, “il miglior corso universitario che abbia mai frequentato”. Non solo ha imparato a conoscere gli uccelli, ma ricorda di aver fatto gite sul campo e di essere andata via imparando il loro habitat e l’ambiente nel Great Basin.

“Le zone umide sono sempre un posto eccellente per cercare gli uccelli”, ha detto.

Per quanto riguarda l’identificazione degli uccelli, può essere un compito più impegnativo. Strickland, che fa anche parte del consiglio della Lahontan Audubon Society, ha detto di essere uscita due volte in primavera per sessioni di allenamento.

“Questa è stata la parte difficile”, ha detto Strickland. “Se il cielo è pieno di uccelli, come scegli gli uccelli costieri che ti interessano? Ma ci siamo allenati in modo eccellente e ci siamo sentiti a nostro agio nel farlo”.

Dennis Ghiglieri, un volontario della Lahontan Audubon Society, cerca uccelli costieri allo Stillwater National Wildlife Refuge. Un programma per acquisire i diritti sull’acqua dal progetto Newlands ha contribuito a migliorare l’habitat degli uccelli costieri. (David Calvert/The Nevada Independent)

La creazione e l’espansione di un nuovo habitat delle zone umide non è un processo facile o veloce, ha aggiunto Goddard, ma è un compito che potrebbe rivelarsi essenziale per recuperare le specie di uccelli costieri in declino nel Great Basin. Ci sono voluti più di tre decenni prima che il governo federale trasferisse la proprietà di Carson Lake and Pasture allo stato, cosa che è stata enunciata nell’atto di transazione del 1990. Ma il fatto che i due segmenti delle zone umide della valle lavorino insieme potrebbe essere vantaggioso. Le due aree hanno habitat diversi. Il lago Carson ha pascoli più allagati rispetto agli stagni di fango di Stillwater.

“Sono una sorta di sistemi complementari”, ha osservato.

I funzionari statali stanno iniziando il processo di stesura di un piano di gestione volto a migliorare l’habitat degli uccelli a Carson Lake and Pasture. Jeffers afferma che portare i circa 7.000 piedi acri di acqua nell’area può essere un atto di equilibrio con i tempi durante la stagione dell’irrigazione e rimanere accuratamente in sintonia con la profondità e la temperatura delle zone umide: troppo caldo e gli uccelli sono a rischio di malattie.

Il piano di gestione prenderà in considerazione una serie di altri fattori, tra cui dove migliorare le infrastrutture di distribuzione dell’acqua e dove consentire il pascolo del bestiame, che è consentito nell’area.

Questo lavoro, ha detto Jeffers, fa parte di uno sforzo globale per mantenere gli uccelli costieri, specie che ci collegano attraverso la Terra. Questi uccelli migrano per lunghezze maestose, dall’Artico e ritorno. Lungo la strada, i trasporti a lungo raggio fanno affidamento sulle zone umide e sulle fonti d’acqua nel Great Basin e altrove.

“Fanno questi enormi movimenti e dipendono da una varietà di habitat delle zone umide lungo il percorso, dall’Alaska a Panama”, ha detto. “Le zone umide della Lahontan Valley forniscono un rifornimento davvero fondamentale delle riserve di grasso per questi migranti a lungo raggio. Senza questo, le popolazioni potrebbero essere notevolmente ridotte. Abbiamo la responsabilità di fornire loro questo durante la migrazione”.

La biologa della fauna selvatica Jenni Jeffers scende le scale di una torre panoramica a Carson Lake and Pasture. Senza zone umide, ha detto, “popolazioni [of shorebirds] potrebbe essere notevolmente ridotto. Abbiamo la responsabilità di fornire loro questo.” (David Calvert/The Nevada Independent)

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