Proteggere la fauna selvatica è la chiave per prevenire la prossima grande pandemia

Dennis Thompson

MARTEDÌ, nov. 22, 2022 (HealthDay News) — La ricerca sui pipistrelli selvatici sta rafforzando un’idea cruciale per fermare future pandemie: quando le popolazioni di animali selvatici rimangono in buona salute, le probabilità che i virus “incrociati” infettino gli esseri umani si riducono.

In Australia, la deforestazione ha causato il passaggio di un virus respiratorio mortale dai pipistrelli della frutta agli esseri umani, costringendo le due specie a un contatto più stretto, riporta un nuovo studio.

Derubate dei loro habitat invernali, le grandi popolazioni di pipistrelli “volpi volanti” hanno iniziato a disgregarsi nell’ultimo quarto di secolo e ad appollaiarsi in gruppi più piccoli più vicini alle aree agricole e urbane umane nell’Australia subtropicale, hanno spiegato gli autori dello studio.

Questi pipistrelli sono il serbatoio naturale del virus Hendra, che è passato dai pipistrelli ai cavalli e poi dai cavalli agli esseri umani, secondo il rapporto pubblicato il 2 novembre 2018. 16 in rivista Natura.

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Il virus Hendra provoca una grave infezione respiratoria che si è rivelata fatale per il 75% nei cavalli e per il 57% negli esseri umani.

Il caso di studio offre uno sguardo al processo che causa il passaggio di malattie infettive come l’Ebola dagli animali agli esseri umani, un processo chiamato “spillover patogeno”, hanno osservato i ricercatori.

“Abbiamo raccolto e confrontato 25 anni di dati e abbiamo visto questo modello straordinario. Abbiamo catturato questa rapida transizione dai pipistrelli che si nutrono di grandi popolazioni come animali nomadi ai pipistrelli che si guadagnano da vivere in piccole popolazioni, in aree dove ci sono persone”, ha detto la ricercatrice senior Raina Plowright, professoressa di salute pubblica e dell’ecosistema alla Cornell University di Ithaca . , New York

Per lo studio, i ricercatori hanno monitorato le posizioni e le dimensioni delle popolazioni di pipistrelli della frutta nell’Australia subtropicale dal 1996 al 2020.

Tipicamente, i pipistrelli della frutta rimanevano insieme in grandi gruppi, vivendo nelle aree forestali e nutrendosi del nettare degli alberi in fiore.

Ma durante gli eventi meteorologici di El Niño, che si verificano ciclicamente, le gemme degli alberi da cui i pipistrelli dipendono per il nettare non riuscirebbero a produrre fiori durante l’inverno, portando a una carenza di cibo.

Quando ciò accadeva, i pipistrelli si dividevano in gruppi più piccoli e si spostavano nelle aree agricole e urbane, dove si nutrivano di erbacce e alberi di fico, mango e ombra, ha detto Plowright. Queste fonti di cibo sono più affidabili, ma forniscono meno nutrimento rispetto al nettare degli alberi in fiore.

“Ha molto più senso in termini di risparmio energetico dividersi in piccoli gruppi, non dover competere troppo l’uno contro l’altro”, ha detto.

Si scopre che la scarsità di cibo invernale provocata da El Niño era un segno di ciò che sarebbe accaduto a causa della deforestazione, hanno osservato i ricercatori.

La distruzione umana dell’habitat forestale per i terreni agricoli e lo sviluppo urbano ha ridotto il numero di luoghi che potrebbero produrre abbastanza nettare degli alberi per sostenere popolazioni di pipistrelli grandi e nomadi, ha affermato Plowright.

“Quel comportamento che abbiamo visto in precedenza come risposta a una carenza di cibo che è stata molto breve, ora stiamo vedendo quel comportamento diventare persistente nella popolazione di pipistrelli tutto l’anno”, ha detto.

I gruppi più piccoli di pipistrelli affamati tendono anche a diffondere più virus, hanno scoperto i ricercatori, forse perché i loro corpi affamati non hanno l’energia per alimentare un’efficace risposta immunitaria.

Nelle aree agricole, i virus Hendra si diffondono quando l’urina e le feci dei pipistrelli cadono sul terreno dove pascolano i cavalli, causando infezioni. I rifiuti dei cavalli occasionalmente diffondono il virus alle persone.

“Abbiamo rimosso selettivamente gli alberi che forniscono cibo in inverno, quindi i pipistrelli dovevano morire o adattarsi”, ha detto Plowright. “Sono andati per piccole popolazioni nelle aree agricole per trovare nuove fonti di cibo. In sostanza, abbiamo cambiato la loro fonte di cibo, quindi sono dovuti venire da noi”.

La rimozione dei pipistrelli ha anche messo in pericolo la sopravvivenza delle poche aree forestali rimaste in piedi, ha affermato Plowright. Questo perché i pipistrelli che si nutrono di nettare agiscono allo stesso modo delle api, diffondendo il polline da un albero all’altro.

Lo studio “illustra in modo preciso ciò che è accaduto in questa particolare circostanza ecologica e rafforza l’idea che l’intrusione umana nell’ambiente alteri l’equilibrio naturale”, ha affermato il dott. William Schaffner, direttore medico della National Foundation for Infectious Diseases di Bethesda, Md. “Quindi gli animali che sono la fonte del virus devono modificare il loro comportamento per sopravvivere, portandoli a un’associazione più stretta con gli umani e fornendo un’opportunità per un salto di specie”.

È interessante notare che i ricercatori hanno scoperto che quando i restanti boschi di alberi di eucalipto sono riusciti a fiorire in inverno, un gran numero di pipistrelli si è riversato in quelle aree e gli eventi di diffusione del virus sono cessati.

Ciò dimostra che gli esseri umani possono prevenire le future epidemie causate da virus di ricaduta, preservando gli habitat naturali esistenti e ripristinando alcune delle foreste che sono state inutilmente abbattute, ha affermato Plowright. Gli animali selvatici possono tornare ai loro schemi precedenti, se ne hanno la possibilità.

“Pensiamo che se ripristiniamo quell’habitat invernale, entro 10 o 20 anni potremmo avere una popolazione sana di pipistrelli che si sposta nomade attraverso il paesaggio e ripristinare l’impollinazione che forniscono alle foreste”, ha affermato Plowright. “È un problema risolvibile. In realtà non è nemmeno molto costoso, non così difficile. Non richiede alcun tipo di tecnologia. Basta ripiantare questi alberi.

Schaffner è un po’ più scettico sul fatto che il rimboschimento delle foreste ripristinerà i modelli naturali che in genere tengono lontane le creature portatrici di virus dagli esseri umani e dal bestiame.

“Dobbiamo cercare di limitarci dall’entrare nell’habitat e abbattere l’ambiente naturale, perché è ciò che ci mette in contatto con la flora e la fauna selvatiche e offre opportunità per il trasferimento di questi virus dalle specie selvatiche in umani “, ha detto.” Quella storia è stata raccontata più e più volte, ora.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità ha di più sul virus Hendra.

FONTI: Raina Plowright, PhD, professore, salute pubblica e dell’ecosistema, Cornell University, Ithaca, NY; William Schaffner, MD, direttore medico, Fondazione nazionale per le malattie infettive, Bethesda, Md.; Natura, nov. 16, 2022

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